L’exemplaire sélestadien de la Gründtliche Beschreibung der freyen Ritterlichen unnd Adelichen Kunst des Fechtens de Joachim Meyer (BHS., K.161)

English abstract: This essay presents the copy of Joachim Meyer’s fight book, kept in Sélestat. This original copy is presented and described, with a particular focus on its original binding (Hoffot, Strasbourg, 16th century) and the history of its provenance.

Part of the proceedings of the Joachim Meyer 2020 conference For more information see: https://martcult.hypotheses.org/1290.

La Renaissance des XVe et XVIe siècles fut marquée par le renouveau du programme pédagogique mis en œuvre en particulier dans les écoles paroissiales et/ou communales préparant aux études universitaires. Cependant, ce cursus studiorum ne concernait vraiment que les jeunes gens animés par le désir d’étudier les humaniores litterae et parfois bien plus par l’attrait que pouvaient susciter de belles carrières. Les rejetons de la noblesse, s’ils ne négligeaient pas forcément pour autant leur formation intellectuelle, se devaient avant tout d’apprendre le maniement des armes. Cet enseignement se voulait avant tout pratique et pouvait aussi reposer sur des considérations et des supports plus théoriques, en particuliers écrits, tant manuscrits qu’imprimés.

C’est ce qu’illustre le traité d’escrime du maître d’armes strasbourgeois Joachim Meyer imprimé en 1570. La Bibliothèque Humaniste de Sélestat abrite dans ses collections les plus précieuses (sous la cote K.161) le seul exemplaire alsacien conservé dans une collection publique de la Gründtliche Beschreibung. Après en avoir donné une description matérielle, on expliquera comment ce volume a pu intégrer le patrimoine écrit sélestadien au XIXe siècle.

I. Description de l’exemplaire sélestadien de la Gründtliche Beschreibung de Joachim Meyer.

Il ne s’agira pas d’aborder ici la vie et l’œuvre de Joachim Meyer, né en 1537 à Bâle. Après avoir exercé le métier de coutelier dans cette ville, il se maria en 1560 à Strasbourg et y enseigna l’escrime dès 1561[1].

La Gründtliche Beschreibung est un livre dont il ne reste qu’un nombre très restreint d’exemplaires. Une recherche rapide dans le répertoire des livres imprimés à travers l’espace de langue et de culture germaniques au XVIe siècle met en évidence 9 occurrences dans les fonds de bibliothèques patrimoniales allemandes dont les plus prestigieuses comme la Bayerische Staatsbibliothek de Munich, la Staatsbibliothek Preußischer Kulturbesitz de Berlin ou la Herzog August Bibliothek de Wolfenbüttel[2]. Ce même répertoire n’indique aucune autre édition pour le XVIe siècle. L’édition suivante a été imprimée à Augsbourg en 1600 et semble être la copie conforme de la première édition, réalisée à Strasbourg trente ans plus tôt.

1. Description matérielle.

L’aspect global du traité de Meyer suscite une curiosité certaine. C’est un volume oblong (26×19 cm) comme on en imprime peu au XVIe siècle. Ce format à l’italienne s’adaptait au mieux à l’illustration retenue, composée de 74 gravures sur bois du peintre Tobias Stimmer et représentant le plus souvent des bretteurs en plein assaut. L’exemplaire sélestadien est propre et se trouve dans un état de conservation acceptable. On relèvera simplement que la couture du premier cahier sur les nerfs présente quelques faiblesses (ce qui le fait dépasser du corps d’ouvrage) et que les coins des plats supérieur et inférieur sont lacunaires. La couvrure est faite d’une peau de truie qui vient recouvrir un cartonnage (et non des aies de bois). L’ensemble était jadis maintenu à l’aide de lacs de soie, faisant en quelque sorte office de fermoirs ; il en reste les encoches en gouttière. Le corps d’ouvrage ne comporte pas d’annotations, sauf sur la page de titre. L’état matériel du volume ne rend compte d’aucune restauration plus ou moins ancienne.

Outre le titre de l’œuvre, la page de titre indique l’année d’impression (1570) et l’identité de l’auteur, Joachim Meyer, « Freyfechter zu Strassburg ». C’est à la fin du volume, dans ce qui pourrait passer pour une forme tardive de colophon, que l’on apprend que l’ouvrage a été imprimé à Strasbourg par Thiebolt Berger « am Weynmarckt zum Treubel ». L’historien des débuts de l’imprimerie strasbourgeoise François Ritter a donné quelques éléments concernant cet imprimeur[3]. Après avoir établi son atelier de 1551 à 1565 au n° 2 de la place des Carmes déchaux (l’actuelle place Kléber), Berger s’installa place du Marché-aux-Vins dans la maison dite « au Raisin » (« zum Treubel ») de 1565 à 1579, où il imprima son traité d’escrime. Selon Ritter, cet imprimeur, actif de 1551 à 1584, s’était spécialisé dans l’impression de cantiques, de chansons profanes et historiques et de nombreux reportages journalistiques. On lui attribue 188 éditions différentes, dont beaucoup de chansons[4]. 13 œuvres ont été imprimées pour la seule année 1570. La Beschreibung semble constituer un tel hapax dans la production de Berger que Ritter ne la mentionne même pas. Il faut reconnaître que les traités d’escrime ne sont pas légion à cette époque, tant du point de vue des éditions réalisées que des exemplaires qui nous sont parvenus. Ainsi, ce traité de Joachim Meyer n’apparaît pas non plus dans le répertoire des imprimés strasbourgeois du XVIe siècle[5] ; sa rareté y a sans doute contribué.

Sur la page de titre est indiqué que cette édition a été imprimée « Mit Römischer Keys. May. Freyheit / Auff zehen Jar in keinerley gestalt nicht / nach zu Trucken ». Cette formule renvoie à la pratique déjà ancienne des privilèges impériaux destinés aux imprimeurs et qui leur conféraient, pendant un temps limité, le monopole de l’impression et de la vente des ouvrages sortis de leurs presses. Ils pouvaient ainsi en attendre un retour sur investissement plus favorable, avant que l’édition qu’ils venaient de publier soit reprise par un de leurs concurrents (à une époque où la notion de copyright n’existe absolument pas). Un imprimeur était ainsi protégé des effets d’une concurrence déloyale. Cette innovation du privilège de librairie avait vu le jour dans le Saint-Empire : en septembre 1479, l’évêque de Wurtzbourg était le premier à accorder un privilège pour l’impression du bréviaire de son diocèse. Le fait que l’imprimeur Berger ait tenu à disposer d’un tel privilège attire notre attention sur le fait que ce livre avait dû lui coûter beaucoup d’argent du point de vue de l’investissement initial consenti, en particulier pour son illustration.

Parmi les pièces liminaires du volume apparaît l’épître dédicatoire de l’auteur, adressée à Jean Casimir, comte palatin du Rhin (1543-1592) et troisième fils de l’Électeur palatin du Rhin Frédéric III, et rédigée à Strasbourg le 24 février 1570. Dans ce texte, Meyer se place sous la protection de ce noble personnage qui a mené un certain nombre d’expéditions dans le Royaume de France afin d’y soutenir les Huguenots. L’auteur constate le déclin de cet exercice noble (« ritterliche Übung ») lié à l’essor des armes à feu, y compris chez les gens de guerre qui n’ont plus recours qu’à ces dernières. Meyer rappelle a contrario qu’à côté des armes à feu, les armes utilisées depuis des temps anciens comme les épées, les hallebardes ou les pics méritent qu’on en apprenne le maniement à plus forte raison quand on fait partie de la noblesse. C’est d’ailleurs ce que rapportent les livres anciens, à l’image des hauts faits des Romains, ainsi que l’histoire de l’Empire depuis les Carolingiens. Meyer souligne également l’importance des tournois qui permettent à la noblesse de s’exercer et de défendre en temps voulu le « Vaterland » en cas de guerre. Meyer souhaite prendre ses responsabilités en rédigeant cet ouvrage issu de sa longue expérience et en le faisant imprimer.

2. Découverte d’une nouvelle reliure de Hoffott ?

Le décor des deux plats de la reliure de l’exemplaire sélestadien du traité de Joachim Meyer a immédiatement suscité notre curiosité. Cette pleine truie estampée et ornée de décors appliqués à la roulette et à la plaque laisse immédiatement penser à la production du relieur strasbourgeois Philippe Hoffott, un des rares relieurs connus nommément pour cette ville au XVIe siècle[6].

La production de cet artisan a fait l’objet d’une étude approfondie en 1928[7]. A l’instar de la reliure de Hoffott conservée dans les collections de la Bibliothèque Nationale Universitaire de Strasbourg (BNU)[8], la reliure du K.161 de la Bibliothèque Humaniste présente sur le plat supérieur une allégorie de la Justice et sur le plat inférieur une représentation de Lucrèce se poignardant. Les textes accompagnant ces deux personnages sont identiques. Il serait a priori très tentant d’attribuer la reliure du volume de la Bibliothèque Humaniste à Hoffott : en effet, les petits personnages de la bande encadrant le médaillon central sont identiques à ceux de la reliure du volume que possédait A. Morgenthaler et qui présentait bel et bien la signature du relieur[9]. Cependant, l’exemplaire sélestadien n’arbore pas la signature du relieur ; c’est pourquoi il serait peut-être plus pertinent de parler d’une reliure « à la Hoffott », c’est-à-dire proche du style employé par ce relieur.

Après avoir présenté l’exemplaire sélestadien de l’œuvre de Joachim de Meyer, il faut désormais examiner par quel biais il a pu intégrer les trésors du patrimoine écrit sélestadien.

II. Un volume de la bibliothèque de l’historien sélestadien Antoine Dorlan.

Si la Bibliothèque Humaniste est bien connue pour conserver les bibliothèques de la paroisse (fondée en 1452) et du savant Beatus Rhenanus (1485-1547), le patrimoine écrit sélestadien ne se résume pas exclusivement à ces deux ensembles documentaires[10]. Ces deux noyaux, reliques de l’âge d’or qu’a connu la ville de Sélestat aux XVe et XVIe siècles, ont été enrichis aux XIXe et XXe siècles, à l’aide de dons et d’acquisitions diverses, comme le rappelle l’exemplaire sélestadien de la Gründtliche Beschreibung de Joachim Meyer.

1. Présentation d’Antoine Dorlan.

Jean-Baptiste Antoine Dorlan (1803-1862) fait partie de la grande lignée des historiens de Sélestat. Avocat au barreau de Sélestat, il fut par ailleurs membre du conseil municipal et contribua à ce titre à la mise en œuvre de la bibliothèque municipale[11]. La création, du point de vue administratif, de cette institution en 1841 donna lieu en effet à une amélioration notable des conditions de conservation, mais aussi de consultation, des ouvrages les plus anciens.

Dorlan fit également œuvre d’historien, en rédigeant des ouvrages sur Sélestat[12] et en collaborant à la Revue d’Alsace, et constitua à cet effet une collection d’alsatiques et d’ouvrages précieux qui fut acquise par sa ville natale en 1860[13]. Il prit aussi part aux débats de son temps sur les débuts de l’imprimerie et publia à cet effet un opuscule intitulé Quelques mots sur l’origine de l’imprimerie, ou résumé des opinions qui en attribuent l’invention à Jean Mentel, natif de Schlestadt[14]. Tout en admettant qu’il agissait presque avant tout par patriotisme local, Dorlan souhaitait réhabiliter Mentelin, détrôné au profit de Gutenberg par Schoepflin.

2. L’acquisition de la bibliothèque de Dorlan par la Ville de Sélestat.

En proposant à la ville de Sélestat d’acquérir sa riche bibliothèque, Dorlan avait compris comment associer son nom à l’histoire longue des collections de la bibliothèque municipale de Sélestat. Il s’agit de fait d’un des plus beaux accroissements des collections précieuses de cette institution au XIXe siècle, tant du point de vue qualitatif que quantitatif.

Cette acquisition à titre onéreux se déroula en deux temps. Au cours de la séance du conseil municipal du 19 avril 1860, le maire fit lecture de la lettre par laquelle « M. Dorlan, avocat à Schlestadt, offre de céder à la Ville moyennant le prix de 10 000 francs […] sa collection de livres d’Alsace et de livres d’histoire relatifs au même sujet, pour enrichir la Bibliothèque communale de ces documents historiques du pays » et invita « le conseil à en délibérer après avoir mis sous ses yeux les trois cahiers in-folio qui composent le catalogue des livres composant la bibliothèque alsatique de M. Dorlan ».

Cependant, le conseil municipal n’accepta pas d’emblée cette proposition d’acquisition mais confia à la commission de la bibliothèque communale le soin « d’examiner et d’estimer, pour rapport et avis, les documents historiques dont il s’agit[15] ».

La question de l’acquisition de la bibliothèque de Dorlan fut à nouveau examinée au cours de la séance du 23 juin suivant, marquée par l’exposé du rapporteur de la commission à laquelle le maire avait confié la mission d’examiner la valeur de cette collection et son utilité du point de vue scientifique. Furent ainsi mandatés à cet effet M. Heitz, imprimeur et bibliophile strasbourgeois, et M. Coste, juge au tribunal de Sélestat. Le premier expert est sans doute Frédéric Charles Heitz (1798-1867), grand collectionneur d’alsatiques[16]. Cette commission mandatée par les élus sélestadiens se rendit de ce fait le 9 mai au domicile de Dorlan « pour reconnaître l’état matériel des livres ». Le rapport publié en conseil municipal reprenait la lettre adressée par Heitz au maire, dans laquelle son auteur arrivait à la conclusion suivante : « la valeur de la bibliothèque de Dorlan est inappréciable pour la Ville de Schlestadt ». De fait, cet ensemble comprenait autant des ouvrages sur la ville même, que des œuvres écrites par des Sélestadiens voire imprimées à Sélestat, en particulier au XVIe siècle. Tout en mettant en exergue le fait que beaucoup de livres de la collection de Dorlan ne se trouvaient pas à la bibliothèque municipale de cette ville, Heitz conclut ainsi : « en résumé, Monsieur le Maire, je crois que les 10 000 francs que la Ville dépenserait seraient bien employés et que plus jamais une pareille occasion ne se présenterait ». L’ensemble des élus adoptèrent le projet d’acquisition de cette collection[17].

La Bibliothèque Humaniste conserve encore dans ses collections, sous la cote MS.659, le catalogue de la bibliothèque de Dorlan, intitulé Catalogue d’ouvrages et de notes historiques concernant l’Alsace. Collection achetée de Mr Dorlan, avocat, par la ville de Schlestadt en 1860. Ce volume de 487 pages répertorie 2 635 articles. Il est difficile de dire quand et par qui a été dressé cet inventaire, qui remonte sans doute au moment de l’achat de cette bibliothèque par la Ville de Sélestat. Le bibliothécaire en poste à cette époque était Amand Kleitz (1848-1867), par ailleurs professeur de seconde au collège de la ville[18]. Une solide complicité devait lier ces deux savants puisque Dorlan ne manque pas, en marge de son étude sur l’école latine publiée en 1855, de « remercier le digne bibliothécaire, M. Kleitz, de toute la bonté et de la patience qu’il a mises à mon service dans mes fréquentes visites au dépôt confié à sa garde[19] ».

Une étude sommaire de l’inventaire de la bibliothèque de Dorlan met bien en évidence qu’elle était riche en éditions des XVe et XVIe siècles, en particulier d’auteurs mais aussi d’imprimeurs liés à Sélestat (comme les Schürer mais aussi Nicolas Goetz, un disciple de Mentelin). Un relevé rapide met en évidence que 111 volumes (comportant 147 titres) des collections précieuses de la Bibliothèque Humaniste proviennent de cette acquisition. Des auteurs comme Martin Bucer (35 titres) et Jacques Wimpheling sont bien représentés (32 titres). Les autres savants sélestadiens ne sont pas oubliés avec Jérôme Gebwiler, Jean Sapidus et, bien évidemment, Beatus Rhenanus. On relèvera que ces volumes n’ont pas été enregistrés dans une section spécifique destinée aux ouvrages anciens mais relèvent de la catégorie « littérature ».

Le volume de Joachim Meyer est décrit à la p. 32 et porte le numéro 126 (encore visible sur le dois de la reliure), parmi les volumes enregistrés sous la rubrique « Alsace en général ». Dans la mesure où il n’a pas de lien direct avec Sélestat ou les humanistes de cette ville, il est difficile d’expliquer pourquoi Dorlan a acquis ce titre en particulier. L’ouvrage de Joachim Meyer peut sans doute être classé parmi les curiosités que l’historien a souhaité intégrer dans sa bibliothèque privée. Il est impossible de savoir comment Dorlan a fait cette acquisition et quels ont été les précédents propriétaires. La page de titre de l’actuel K.161 présente des annotations manuscrites, sous la forme, peut-être, d’initiales, qui sont néanmoins inexploitables.

Cet exposé a ainsi permis de découvrir de plus près le seul exemplaire alsacien connu de la Gründtliche Beschreibung de Joachim Meyer, c’est-à-dire dont la présence est à tout le moins attestée dans des collections publiques. De fait, on ne peut exclure qu’il puisse y en avoir dans l’une ou l’autre collection privée, la rareté (mais aussi dans ce cas la qualité de l’illustration) étant un des critères mis en avant par les bibliophiles afin d’alimenter leurs investigations et, surtout, leurs collections. Cette présentation permet ainsi à l’historien des bibliothèques de rappeler à quel point les donations de bibliothèques privées à des institutions publiques ou les achats de collections entières réalisées par celles-ci au cours de l’époque contemporaine ont permis d’intégrer ainsi dans leurs fonds des ouvrages parfois tout à fait exceptionnels, comme le traité d’escrime de Meyer.


Cite this article as: lnaas, "L’exemplaire sélestadien de la Gründtliche Beschreibung der freyen Ritterlichen unnd Adelichen Kunst des Fechtens de Joachim Meyer (BHS., K.161)," in Martial Culture in Medieval Town, 13/07/2021, https://martcult.hypotheses.org/1302.

[1] Gérard Cames, « MEYER Joachim », dans Nouveau dictionnaire de biographie alsacienne (NDBA), t. 26, 1995, p. 2641.

[2] Voir la notice du VD16, M 5087, en ligne : <http://gateway-bayern.de/VD16+M+5087>.

[3] François Ritter, Histoire de l’imprimerie alsacienne aux XVe et XVIe siècles, Strasbourg-Paris, F.-X. Le Roux, 1955, p. 333-335. Voir aussi Christoph Reske, Die Buchdrucker des 16. und 17. Jahrhunderts im deutschen Sprachgebiet, Wiesbaden, Harrassowitz Verlag, 2007, p. 889-890.

[4] Jean Muller, Bibliographie strasbourgeoise. Bibliographie des ouvrages imprimés à Strasbourg (Bas-Rhin) au XVIe siècle, t. 3, Baden-Baden, Valentin Koerner, 1986, p. 479-496.

[5] Miriam Usher Chrisman, Bibliography of Strasbourg imprints, 1480-1599, New Haeven-London, Yale University Press, 1982.

[6] Voir Christian Wolff, « HOFFOT Philippus », dans NDBA, , t. 17, 1991, p. 1629 et Schlaefli (Louis), « Observations sur quelques reliures du XVIe siècle », dans Regards en marge : histoires de reliures de l’espace rhénan, Strasbourg, Bibliothèque Alsatique du Crédit Mutuel, 2008, p. 31-43 (en particulier p. 35-36 sur Hoffott).

[7] Alphonse Morgenthaler, « Notes sur la reliure strasbourgeoise au XVIe siècle, particulièrement sur Philippe Hoffott », dans Archives Alsaciennes d’Histoire de l’Art, 5 (1926), p. 79-93.

[8] Trésors des bibliothèques et des archives d’Alsace, Strasbourg, La Nuée Bleue/Editions du Quotidien, 2017, p. 152-153.

[9] Voir la photo dans son étude : A. Morgenthaler, « Notes sur la reliure strasbourgeoise au XVIe siècle… », art. cit., p. 83.

[10] Pour avoir une vue d’ensemble des collections de la Bibliothèque Humaniste, voir Laurent Naas, « La Bibliothèque Humaniste de Sélestat, entre le Moyen Âge et la Renaissance », Arts et Métiers du Livre, n° 297, juin 2013, p. 20-35.

[11] Voir Maurice Kubler, « DORLAN Jean Baptiste Antoine (dit l’avocat) », dans NDBA, t. 8, 1986, p. 688.

[12] Antoine Dorlan, Notices historiques sur l’Alsace et principalement sur la ville de Schlestadt, 2 vol., Colmar, L. Reiffinger, 1843.

[13] Voir les délibérations du conseil municipal du 19 avril (n° 29) et du 23 juin (n° 61) 1860 et Hubert Meyer, « Antoine et Alexandre Dorlan, deux collectionneurs », Bulletin d’Alsacollections, n° 1, 1990, p. 22-26.

[14] Antoine Dorlan, Quelques mots sur l’origine de l’imprimerie, ou résumé des opinions qui en attribuent l’invention à Jean Mentel, natif de Schlestadt, Sélestat, F. Helbig, 1840.

[15] Délibérations du conseil municipal de la Ville de Sélestat du 19 avril 1860, point n° 29.

[16] Voir Odile Zeller, « HEITZ Frédéric Charles », dans NDBA, t. 16, 1990, p. 1494. Il rassembla près de 27 500 ouvrages, dont la liste fut dressée par Rodolphe Reuss, avant d’intégrer les collections de la Kaiserliche Universitäts- und Landesbibliothek zu Strassburg (actuelle BNU).

[17] Délibérations du conseil municipal de la Ville de Sélestat du 23 juin 1860.

[18] Voir Hubert Meyer, « KLEITZ Amand », dans NDBA, t. 21, 1993, p. 1998.

[19] Antoine Dorlan, « Nouvelles études historique sur l’école et la Société littéraires de Schlestadt aux XVe et XVIe siècles, précédées d’un coup-d’œil sur la renaissance des lettres en Allemagne »,  Revue d’Alsace, 1855, p. 348.

Crédit de l’image: Reliure de l’exemplaire de Gründtliche Beschreibung der freyen Ritterlichen unnd Adelichen Kunst des Fechtens de Joachim Meyer (BHS., K.161). Bibliothèque Humaniste de Sélestat, reproduit avec permission.

À propos de l’auteur: Laurent Naas est Bibliothécaire territorial, Responsable scientifique de la Bibliothèque Humaniste de Sélestat.

Dans l’œil du bretteur et du chirurgien

English abstract: Both during sportive or bloody duel, the idea of injury remains in the head of the swordsman as a risk and as a goal: hit the opponent while avoiding their blows. However, during the sixteenth century, fencing masters were eager to give a chivalrous and knightly look to the practice of their art and tended to ignore its bloody aspect. The Gründtliche Beschreibung der Kunst des Fechtens by Joachim Meyer published in 1570 is a perfect example of this ambiguous position about injury and harm. Legal, and most importantly medical sources allow to fill the gap in the documentation left by the fencing treatises on the nature of the wounds caused by the blows of the sword.

Part of the proceedings of the Joachim Meyer 2020 conference. For more information on the conference and other essays visit:
https://martcult.hypotheses.org/1290

Hans von Gersdorff, Feldtbuch der Wundartzney, Strasbourg, Joannem Schott, 1528 (Wikimedia commons).

Lors d’un duel à l’épée en conditions réelles le risque de blessure et, par extension de mort, constitue une source de peur et de colère chez les deux bretteurs engagés. Des émotions propices au déchainement des passions et à la perte de contrôle lorsque les fers se croisent. La blessure serait alors à la fois cause et conséquence de cette violence non contrôlée en contradiction avec l’idéal de noblesse et l’aspect sportif que les maîtres d’armes désirent donner à la pratique de l’escrime au cours du XVIe siècle. Sans jamais disparaître, la référence à la blessure tend donc à s’effacer des traités de combat à l’épée pendant cette période. Il devient dès lors difficile pour l’historien de se figurer le rapport réel de l’épéiste à la blessure au seul moyen des manuels d’escrime et il doit recourir à d’autres types de sources. Juridiques d’une part (notamment l’étude des lettres de rémissions) et médicales d’autre part en recourant au discours de ceux qui soignent les différentes plaies créées au cours du combat. Ces praticiens sont appelés les chirurgiens et barbiers dans le royaume de France et trouvent leurs équivalents dans le Saint Empire Romain Germanique sous les appellations de Wundarzt et Feldscher. Nous utiliserons ici les écrits d’Ambroise Paré (v.1510-1590), chirurgien des rois de France, et le Feldtbuch der Wundartzney, un traité de chirurgie rédigé en 1517 par Hans von Gersdorff (v.1455-v.1520), citoyen et praticien de Strasbourg au tournant des XVIe et XVIIe siècles[i]. Ces artisans de la blessure exercent souvent dans un cadre urbain mais il arrive que certains soient amenés à quitter cet environnement pour suivre les armées en campagne en tant que chirurgien militaire.

La blessure dans le traité de Meyer

Au début de son traité, la description que fait Joachim Meyer du combat à l’épée ne vise nullement à provoquer une blessure chez l’adversaire ; le but pour le maître d’arme est de protéger son corps et de dominer l’adversaire par sa technique[ii]. L’objectif du bretteur est moins de toucher que d’éviter d’être soi-même touché et quand la blessure est explicitement évoquée par Meyer il s’agit de « blesser habilement / mit behendigkeit verletzen » ce qui témoigne d’une violence contrôlée[iii]. Joachim Meyer désire donner à son art un caractère civilisé et chevaleresque ce qui implique de minimiser les références à la blessure, illustration brutale de la pratique de l’arme blanche. Les termes employés pour désigner la violence des coups font référence à la frappe (hauw) voir au dommage (schad) mais rarement à la blessure.

Le cadre ludique et sportif constitue également un élément à prendre en considération pour expliquer la volonté de Meyer d’éluder la violence dans son traité. En effet, en examinant les gravures où sont représentés les combats au poignard et à la hallebarde on constate que ces armes sont mouchetées afin d’éviter que les partenaires de combat ne se meurtrissent inutilement. La violence s’exerce dans un cadre spécifique qui est celui de la salle d’armes où la blessure ne semble pas avoir sa place. On montre ce qui va causer la blessure mais le caractère meurtrier du geste enseigné n’est pas autant explicité que dans d’autres traités d’escrimes. Par exemple, on peut observer un sanglant coup à la tête lors d’un duel au dusack dans un manuel postérieur inspiré de Meyer, le Neu Künstliches Fechtbuch de Jakob Sutor paru à Frankfurt en 1612[iv].

Néanmoins, la blessure ressurgit parfois de manière explicite dans le traité de Meyer, rappelant que les techniques qui y sont enseignées peuvent trouver une application violente sinon mortelle qui dépasse le cadre sportif de la salle d’armes. Par exemple, quand le maître d’armes strasbourgeois mentionne la possibilité de briser le bras de son adversaire. La volonté de blesser est alors évidente et lui-même reste conscient de cette violence disproportionnelle comme en témoigne le poème qu’il écrit pour clore son écrit sur le dusack : « Wilt du dich ferner an ihm rechen / So kanstu ihm den Arm zür brechen[v] ».

La réalité des blessures possiblement engendrées par les techniques de Meyer

Bien que toutes les parties du corps constituent une cible dans le traité de Joachim Meyer, celui-ci porte un intérêt tout particulier aux coups visant la tête puisqu’il définit quatre zones où la frapper. Les travaux d’Isabelle Paresys sur les lettres de rémissions en Picardie témoignent de cette prédisposition à viser la tête lors d’un combat (37,5% des blessures des victimes ont lieu à cet endroit), un phénomène qui se vérifie également en terre d’Empire, dans la région de l’Artois. Ces lettres de rémission montrent que les frappes à la tête tuent rarement sur le coup (2% des victimes) et ce sont souvent les suites de la blessure, l’infection et l’absence de soins efficaces qui ont raison de la personne. Les chiffres avancés par l’historienne tendent à montrer que les blessures céphaliques ne sont pas les plus mortelles mais qu’en est-il du point de vue de ceux qui s’occupent de leur soin ?

Le Wundenmann constitue une première approche intéressante pour tenter de retranscrire la réalité des blessures causées par les armes blanches. Cette gravure constitue une typologie des plaies par arme que le chirurgien considère comme possiblement soignables et rencontre aussi bien à la ville qu’en campagne[vi]. Avant Hans von Gersdorff, on retrouve ce type de représentation en 1491 dans le Fasciculus de Medicinae du médecin allemand Johann von Ketham et en 1497 dans la Cirurgia de Hieronymus Brunschwig. Le Wundenmann est blessé de plusieurs coups d’épée ce qui semble indiquer que les chirurgiens expérimentés maîtrisent ce type de blessure.

Dans ses Voyages, Ambroise Paré raconte son expédition en 1543 à Marolle et en Basse-Bretagne où il a pu constater l’habitude des soldats de s’affronter à l’épée quand ils sont dans leur camp et non sur le champ de bataille. Cet entraînement ne se fait pas sans dégâts et Paré écrit qu’il y a toujours « quelque chinfreneau » (un terme qui désigne une blessure à la tête) ce qui lui permet de s’exercer mais il n’est pas question de mort qui surviendrait lors de ces duels[vii]. On a ici une pratique ludique de l’escrime qui engendre des blessures à la tête mais Ambroise Paré ne semble pas les considérer comme trop sérieuses et il ne leur laisse pas le temps d’empirer en les traitant rapidement.

Sur les plaies à la gorge, le discours des chirurgiens est sujet à caution car ces derniers peuvent se vanter d’avoir réussi à soigner une partie du corps où un coup d’épée est souvent synonyme d’hémorragie importante et de mort. La ligature constitue ici le seul moyen de stopper efficacement le saignement or il s’agit d’une technique opératoire qui requiert une bonne connaissance anatomique et une grande dextérité. Le procédé hémostatique communément employé, la cautérisation, est évidemment difficilement employable sur la gorge où il risque davantage de causer la mort du patient que sa guérison en raison de la finesse des tissus. Sur le Wundenmann, Hans von Gersdorff ne fait pas représenter les plaies à la gorge, peut-être en raison du caractère trop hasardeux de leur guérison.

Ainsi, que ce soit dans un contexte ludique ou de sang, l’ombre de la blessure plane dans la pratique de l’escrime au XVIe siècle. Le regard du chirurgien nous permet ici de donner une certaine perspective aux techniques enseignées par Joachim Meyer quand celles-ci impliquent l’usage de l’épée. Le maître d’armes privilégie la tête comme cible de ses techniques mais les sources juridiques et médicales nous indiquent qu’il ne s’agit pas des coups les plus mortels. Cela semble constituer un paradoxe si l’on continue de considérer l’enseignement de l’escrime comme l’apprentissage d’un art de tuer. Toutefois, si l’on replace cette pratique dans un cadre ludique et sportif il devient possible de considérer les techniques visant la tête comme un compromis entre la violence et le sport, voire comme ce que l’historien Rachel E. Kellet appelle « un risque acceptable[viii] ». La violence des coups à la tête ne serait donc pas jugée comme excessive et les blessures qui en résultent sont tacitement acceptées par Joachim Meyer dans le cadre sportif voir spectaculaire de la salle d’armes. 

Cite this article as: Alexandre Legros, "Dans l’œil du bretteur et du chirurgien," in Martial Culture in Medieval Town, 09/07/2021, https://martcult.hypotheses.org/1296.

Sources primaires :

Hans von Gersdorff, Feldtbuch der Wundartzney, Strasbourg, Joannem Schott, 1528.

Joachim Meyer, Gründtliche Beschreibung / der freyen Ritterlichen vnnd Adelichen kunst des Fechtens, in allerley gebreuchlichen Wehren / mit vil schoenen vnd nuetzlichen Figuren gezieret vnd fuergestellet, Strasbourg, Thiebold Berger, 1570.

Ambroise Paré, Des Monstres, Des Prodiges, Des Voyages. Texte établi et présenté par Jean Broussel, Paris, Livre Club du Libraire, 1964.

Ambroise Paré, La Méthode de traicter les playes faictes par hacquebutes et aultres bastons à feu et de celles qui sont faictes par flèches, dardz et semblables, aussy des combustions spécialement faictes par la pouldre à canon, composée par Ambroyse Paré, Paris, Vivant Gaulterot, 1545.

Jakob Sutor, Neu Künstliches Fechtbuch, Stuttgart, J. Scheible, 1849 (réed.).

Sources secondaires :

Rachel E. Kellett, « “…Vnnd schüß im vnder dem schwert den ort lang ein zů der brust”: The Placement and Consequences of Sword-blows in Sigmund Ringeck’s Fifteenth-Century Fencing Manual», dans Wounds and Wound Repair in Medieval Culture, Brill, Leyde, 2015.

Melanie Panse, Hans von Gersdorffs “Feldbuch der Wundarznei”. Produktion, Präsentation und Rezeption von Wissen, Reichert Verlag, Wiesbaden, 2012.

Isabelle Paresys, Aux marges du royaume. Violence, justice et société en Picardie sous François Ier. Paris, Éditions de la Sorbonne, 1998, en ligne : <https://books.openedition.org/psorbonne/2598>.

Marie-Claude Weslinger, Le « Feldtbuch der Wundartzney » de Hans von Gersdorff (1517) et les débuts de la chirurgie de guerre et traumatologique moderne : Commentaires : première traduction française : confrontation aux conceptions de Hieronymus Brunschwig et d’Ambroise Paré, Thèse de médecine, Université Strasbourg 1, 2 vol., 1983.


[i] Pour plus d’informations sur Ambroise Paré, voir la biographie de Jean-Pierre Poirier, Ambroise Paré : Un urgentiste au XVIe siècle, Pygmalion, Paris, 2005. Concernant Hans von Gersdorff, les grandes lignes de sa vie peuvent être résumées ici : ses origines sont floues mais il est probablement le fils d’un barbier-chirurgien, il participe aux batailles de Grandson, Morat en Nancy en 1476 et 1477 ; il ne semble plus quitter Strasbourg ensuite où il exerce à l’hôpital Saint-Antoine, un bâtiment aujourd’hui disparu mais qui se situait dans l’actuelle rue de l’Arc-en-ciel. Hormis les blessures dues à des armes blanches ou des projectiles en tout genre, le chirurgien strasbourgeois s’intéresse tout particulièrement au traitement de l’ergotisme et de la lèpre.

[ii] Joachim Meyer, Gründtliche Beschreibung/der freyen Ritterlichen vnnd Adelichen kunst des Fechtens, in allerley gebreuchlichen Wehren/mit vil schoenen vnd nuetzlichen Figuren gezieret vnd fuergestellet, Strasbourg, Thiebold Berger, 1570, f° a2v.

[iii] Ibid., f° b.

[iv] Jakob Sutor, Neu Künstliches Fechtbuch, Stuttgart, J. Scheible, 1849 (réed.), f° 35r.

[v] « Si tu désires te venger plus / Alors brise son bras. » – Joachim Meyer, op. cit., f° LXVIIIv. 

[vi] Hans von Gersdorff, Feldtbuch der Wundartzney, Strasbourg, Joannem Schott, 1528.

[vii] Ambroise Paré, Des Monstres, Des Prodiges, Des Voyages. Texte établi et présenté par Jean Broussel, Paris, Livre Club du Libraire, 1964

[viii] Rachel E. Kellett, « “…Vnnd schüß im vnder dem schwert den ort lang ein zů der brust”: The Placement and Consequences of Sword-blows in Sigmund Ringeck’s Fifteenth-Century Fencing Manual», dans Wounds and Wound Repair in Medieval Culture, Brill, Leyde, 2015, p. 128-150.

La place de l’escrime à Strasbourg (XVe-XVIIe siècles)

English abstract: This essay sheds light to the cultural, economical and institutional contexts of fencing practices in Strasbourg during Joachim Meyer’s time of activity as a fencing master (1561-1570).

Part of the proceedings of the Joachim Meyer 2020 conference. For more information see: https://martcult.hypotheses.org/1290

L’objet de cette communication vise à présenter la place que l’escrime à pu prendre dans la ville de Strasbourg de la fin du Moyen Âge au XVIIe siècle, période qui englobe la présence de Joachim Meyer à Strasbourg (1560 environ à 1571). Il sera ainsi possible, je l’espère, d’éclairer le contexte culturel, économique et institutionnel de cette pratique.

Je vais restreindre le sens d’escrime à celui de pratique en duel de combat ritualisé à armes égales. Cette pratique s’apparente en grande partie à une activité physique de loisir et bénéficie d’un accueil favorable dans la culture allemande des XVe et XVIe siècles. Ceci tient probablement au fait que cette pratique fait partie des activités physiques considérées idéales pour la construction du corps, en ce qu’elle est associée à la chevalerie, symbole d’élévation social, et répond au souci de défense personnel, ou de défense de la communauté[1]. On en retrouve peu de traces à Strasbourg même au Moyen Âge, dont quelques rares sculptures sur des édifices religieux ou des décors de poêle (ill. 1).  Lors du dernier tiers du XVe siècle, Strasbourg organise des tournois de lutte et d’escrime en marge de concours de tir ou de course de chevaux et, surtout vers 1471, fait exceptionnel dans le Saint-Empire, un tournoi d’escrime ouvert aux escrimeurs locaux et étranger hors de tout autre contexte connu[2].

Frise d’une église romane de Strasbourg (disparue), Musée de l’Oeuvre Notre Dame, photo de l’auteur

Escrime et préparation militaire

Machiavel écrit au début XVIe siècle que les villes allemandes disposent d’immense quantité d’argent dans leur caisse car elles n’en gaspillent pas à faire appel à des mercenaires pour assurer leur défense. Il cite directement Strasbourg comme disposant d’un trésor important, dont l’estimation à un million de florins semble exagéré[3]. Selon lui ces villes feraient appel à leurs bourgeois, entraînés à cela, bien disciplinés et armés, et ayant un goût pour cela puisqu’ils jouent à manier les armes les jours de fête.

L’obligation pour les bourgeois de Strasbourg de participer à l’effet de défense de la ville a clairement contribué à la présence d’armes blanches dans l’environnement quotidien des habitants de Strasbourg. Mais on ne retrouve pas de traces de programmes ou d’injonctions à la formation militaire individuelle ou même collective.

Selon Francis Rapp, au contraire des affirmations de Machiavel, les villes d’Empire ont progressivement renoncé à faire briller leur infanterie sur la scène militaire à partir de la fin du XVe siècle, faute de pouvoir aligner un nombre suffisant d’hommes en armes. Dans le cas particulier de Strasbourg, la participation aux guerres de Bourgogne a été ruineuse, sans que la ville puisse faire autre chose que mettre sur pied une force d’appoint. Selon Rapp toujours, la médiocre réputation des fantassins strasbourgeois durant ce conflit fait douter de l’existence d’une réelle formation militaire. De fait, à partir de 1500, dans un contexte de fort développement du mercenariat dans le sud de l’Empire, la ville de Strasbourg concentra sa stratégie de défense sur l’amélioration de ses murailles, l’entretien d’un important arsenal d’armes à feu et l’engagement de mercenaire pour les expéditions[4]. Il paraît donc difficile de voir dans l’escrime une réelle préparation à la guerre, ou alors à l’efficacité douteuse, ce qui questionne l’indication dans le prologue du livre de Meyer où il vante l’intérêt de la pratique de l’escrime pour la défense de la patrie.

À l’inverse il est possible de trouver des influences de la sphère militaire sur la pratique de l’escrime en important dans la culture matérielle des bourgeois les armes employées à la guerre comme la hallebarde ou la grande pique que l’on retrouve chez Joachim Meyer. Ce dernier mentionne d’ailleurs pour ces deux armes une garde spécifique pour le champ de bataille, ou « Feldhut ».[5]

Discrète escrime

La pratique de l’escrime à Strasbourg aux XVIe et XVIIe siècles n’a guère laissée de traces. Elle est par exemple absente des réglementations sur les jeux ou activités de loisirs. D’un côté ceci est positif puisque la plupart de ces réglementations consistent essentiellement en des restrictions, mais d’un autre, cela donne l’impression que l’escrime n’est pas une matière ayant un intérêt suffisant pour être réglementée.

L’escrime est aussi absente de la politique de rayonnement de la ville : contrairement au XVe siècle, il n’y a plus d’organisation par la ville de démonstrations ou de concours d’escrime, y compris lors du grand concours de tir de 1576.

Il est possible d’en trouver quelques traces dans la littérature et les chroniques. Johann Fischart, ancien Strasbourgeois, adapte en 1575 le Gargantua de Rabelais en y introduisant un vaste vocabulaire propre à la culture de l’escrime des XVe et XVIe siècles qui n’a pas d’équivalence dans le roman français. Une poignée d’autres chroniques mentionnent les spectacles d’escrime, ou « Fechtschulen », de la fin du XVIe à la fin du XVIIe siècle, donnant l’impression d’une certaine permanence dans les pratiques. Finalement, seul Daniel Martin détonne dans son dictionnaire français publié en 1637 où il décrit une salle d’arme à la mode française qui devait être une autre face de l’escrime pratiquée à Strasbourg, assez éloignée semble-t-il de celle de Meyer, en tout cas n’en partageant en rien le vocabulaire.

« Fechtschulen »

Les rares chroniques ne mentionnent guère l’escrime autrement qu’à travers la principale activité connue : les « Fechtschulen ». À Strasbourg, la première mention de ce type d’événement remonte à 1511 mais les lacunes dans la conservation des archives de la ville ne permettent pas d’avoir un aperçu plus précis que depuis 1540. Il apparaît que ces événements, mélanges de compétition publique, gala et spectacle d’escrime, organisés par des maîtres d’arme locaux ou étrangers, deviennent dans la deuxième moitié du siècle un véritable phénomène de mode à Strasbourg. Leur déroulement intégrait une demande officielle faite au Magistrat, une procession avec tambours et fifres avant le déroulement des assauts sur une place publique ou dans la cour d’un des poêles de tribus. Ces assauts publics se déroulent essentiellement les lundis ou lors des foires de la Saint-Jean ou de Noël. Pendant 40 ans, de 1580 à 1620 environ, les demandes faites au Magistrat étaient en tel nombre que celui-ci a ponctuellement imposé de n’en recevoir qu’une par quinzaine hors temps de foires[6].

Au final la pratique réelle de l’escrime peine à être mesurée. Le grand nombre de « Fechtschulen » recensés traduit plus sûrement la popularité du spectacle que sa pratique régulière qui pouvait rester cantonnée à un public réduit (nobles ou praticiens peut-être) ce qui ne devait pas offrir de gros débouchés financiers pour les maîtres d’armes s’ils voulaient pouvoir s’y consacrer à temps plein. De fait, avant l’annexion française, Strasbourg n’a jamais reconnu au maître d’arme le statut de métier officiel.

La production de livres de commandes comme les manuscrits de Meyer et surtout son imposante œuvre imprimée en 1570 à Strasbourg survient à une époque où ce type d’ouvrage est rare en langue allemande, mais où l’escrime est très présente dans l’espace public et la culture populaire. Ces ouvrages devaient être, selon toute probabilité, destinés à une clientèle riche ou prestigieuse probablement assez éloignée des participants aux « Fechtschulen ».

L’escrime à Strasbourg reste donc dans un statut équivoque, entre spectacle reconnu et apprécié, une activité physique que le Magistrat n’a jamais vraiment incitée mais qui devait participer de la culture martiale de l’époque, sans non plus jamais devenir un jeu et donc soumis à des restrictions régulières. Cette situation explique en partie la grande discrétion des pratiques qui lui sont associées malgré le grand nombre de spectacles et de combats publics qui se sont déroulés et surtout la parution d’un livre remarquable à tous égards.

Cite this article as: Olivier Dupuis, "La place de l’escrime à Strasbourg (XVe-XVIIe siècles)," in Martial Culture in Medieval Town, 01/07/2021, https://martcult.hypotheses.org/1312.

Bibliographie

Baumann Reinhard, Die Landsknechte. Ihre Geschichte und Kultur vom späten Mittelalter bis zum Dreissigjährigen Krieg, München, 1994.

Dupuis Olivier, « A fifteenth-century fencing tournament in Strasburg », dans Acta Periodica Duellatorum, vol. 1, 2013, p. 67-79. <http://dx.doi.org/10.1515/apd-2015-0010, consulté le 10/05/2021>

Dupuis Olivier « Fencing contests in Strasbourg during the Renaissance and Modern times (1543-1673) », actes du colloque Urban Cultures of Contest in Renaissance Europe (Institut für vergleichende Städtegeschichte, Münster, 20-–2 October 2016), en cours de publication.

Dupuis Olivier, « When Fencers and Wrestlers were the Children of the Sun », dans Martial Culture in Medieval Town, 26 février 2020, en ligne : <https://martcult.hypotheses.org/780, consulté le 10/05/2021>

Füssli Johann Heinrich, Johann Waldmann, Ritter, Bürgermeister der Stadt Zürich, Zurich, Orell, Gessner, Füssli et al., 1780, p. 2-3.

Machiavel Nicolas, « Rapport sur les affaires d’Allemagne fait le 17 juin 1508 », dans Idem, Oeuvres complètes, éd. J.A.C. Buchon, vol. 1, Paris, Auguste Desrez, 1837.p. 302-303.

Meyer Joachim, Gründtliche Beschreibung der freyen Ritterlichen unnd Adelichen kunst des Fechtens in allerley gebreuchlichen Wehren mit vil schoenen und nuetzlichen Figuren gezieret und fuergestellet, Strasbourg, Thiebolt Berger, 1570.

Rapp Francis, « Les villes du saint Empire et le problème militaire : l’exemple de Strasbourg », dans Journal des savants, 1996, p. 377-417

Tlusty B. Ann, The Martial Ethic in Early Modern Germany, Basingstoke, Palgrave MacMillian, 2011.


[1] Sur la vision favorable de l’escrime, voir Olivier Dupuis, « When Fencers and Wrestlers were the Children of the Sun », Martial Culture in Medieval Town, 26 février 2020. Pour la culture de l’arme et de la défense corporelle, lire en particulier B. Ann Tlusty, The Martial Ethic in Early Modern Germany, Basingstoke, Palgrave MacMillian, 2011.

[2] Un tournoi de lutte vers 1460 est mentionné dans la biographique d’un bourgmestre de Zürich, Füssli, Johann Waldmann, Ritter, Bürgermeister der Stadt Zürich. Pour les tournois d’escrime voir Olivier Dupuis, « A fifteenth-century fencing tournament in Strasburg », Acta Periodica Duellatorum, vol. 1, 2013, p. 67-79.

[3] Nicolas Machiavel, « Rapport sur les affaires d’Allemagne fait le 17 juin 1508 », dans Idem, Oeuvres complètes, éd. J.A.C. Buchon, vol. 1, Paris, Auguste Desrez, 1837.p. 302-303..

[4] Francis Rapp, « Les villes du saint Empire et le problème militaire : l’exemple de Strasbourg », Journal des savants, 1996, p. 377-417

[5] Joachim Meyer, Gründtliche Beschreibung der freyen Ritterlichen unnd Adelichen kunst des Fechtens in allerley gebreuchlichen Wehren mit vil schoenen und nuetzlichen Figuren gezieret und fuergestellet, Strasbourg, Thiebolt Berger, 1570.

[6] Olivier Dupuis, « Fencing contests in Strasbourg during the Renaissance and Modern times (1543-1673) », actes du colloque Urban Cultures of Contest in Renaissance Europe (Institut für vergleichende Städtegeschichte, Münster, 20-–2 October 2016), en cours de publication.

Proceedings of the Joachim Meyer conference (University of Strasbourg 2020) – an introduction

On the occasion of the 450th anniversary of the death of Joachim Meyer, a conference was organised by O. Dupuis, G. Porte and D. Jaquet at the University of Strasbourg (20-21 February 2020).

Joachim Meyer came from Basel and was a cutler by trade, a burgher of Strasbourg. He authored a famous fencing treatise in 1570, as well as less known manuscripts dedicated to the aristocracy. Researchers, archivists and martial arts experts gathered to share their latest research on the author and his work. A one-day workshop followed the lectures.

Supported by the Martial Culture in Medieval Towns research project, this conference will be published in a special issue of the journal Source(s) (ISSN 2261-8562), forthcoming 2022. Meanwhile, some of the contributors offered their contribution in a blog article version. The posts are in French, with an English abstract. You can read these following the links below:

Olivier Dupuis, “La place de l’escrime à Strasbourg (XVe-XVIIe siècle)”:
https://martcult.hypotheses.org/1312

Pierre Kintz, “Tobias Stimmer, illustrateur du Fechtbuch de Joachim Meyer”:
https://martcult.hypotheses.org/1316

Pierre-Henry Bas, “La modernité dans l’escrime de Joachim Meyer”:
https://martcult.hypotheses.org/1322

Laurent Naas, “L’exemplaire sélestadien de la Gründtliche Beschreibung / der freyen Ritterlichen unnd Adelichen Kunst des Fechtens de Joachim Meyer (BHS., K.161)”
https://martcult.hypotheses.org/1302

Alexandre Legros, “Dans l’oeil du bretteur et du chirurgien”
https://martcult.hypotheses.org/1296

Cite this article as: Daniel Jaquet, "Proceedings of the Joachim Meyer conference (University of Strasbourg 2020) – an introduction," in Martial Culture in Medieval Town, 18/06/2021, https://martcult.hypotheses.org/1290.

Abuse of Arms and Trigger Words in a 16th Century Fechtschule

On the 23rd of July 1546, the city council of Solothurn received a special request from local furrier Hans Tägenscher. An avid fencer, Tägenscher petitioned to hold a so-called fächtschule, or Fechtschule, where he would teach the lobliche manßzucht [laudable masculine virtue] of fighting to those interested and willing to pay.[i] Such an event required the blessing of local authorities, who might fear for disorder. Getting this blessing then depended on Tägenscher’s ability to convince the council his school would be a trouble-free exercise in martial virtue.

            The survival of the Ordnunge des Fächtens halb [Ordinance for the benefit of fencing] in the Kanton Archives of Solothurn is a stroke of fortune. While sources related to Fechtschulen become more common from the sixteenth century onwards, documented viewpoints from their would-be-organisers are rare. Tägenscher indicated which techniques he was to teach, for what price, and at what intervals the schools were to be held.[ii] More than that, however, he listed punishments for a selection of bad behaviour. While ranging from the mundane to the curious, it is reasonable to assume that all these rules were included for good reason. Whether they targeted real risks of disorder or merely disarmed stigmas surrounding martial contests, the rules would have helped Tägenscher to put the council’s mind at ease. To find out how exactly, this post compares a few of his articles with other documents from Solothurn and a set of similar Fechtschulen-regulations from Augsburg. They reveal careful manoeuvres along the complex martial culture of a town like Solothurn, from simply dictating responsible weapons’ usage to preventing lethal conflict.

Fig.1: “Ordnunge des Fächtens halb” (photograph by the author).

First on Tägenscher’s list is a ban on swearing with God’s name (Gottes namen in zornes wyse), for which perpetrators would be fined one Fribourg shilling.[iii] Such a concern with keeping language civilised was not unique for this particular Fechtschule. The late fifteenth-century Fechter Ordnung from Augsburg, for example, mentions how inappropriate words (ungepürliche Reden) would be met with a stern warning from officials.[iv] Nor did Tägenscher’s rule stand isolated from council policies in Solothurn itself. Between 1525 and 1545, the town issued no less than nine ordinances featuring bans on swearing, often also targeting recreational activities such as drinking and games.[v]

Personal insults were granted their own special rule set apart from swearing, although the rule in question only covers one particular example. Those who denounced someone as a liar (den andern heiß liegen) were to pay a fine of one Fribourg shilling.[vi] Again, such a rule was not unique for Solothurn, as the Augsburg document also distinguishes between mere ungepürliche reden and insults. Attendees there were expressly forbidden from calling their fellows rogues (schelm), thieves (dieb) or using similar outrageous attacks (frvuenlichen antaschen).[vii] Failure to respect this rule would not be met with a warning, but would result in the immediate fine of one Rhenish guilder.

At first glance such bans seem oddly specific. The identical fines for both language-based offences in Solothurn raise the question why Tägenscher bothered to list them in two distinct articles. The drastically increasing severity shown to denunciations in Augsburg is equally remarkable. That these insults merited such serious attention was because they held a special significance in urban culture, however. They were fighting words. Being willing to shame an adversary as a rogue, a thief, or a liar was a standard element in early modern masculinity, as was the physical response that often followed.[viii]

Solothurn appears to have been no exception to this rule. The violent culture of shaming that lurked underneath Tägenscher’s regulations is revealed by an ordinance passed about a year before, on 13 October 1545. The council was concerned by the fights and strife (stoß und span) caused by people using force to seek satisfaction for insults (mitt der hande […] vil rechtens zehaben).[ix] This could escalate fast, and slander is mentioned as causing major injury and even cases of manslaughter (zu zytten groß schaden unnd todtschlage vollgen mogen).[x]

While Solothurn had already reconfirmed its law on breaching the peace (Trostungsbruch) in 1491, the city council considered a new law to be necessary.[xi] The old law punished a breach of the peace through a system of progressive fines, depending on whether the incident involved mere words, fists and blades, bloodshed, or manslaughter. The specific insults listed in 1545 were deemed so shameful, however, that the council understood people could turn to violence to satisfy their honour.[xii] As a result, the council would always hold the insulting party liable for the incident whenever such words were used.

Such a rule has also been presented for other German towns. Its justification was that a breach of honour effectively constituted an attack on one’s person, making any response justifiable as self-defence.[xiii] It is telling that the one insult Tägenscher explicitly forbids (den andern heiß liegen) was also first on the list in the ordinance of 1545 (den andern fräffenlich heist liegen). Maybe calling someone a liar was indeed the most common form of sedition in sixteenth-century Solothurn, necessitating a special treatment. Maybe Tägenscher merely used its perceived prominence to represent insults in general. Whatever the case, it was a rule with which he accounted for the potentially volatile combination of aggressive masculine values and weapons’ practice.

Both the regulations that policed language in the Fechtschule therefore seem to represent something more than just a punishment for using certain words. They represent a careful dissociation from the troublesome discourses surrounding pastimes and martial identity in the sixteenth century. Play in general was the subject of recurring legislation, mainly aimed against its blasphemous character. Fechtschulen were not exempt from this suspicion towards recreational gatherings of men, with a sixteenth century Luzern ordinance only allowing them if they involved no form of play whatsoever.[xiv] Moreover, the martial cultures that merited the existence of a Fechtschule also constituted a risk, as men were expected to not only defend their city but their own honour as well.[xv] Rules policing language must then have helped Tägenscher to present his Fechtschule as a serious martial event, rather than a potential source of unrest.

Regulations covering weapons-discipline would also have contributed to such an image. Tägenscher forbade the throwing down or otherwise improper placement of a weapon (gwer), with offenders having to pay the common fine of one shilling. A rule against throwing weapons also features in the 1555 ordinance for the shooting guild in Solothurn.[xvi] While they thus seem related, bans on carelessly throwing and misplacing missile weapons in German towns commonly resulted from a fear for accidental shootings.[xvii] The melee weapons used in the Fechtschule were obviously free from such concerns, and the rule also fails to account for more obvious causes for injuries, such as careless swings. Punishing the abuse of arms in the Fechtschule may then not have been out of concerns for the safety of participants, but rather for the well-being of the equipment itself.

Whether participants were required to bring this equipment themselves or whether it would be supplied by the town is impossible to say for certain. Like any autonomous Swiss or German town, Solothurn expected its citizens to be armed and ready. At the same time, it is unlikely that the weapons mentioned in the numerous Harnischschau-inspections were intended for use in Fechtschulen, for which specialised training swords were used from the late fifteenth century onwards.[xviii] Moreover, references to collective stores of training weapons have been found for other towns, with Strasbourg supplying swords and staves to a fencing tournament in 1470 for example.[xix] In a similar fashion, the Fechtschulen in Augsburg were organised by the local fencing fraternity that possessed its own arms collection for that purpose. The text describing this initially even referred to the town, yet this was struck through later.[xx] As such, it is not impossible altogether that the weapons for the Solothurn Fechtschule were to be supplied by the town’s armoury. The necessity of bringing the equipment back in one piece would then explain Tägenscher’s concern with careful handling.

            The second arms-related rule by Tägenscher seems very vague at first sight. It instructs participants who stopped using a ‘weapon’ (gwer) to let the others be, at least until Tägenscher had finished teaching, after which they could begin with another one.[xxi] Elsewhere, the term gwer refers to weapons in general, individual objects that should be treated with care. This cannot be the case here, however, as it does not explain the sudden difference between one weapon and the others. The term gwer could also be used to describe types of arms and martial disciplines, however. In Augsburg, prospective organizers of Fechtschulen were required to pass a test in at least three disciplines (wöhren); stave, sword and dussack, to demonstrate their merit.[xxii] The same document also uses wöhr to describe ‘any weapon’, with raising or lowering one being the ritual marker for the beginning and end of a match or lesson.[xxiii]

If we accept that the term gwer had a similar dual meaning for Tägenscher, the second arms-related rule starts making sense. If the Fechtschule in Solothurn was to cover multiple arms disciplines, it would have made sense for Tägenscher to emphasise how pupils would only use those weapons pertaining to the lesson taught at a particular point in time. Taken together, both rules on weapons usage then also contributed to representing the Fechtschule as a disciplined martial event, where (the town’s?) equipment would be handled with care and not without proper supervision.

            It is well established that the martial cultures of late medieval and early modern towns possessed many facets that would not always align and would sometimes even clash. What is interesting to see is how competing elements were effectively woven into a small sixteenth century petition. Hidden within vague or odd regulations is a complex martial discourse, revealing the ideals, biases and logistical challenges surrounding a Fechtschule. To uncover more would require careful comparison of other ordinances with related source material on Fechtschulen. This could then trigger a greater understanding of these complex events that combined self-defence, civic duty and recreational fun.

Acknowledgements

This research was carried out as part of an overarching project on Tägenscher’s Ordnunge des Fächtens halb, involving Dr. Daniel Jaquet (University of Bern), Maciej Talaga (University of Warsaw), and Miente Pietersma (University of Bern – University of Groningen). More results will be published in upcoming scientific events, including a special panel in the 2021 (postponed to 2022) ‘Martial Arts, Tradition and Globalisation’ Conference in Lausanne. The project relates to a planned exhibition on the late medieval martial culture of Solothurn in the latter’s Old Arsenal Museum (Museum altes Zeughaus), an exhibition organised by the Martial Culture in Medieval Towns Research Project at the University of Bern.

Cite this article as: Miente Pietersma, "Abuse of Arms and Trigger Words in a 16th Century Fechtschule," in Martial Culture in Medieval Town, 24/05/2021, https://martcult.hypotheses.org/1282.

[i] “Ordnunge des Fächtens halb,” 23 July 1546, Mandatenbuch 1, pp. 358-359, l. 31. Staatsarchiv Kanton Solothurn. See also the text’s edition in Charles Studer, Rechtsquellen des Kantons Solothurn, Zweiter Band, Mandate, Verordnungen, Satzungen des Standes Solothurn von 1435 bis 1604 (Aarau: Verlag Sauerländer Aarau, 1987), pp. 332-333.

[ii] On these elements see Daniel Jaquet, “Fencing and shooting in the city of the Solothurn during the 15th and 16th century. A closer look into regulations for martial contest.” In Urban Contests of Renaissance Europe, eds. Christian Jaser, Jean-Dominique Delle Luche and Daniel Jaquet. Turnhout: Brepols (forthcoming).

[iii] “Ordnunge,” l. 19-20.

[iv] “Augsburger Fechter Ordnung,” 16th century, Cod.I.6.2º.5, fol. 4v, l. 3-4. Oettingen-Wallersteinische Bibliothek, Universitätsbibliothek Augsburg.

[v] See Mandates numbered 101, 105, 130, 140, 163, 181, 204, 224, and 236 in Stuber.

[vi] “Ordnunge,” l. 23.

[vii] “Augsburger Fechter Ordnung,” fol. 4r, l. 25-29.

[viii] B.A. Tlusty, The Martial Ethic in Early Modern Germany, Civic Duty and the Right of Arms (New York: Palgrave Macmillan, 2011), 103.

[ix] Studer, p. 324.

[x] Idem.

[xi] Studer, p. 86-87.

[xii] [5] Aber wär sonst siner eren geschollten würde, der sol darum dhein gwalltige hande bruchen, sonders das rechte zü rettunge derselben siner siner eeren suchen und fürnämmen […] [7]Wan aber einer dem andern flüchtett, mit was flüchen oder schwüren das sin wurde, unnd der annder darüber schlüge, sol dasselb je nach ungeschicklickeytt unnd gestallte der schwüren gehallten und gestrafft werden. Studer, p. 325.

[xiii] Tlusty, p. 66.

[xiv] Walter Schaufelberger, Der Wettkampf in der Alten Eidgenossenschaft: Zur Kulturgeschichte des Sports vom 13. Bis ins 18. Jahrhundert (Bern: Paul Haupt Verlag, 1972), 143.

[xv] Tlusty, p. 63.

[xvi] Stuber, pp. 364-365.

[xvii] Tlusty, p. 80.

[xviii] Mandates numbered 143, 196, 198, 221 and 230 respectively in Stuber.

[xix] Tlusty, p. 214; Olivier Dupuis, “A fifteenth-century fencing tournament in Strasburg,” Acta Periodica Duellatorum 10 (2015): p. 72.

[xx] “Augsburger Fechter Ordnung,” fol. 5v, l. 5-18.

[xxi] Und so einer in einem gwer vffhörtt, sol er die andern ligen lassen, biß er vßgelertt hatt, alls dann mag er in einem andern wol anfachen. “Ordnunge,” l. 27-28.

[xxii] “Augsburger Fechter Ordnung,” fol. 2r, l. 24-28.

[xxiii] Idem, fol. 3v, l. 15-30.

Book review – Miriam Vogelaar, The Mokken Collection: Books and manuscripts on fencing before 1800

(MMIT Publishing, 2020) 208 pp. Price: € 75
ISBN: 978-94-93166-19-6

The book is a laborious and significant contribution to the history of fencing, martial arts and European martial culture. The focus of the book is the fight book collection of Wiebe Mokken, honorary member and former chairman of the Royal Dutch Fencing Association (KNAS). The collection, as presented in this publication, is undoubtedly one of the most important of its kind. Previous catalogues and bibliographical works on fencing, namely by Jacopo Gelli (1895) and Carl Thimm (1896) were published more than a century ago; therefore, Vogelaar’s contribution to this field of study is a welcomed modern scientific update. The author makes one of the largest collections of its kind accessible to the public in the form of a comprehensive lavish catalogue. The book allows a glimpse into a unique treasure that highlights the wealth and depth of material regarding martial culture. By exploring fight books, tangible records of intangible martial traditions, the reader is immersed in the information that these unique objects provide regarding martial cultures, particularly in social-civic environments and not from the usually discussed military perspective.

The structure of the book is straightforward. Wiebe Mokken has provided an emotional preface in English and French, which allows some insight to the psyche of a passionate collector and fencing aficionado. Remarks on the catalogue entries by the author act as a key, an explanation and a de facto clarification on the systematic cataloguing and presentation that follows. The entries, that construct the vast majority of the publication, are arranged alphabetically by the last name of the author. Each entry includes exhaustive technical details on the discussed publication, followed by analytical comments deriving from research on the author or the publication. Finally, bibliographical notes and references to the works used for the bulk of the text are displayed on the end of each entry. One of the most invaluable and unique characteristics of this publication are Vogelaar’s comments in each entry regarding technical observations on the discussed entry as an object such as restoration, watermarks, stains. These additions separate this publication from every else of its kind and highlights the importance of considering the insights of a book expert. After the entries, a supplementary timeline of the books discussed helps contextualize them by placing them in chronological order with a visual snippet of each entry. Besides the aforementioned contextualization, this assists in the instantaneous observation of the changing and fluctuating visual trends of the genre. The publication is completed with a bibliography and with an index of authors, editors and compilers. 

The book comes in a large format (27×21), which certainly benefits a publication that relies on the reader observing detailed images. The hardback format and the linen bound spine facilitate reading the book in full spread without the fear of damaging it. All images are presented in full colour and excellent quality. Two reading ribbons further add to the premium presentation. The technical characteristics of the book complement the content and overall make for an impressive publication.

Perhaps the most notable drawback of the book is its bibliography, which is primarily focused on publications regarding other catalogues and bibliographies. Some modern scholarship on the literary genre of fight books is also included. Whereas the first type of publication is exhaustively included in this part, research on fight books is only fragmentarily represented. This is largely due to the lack of the contextual discussion of the presented publications and because each entry focuses solely on a very strict discussion on each object. An expanded recommended bibliography for further research would benefit readers and would link this catalogue to the current scholarship on the subject of fight books. The publication would also benefit from supporting essays on fight books and their evolving social contexts that created the necessity for their production. Of course, each bibliographical entry is accompanied by the aforementioned dedicated description and discussion, but besides the beautiful and sentimental preface by Wiebe Mokken, there is not body of text that discusses the overall cultural or historical context of the genre. This context is also absent in the book timeline, which presents in chronological order only the material from the collection. However, this is more of a wish from a scholarly perspective rather than a criticism regarding quality, and the exclusion of such essays does not diminish the value of the work as a catalogue. Both of the aforementioned issues stem from the nature of the book as a specialized publication focusing on a single specific and incredibly rich trove of books and manuscripts.

These minor critiques aside, Vogelaar’s book on the Mokken Collection is arguably the best reference work on the subject of the history of fight books. It is a great tool for the book and martial arts scholar, providing quick access to precise bibliographical information and concentrated key details for each entry. Furthermore, it can be a remarkable stimulus for professionals from adjacent disciplines and subjects, as well as for fencing enthusiasts in order to understand better the history of European martial arts and the bibliographical context and wealth of source material available. Vogelaar’s book can ignite interest on the subject for students in an academic context as well as for those practicing in the fencing hall, and it will most certainly assist future librarians and professionals working in the art industry. It is a comprehensive and informative catalogue of the highest quality in both content and production, and it elucidates the cultural production of recorded European martial arts for over three centuries.

Cite this article as: Iason-Eleftherios Tzouriadis, "Book review – Miriam Vogelaar, The Mokken Collection: Books and manuscripts on fencing before 1800," in Martial Culture in Medieval Town, 29/10/2020, https://martcult.hypotheses.org/1109.

Timeo Clipeos et Plagas Ferentes, or the Accidental Death of a Fencing Master in 1331

By Olivier Dupuis and François Siedel (transcription and translation)

Source: gallica.bnf.fr / BnF Français 25527 fol. 38v

Context

Civil fencing with the use of the buckler is attested by documents written as early as the thirteenth century, in England, as well as by literary works in the German language. It is different to fencing with the large shield, worn and used by knights and their servants, and above all the buckler is usually handled at that time with little other protection. Traces of such a practice remained rare before the middle of the fourteenth century outside of England, where archives are both well preserved and well-studied.[1] For the Kingdom of France, we can observe large amounts of small illustrations in the margins of manuscripts from the beginning of the fourteenth century where men, hybrids or monkeys are fighting using a buckler in one hand. The illustration above is one of the many remaining examples that deserve a general study. Such buckler could be compact and light enough to be worn in the belt with the sword, as illustrated in a comic way in the second illustration taken from a bas-de-page of the Smithfield Decretals, painted in England around 1340. The following extract from the French novel, Restor de Paon, written before 1338, confirms this possibility: “He took a buckler of strong steel which hanged at his sword, and drew the sword.”[2]

One must also mention that the oldest known fencing treatise produced in Europe, focuses uniquely on the combination of sword and buckler and dated from the first half of the fourteenth century. It is written in Latin combined with vernacular German words.[3] This type of sword fencing with no other protection than this little shield was still in its infancy and was one of the most important forms in the fifteenth and sixteenth centuries in Europe, and in particular in France.[4]

The case in question comes during a particular period in the history of the city of Laon, seat of the important bishopric of Picardy, located about 140km northeast of Paris. The municipal status of the city, granted in the twelfth century by the King of France, was abolished in 1322 following complaints from the cathedral chapter. However, it was not until nine years later, in March 1331, that an ordinance of the King of France established the office of Royal Provost of Laon, who had in charge everything in the city with the exception of possessions and personnel attached to the chapter and the bishopric.[5] Historiography accredits a certain Jean de Milon as the very first provost in 1331, but as our text indicates clearly Jean Crenes as provost in the eyes of the Parliament of Paris, it is therefore necessary to consider an ambiguity on the tenant of the office, at least the first months after the establishment of this institution.[6]

Source: The British Library, Royal MS 10 E IV, fol. 60r>

Text description

The original is preserved on paper in the French National Archives in Paris, in the archives of the Laon Cathedral Chapter. This letter was produced by the Royal Provost of Laon, Jean Crenes, for Colard Tribourdaine, whose precise function at that time is unknown. In 1336 a judgment of the Parliament of Paris seems to indicate that Colard Tribourdaine was some time earlier commissioner of the provost of Laon, perhaps he was already in 1331, but nothing is less certain, especially since the presence of this letter in the archives of the chapter could suggest that Colard Tribourdaine was in the service of the chapter and that he changed functions afterwards.[7] This text essentially reproduces a copy of the letter in Latin sent by the Paris Parliament to the said provost, accompanied with instructions of his own, in French, to diligently apply the instructions. This letter from the Parliament is certainly in response to an initial letter which unfortunately has not been found.

In summary, a certain Ponceletus of Miromonte, servant of a member of the chapter, was taking lessons in buckler play. The word used in the text, clipeo (l. 7), seems to indicate these small round shields as opposed to the large shields of knights and soldiers. These classes were given by an Englishman residing in Laon, Jaquermard, who was to have several students, from what can be understood from the text, and grant a particularly advantageous rate to Ponceletus in particular. It seems that he was badly paid for it because an injury occurred while Jaquermard was allegedly poorly protected, but the text is unclear regarding this fact. Jaquemard also allegedly neglected the advice or care of surgeons (sirrugicorum). Incidentally, we can note the use of several Latin terms related to fencing, also used in the aforementioned fencing treatise: ludum (l. 9), scolas/scolaris/scolaribus (l. 7-8), custodiam (l. 10). Finally, Jaquermard died a few days later from the wound caused by Ponceletus, his pupil. The latter was therefore put in the chapter prison. This accident, however, made Ponceletus fall under the jurisdiction of high justice, and therefore of the king’s justice. This motivated Nicolas Raoul the Younger, lieutenant of the provost to seize Ponceletus. However, the chapter most likely contested this before the Parliament of Paris, that the murderer was a servant of a member of the chapter, and that he fell within the exceptions provided for in the ordinance of 1331, leaving the right of high justice to the bishop of Laon. By the letter transmitted to the provost, who is the subject of the studied document, the Parliament of Paris confirms well the error and asks that Ponceletus be put back in the hands of the bishop’s justice.

This text is certainly not of great historical significance, but mentions of the practice of fencing at the beginning of the fourteenth century are so rare that it deserves to be brought to the attention of an informed public. It is also noteworthy that the teaching concerned not only the entourage of a member of the chapter, but also other pupils, making this secular practice, dissociated from military training, part of everyday life in the North of France. The presence of an English teacher, finally, was not insignificant. It echoes the numerous mentions of fencing with the buckler found in the archives of this country, and could be the witness of a cultural influence in the field of this practice in the North of France and Normandy, but this possibility needs further research.

Edition and Translation

The text proved to be difficult to transcribe, and no less difficult to translate. It is offered here slightly rough, particularly the translation, because of the lack of sufficient expertise in the legal formulas of the time.

The contractions, which are numerous, have all been developed and marked in italics, the line numbers are indicated in the transcription between two vertical bars. The reverse side of the letter indicating the addressee’s address is heavily stained and extremely difficult to exploit without being able to really bring anything to the substance of the case, therefore it is necessary to mention its existence even without giving an overview of it.

Jehans Crenes preuos de Laon a nostre amé Colart Tribourdaine, salut. Nous auons veuez les lettres dou roy nostre sire contenant ceste |2| fourme. Philippus dei gratia Francie rex baillio Viromanduensi ceterisque justiciariis nostris aut eorum loca tenentibus salutem. Sua nobis. Decanus et capitulum ecclesie |3| Laudunensis graui conquestione monstrarunt quod licet ipsi per priuilegium regium omnimodam juridictionem habeant in omnes familiares suos |4| et seruitores quoscumque in villa et terminis quondam communie Laudunensis, Oriundum in dicta villa Laudunensi dumtaxat exceptis. Indeque sint |5| et fuerint in possessione pacifica quocienscumque se casus obtulit, a tanto tempore quod competit ad bonam saizinam acquirendam |6| ipsique dictam continuando possessionem ; tenerent in sua possessione Ponceletum de Miromonte famulum cuiusdem canonici dicte ecclesie. |7| Pro eo qui ipse scolaris Jaquemardi anglici Laudunensem residenciam facientis ac scolas de clipeo conitis exercentis et tenentis medietatem |8| salario quod a suis scolaribus accipere consueuit ipsum Jaquemardum vulnerauerat plagam modicam faciendo eidem ut dicitur |9| non motus ira vel odio, sed solummodo dictum ludum prout consueuerat exercendo ; quiquidem Jaquemardus, non solum dicto vulnere medi-|10|-ante, sed per custodiam minus ydoneam nolens consilio sirrugicorum uti ut dicitur post paucos dies a tempore dicte vulnerate |11| dicitur decessisse ; de quo Ponceleto dicti canonici sunt et erant parati exhibere iusticiam cuilibet conquerenti de ipso. Nicholaus |12| Radulphus iuuenis locum tenens prepositi Laudunensis ad carcerem dictorum conquerentium accedens dictum Ponceletum a dicto carcere extraxit |13| et ipsum penes se detinet  eumdem ipsis deliberare renuntiationes minus iuste  in dictorum conquerentium graue dispendium, ac contra tenorem |14| dictorum suorum priuilegium et possessionem superius allegatam temere veniendo. Idcirco tibi committimus et mandamus quatenus si visis |15| dictis priuilegiis et auditis partibus si premissa veritate nitantur dictum Radulphum aut prepositum dicti loci ad reddendum et restituendum   |16| eisdem decano et capitulo dictum Ponceletum compellas vt de ipso exhibere valeant iusticie complementum. Si vero inter partes super |17| hec oriatur oppositio seu debatum, dicta oppositione ad manum nostram posita, tamquam superiores et exequtione  dicti Ponceleti quacunque |18| fuerit, aut existere debuerit in suspenso posita dicta oppositione pendente adiornes partes ad instantem   vicesimam diem nativitatis |19| domini coram dilectis et fidelibus gentibus nostris  presens parlamentum nostrum tenente non obstante quod dictum nostrum sedeat parlamentum |20| super dicta oppositione processurum ut fuerit rationis curiam nostram certificans competentem ad diem de adiornamento predicto et alijs |21| que feceris in premissis. In quibus tibi ab omnibus nostris subditis pereri volumus et mandamus. Datum parisius in parlamento nostro. XXIII |22| die decembris anno domini millo CCC trecesimoprimo. Si vouz mandons et commettons que vous les dictes lettres |23| ci dessus transcriptes pour nous, et en ce lieu de nouz enterinez, accomplissiez et mettés a   exeqution deue de point |24| en point selont leur teneur, en la fourme et maniere que li roys nous le mande. Et tant en faites que |25| pour vous ni ait deffaut, mandons et commendons a tous a cui il appartient, requerons autres que a vous |26| ce faisant obeissance et entendent diligences. Donné souz nostre scel, le samedi prochain apres icel. L’an mille CCC |27| trente et un. Jehans Crenes, provost of Laon to our loved Colart Tribourdaine, salute. We have seen the letters from the King our sire containing this form: “Philip by the Grace of God King of France to the Bailiff of Vermandois, and to all our other justice officials or their lieutenants, salute. The decanus and the chapter of the church of Laon have shown us by their great investigation that they are allowed to have -thanks to a royal privilege- global jurisdiction over all their familiars and their servants whoever they are within the domain and the limits of the former commune of Laon, insofar as they are considered as such those who originate from the said domain of Laon. Thereafter, they are and were in peaceful possession of the abovementioned jurisdiction at any such time from then on that a case presented itself that pertained to the acquisition of good seisin, and they continuously remained in said possession of said jurisdiction.[8] They hold in their possession Ponceletus of Miromonte the servant of a canon of the said church. Ponceletus, himself a pupil of the English Jaquemard, the latter taking up residence in Laon and taking care of collective buckler schools and receiving for salary the half he used to receive from his pupils. The said Ponceletus had inflicted on Jaquemard himself a slight wound while sparing, as it is said, not from a movement of anger or hatred but only the playing the said game, as he had been accustomed to do so; it is said that Jaquemard died a few days after having been wounded by Ponceletus, not only because of the said wound which opened up[9], but also due to an incorrect guard[10], the latter refusing to listen to the decision of the surgeons, as it is said; the said canons were ready to render justice to any plaintiff about Ponceletus himself. Nicolas Raoul the Young, lieutenant of the provost of Laon going to the prison of the said plaintiffs took the said Ponceletus out of the said prison, and in his hands, prevents him less equitably from deciding on the renunciations of the heavy burden of the said plaintiffs, and by opposing without reflection the content of their said privileges alleged above. For this reason we give you to execute and ask you that the said Raoul or the provost of the said place hand over and restore Ponceletus to the canons themselves, since you have seen, after the privileges have been declared and the parties heard, whether they are based on the truth above all. Bring the said Ponceletus to justice before the decanus and the chapter so that they may be able to show the fulfilment of justice about Ponceletus himself. If an opposition arises, or if there will have been a debate for the execution of the said Ponceletus whatever it may be between the parties concerning this affair, as the said opposition has been entrusted to our hand, so to speak, superior, or if there will have to be a pending debate, since the said opposition is uncertain, you will adjourn the parties at the moment of the 20th day of the nativity of the Lord, in the presence of our elected and faithful people. Our parliament, since the said opposition retained but did not prevent the said parliament from sitting above the said opposition, is about to go ahead furthermore if as a matter of reason will be by certifying the people of the said parliament. The latter will set the day for the aforementioned adjournment and for other matters that you will have done in missives sent in advance, missives in which we want and ask all our subordinates to obey you. Given in Paris in our Parliament on the 23rd day of December, the year of the Lord 1331.”   We entrust you with the task of endorsing the said letters transcribed above for us, and to carry out and carry out our decisions from point to point according to their content, form and manner as the King requires of us, and so that you are not lacking, we ask that you be obedient and diligent. Given under our seal on the Saturday following this one, in the year 1331.

Bibliography

Manuscripts

Archives Nationales de France, L//734, document 23.

Secondary sources and editions

Actes du Parlement de Paris, ed. Henri Furgeot, 2e série, vol 1 (1328-1342) (Paris: Plon, 1920).

Cinnato Franck, Suprenant André, Le Livre de l’art du combat, édition critique du Royal Armouries MS. I.33 (Paris: CNRS éditions, 2009).

Dupuis Olivier. ‘Organization and Regulation of Fencing in the Realm of France in the Renaissance’, in Acta Periodica Duellatorum, vol. 2 (2014), p. 233-54. DOI http://dx.doi.org/10.1515/apd-2015-0019.

Dupuis Olivier, ‘The roots of Fencing from the Twelfth to the Fourteenth Centuries in the French Language Area’, in Acta Periodica Duellatorum, vol. 3 (2015), p. 37–62. DOI http://dx.doi.org/10.1515/apd-2015-0002.

Jean le Court dit Brisebare, Le Restor du Paon, éd. Richard J. Carey (Genève: Droz, 1966).

Melleville Maximilien, Histoire de la ville de Laon et de ses institutions, 2 vols. (Laon, Paris: 1846).

Ordonnances des roys de France de la troisième race, vol. 2 (Paris : 1729).

Ordonnances des roys de France de la troisième race, vol. 12 (Paris : imprimerie royale, 1777)


[1] Olivier Dupuis, ‘The roots of Fencing from the Twelfth to the Fourteenth Centuries in the French Language Area’, in Acta Periodica Duellatorum, vol. 3 (2015), p. 37–62. DOI http://dx.doi.org/10.1515/apd-2015-0002.

[2] “.I. boucler d’acier fort qui pendoit a s’espee / Prist et l’espee traist […]”. Jean le Court dit Brisebare, Le Restor du Paon, éd. Richard J. Carey (Genève: Droz, 1966), p.66, v.550-51.

[3] Cinnato Franck, Suprenant André, Le Livre de l’art du combat, édition critique du Royal Armouries MS. I.33 (Paris: CNRS éditions, 2009).

[4] Olivier Dupuis, ‘Organization and Regulation of Fencing in the Realm of France in the Renaissance’, in Acta Periodica Duellatorum, vol. 2 (2014), p. 233-54. DOI http://dx.doi.org/10.1515/apd-2015-0019.

[5] Melleville Maximilien, Histoire de la ville de Laon et de ses institutions, 2 vols. (Laon, Paris: 1846),vol. 1, pp.273-74. The ordinance is published in-extenso in Ordonnances des roys de France de la troisième race, vol. 2 (Paris : 1729), pp.77-80.

[6] Melleville, Histoire de la ville de Laon, vol. 1, p. 283.

[7] Actes du Parlement de Paris, ed. Henri Furgeot, 2e série, vol 1 (1328-1342) (Paris: Plon, 1920), p. 174.

[8] This is a good example of an obscure Latin sentence that cannot be only roughly translated. The translation of this obscure Latin sentence has been improved by Ariella Elema.

[9] Free interpretation for mediare, which means to divide in two.

[10] The meaning is unclear here, does custodiam minus refer to a poor protection during the fight, or to the bad care Jaquemard took of himself after being injured?

Cite this article as: Olivier Dupuis, "Timeo Clipeos et Plagas Ferentes, or the Accidental Death of a Fencing Master in 1331," in Martial Culture in Medieval Town, 20/04/2020, https://martcult.hypotheses.org/926.

When Fencers and Wrestlers were the Children of the Sun

Introduction

A quick investigation of fifteenth century fight books shows in certain books a potpourri of subjects mixing fencing, alchemy, astrology and onomancy. Without pretending to be comprehensive, at least four German manuscripts include this mix of subjects. For example, the manuscript ms 3227a de Nuremberg [M14] contains intercalated passages on magic, alchemy, fencing and a treatise on medicine.[1] The manuscript from Talhoffer composed in 1448 [M13] integrates at its end a text of onomancy aiming to choose the appropriate day of the fight according to the name of one’s opponent in order to facilitate a victorious outcome. The manuscript of the Erlangen-Nuremberg university library also contains pages dealing with astrology and probably with onomancy.[2]  Finally, the manuscript Thott.290.2º from Copenhagen is composed of a military section, an illustrated fencing section and finally an astrological treatise.[3] This is not specific to German language document since the first sheets of the English manuscript MS Harley 3542 of the British Library [M16] also consist of an alchemical treatise before a few pages dedicated to fencing.

Looking more closely at folio 280v from [M11], it contains a small medallion located under a large crowned knight personifying the sun. In this medallion are two wrestlers and a stone thrower in front of an audience. A handwritten note accompanies this medallion: “Also thun der Sonnen kindt”, “so do the children of the sun”.

Children of the Sun in their medallion, M11, fol. 280v.

Children of the planets

The theme of the children of the planets is established during the Middle Ages around an older substrate, deriving from Antiquity and Arab scholars. This theme really belongs in the realm of astrology, the planets in question are the stellar bodies visible to the naked eye (Saturn, Jupiter, Mars, the Sun, Venus, Mercury and the moon) which come to influence beings depending on the time of their birth, in association with the calendar (zodiac calendar, date in the week etc). This influence can vary from affecting physical characteristic (big feet, pale complexion), to temperament (angry, melancholic) and to the affinity for particular trades or activities. An important feature of this theme is the common association of text and images, but also a fluctuation in the symbolism attached to each of these planets.

Among these fluctuations, a particular tradition associates the Children of the Sun with wrestling and throwing stones. It seems to settle in the first third of the 15th century, when a poem in German associated each sphere with a fairly precise and consistent symbolism. The poem was modified from one document to another, but was essentially supplemented or shortened rather than distorted. In the same way the associated illustrations maintain a great coherence in the symbolism and the depicted activities from one source to another. However, no specific name is attached to this tradition, which nevertheless clearly stands out within the broad theme of the Children of the Planets.[4]

If we dwell on the representations of the Children of the Sun in the manuscripts and incunabula of the fifteenth and sixteenth centuries, it is particularly astonishing to note the frequent representation of wrestlers, stone throwers, and to a lesser extent acrobats and fencers.[5] In this context, the relationship between these activities and the sun is not obvious, at least for the use of weapons for which one would have expected to associate it with planet Mars. However, this is not the case, but the case of the Children of Mars will be discussed later.

This representation seems to be a direct illustration of the associated poem; the children of the sun would naturally be noble, happy and beautiful (“geluglich edeln und feyn”), pious (“vor mytterntag sie dynert gote vil”) but also would devote themselves to the throwing of stone, fencing and wrestling (“Dornoch sie leben wy man wil / Steynstoßen schyrmen ringen”).[6]

These activities were popular body exercises in Germanic spaces, at least if we associate them to finds from literary traditions.[7] When, for example, Hans Waldmann’s brother won prizes in crossbow shooting, wrestling and stone throwing, tests supposed to have taken place in Strasbourg around 1460, there is reason to doubt the reality of this episode, or in any case to see it as the manifestation of exceptional physical aptitudes, in what resembles initiation tests.[8]  Some texts complete this list of activities with acrobatics and strength exercises (“Der sunnen lewt sint springer starcklewt, stainwerffer ringer”).[9]  In any case, the expression “sie leben wy man wil” should be understood as an opposition to labour, to work.

UB Heidelberg Cod.Pal.Germ.438 fol. 150r [M2], fol. 150r, vers 1445, (CC-BY-SA).
UB Heidelberg Cod.Pal.Germ.832 fol. 100 [M10] fol. 100r. In the right it is possible to see the poem mentioning “Stainstossen schirmen ringen” without these activities being represented (CC-BY-SA).
[M6] Engraving by Baccio Baldini from 1460, which takes up the symbolism of the German tradition in two series of engravings from 1460 and 1465, Source: gallica.bnf.fr.

The illustrations therefore echo these passages from the poem, representing the Children of the Sun in their natural activities, alongside a personification of the sun, either in the same illustration or in two separate illustrations. The sun is personified by a man wearing a tiara or a crown, often holding a sceptre and a book, standing or sitting in a cart, and associated with a lion, this one recalling the sign of the zodiac with which the sun is associated. In the section concerning the Children of the Sun, there is often a seated crown prince or king who seems to be witnessing various lively and peaceful games. Physical activities seem to be a reminder of the training of nobility, but also the expression of activities to develop beautiful bodies. Close to the crowned prince musicians can often be found, including generally a harpist, as well as people praying in front of an altar, stone throwers, wrestlers, fencers and acrobats.[10]  It is interesting and curious that several illustrations include a stick carrier appearing to want to use his stick to jump with it but rarely to throw it. Some illustrations also represent crossbowmen or javelin throwers without ever appearing in the texts. Notably, the people represented are almost always men, with only one exception in all documents consulted.

From one illustration to another, not all of these activities are always represented. The table below presents a small inventory of occurrences of the common lineaments from 12 manuscripts or incunabula consulted relating to this cycle.

Legend: X presence of the pattern, X+ wrestlers having weapon on the ground, P presence of the poem, P- only a partial version, P+ poem extended with the mention of acrobats.

These representations of fencers and wrestlers as stereotypes of the children of the sun is a strong symbol, and obviously quite widespread in Germany. Its repetition in different media (illuminated manuscripts, incunabula, engravings) over more than a century shows an undeniable permanence and reception by the society of the time. They symbolize bodies in movement in what they are beautiful and pleasant, and this certainly for some time: it is thus possible to locate in the Manessische Liederhandschrit, an illuminated manuscript from the early fourteenth century,  two representations of swordsmen with sword and buckler and a stone thrower, alongside other activities of the court (music, hunting, tournament), showing the proper integration of these practices with those of courtly activities, at least on a representational level.[11] Moreover, the association of the sun and gold with healthy activity, cheerfulness, power, pleasure is a shift in values associated more broadly with the colour yellow. This change took place during in the Middle Ages, leaving only to gold the positive symbolic associations of yellow, a colour that essentially maintained only the negative symbolic values at the beginning of the Renaissance.[12]

The representation is clearly positive, in favour of these practices and we should question the influence of this symbolism on the thought and mentalities of the time, particularly to what extent did this positive vision of wrestlers and fencers can have an influence on the production of fight books.

Regarding the representation system, it is possible to note that the wrestlers are all represented standing and generally entwined, with arms around the body of the opponent, with the exception of the Splendor Solis where the postures differ: grasping in the hollows arms for the first wrestling couple and seizure of the leg for the other wrestling couple.

Fencers are more rarely represented, and when they are, it is usually with two-handed swords, in one case with staves [M9] and another with sword and buckler [M7]. In the absence of representation of fencers, weapons are often represented at their feet, essentially two-handed swords accompanied in a single case with shields [M4]: no dagger, even less armour or horse. The stereotype is clear: the practice of the two-handed sword without armour almost alone symbolizes the fencing of that time, accompanied in a minor way by the stick and the sword and buckler.

In many cases, a person holding a stick stands alone, away from the wrestlers. Rather than being interpreted as an acrobat, he can be perceived a single fencer performing tricks with his stick. In the case of the Italian illustrations [M7 and M8], the stick bearer acts as a referee. On the other hand, in the Splendor Solis [M12], the meaning may have been lost because the character holds his stick as if he is about to throw it.

Curiously at the Italian engraver Boldoni’s work [M6], a character seems behind the scene trying to bend his sword, giving it a curved shape. This depiction may have been distorted in the Splendor Solis [M12] where a second couple of fencers are shown behind, holding curved weapons in their hands, in a guard stance similar to those found in fight books.

The Children of Mars

The text associated with this planet in [M11] indicates “I thrust, I cut, I hit and fence, hence do also all my heirs (“Ich steche, ich schlahe, ich streit vnd fechte. Also thut auch allern mein geschlechte”). It seems to associate the fighter’s values with this planet. But the text of the poem of the cycle of the children of the planets differs and shows children of Mars overheated, quarrelsome, angry, thieves, plunderers and quick to war.[13]  And in fact the scenes representing the children of Mars are scenes of massacre, destruction, pillage. The separation of the games of wrestling and fencing, linked to the positive values of the sun, and war, at least in this system of values is by no means trivial. It is in itself an answer to the question on the link between fight books and war: German culture of the fifteenth and sixteenth centuries visibly distinguished between fencing and fighting in battle. In fact, in any case according to the values translated in the cycle of the Children of the Planets, it is on the contrary important to keep well separate the arts of war from those of wrestling or fencing. By further pushing this distinction, it is possible to say that the first destroys, and the second flourishes. However, it is not so simple to establish this division because other value systems exist.

Other traditions of the Children of the Planets

It was mentioned earlier that the specific tradition of the Children of the Planets which is the subject of this study made up only part of the complete cycles dealing with this theme.

German sources thus have other traditions existing at the same time. For example, the ms. Thott 290.2° offers a system of values associated with the planets which is fairly close in general terms: the sun makes men well in their bodies, with a blood temperament, that is to say, gay, active, or angry, in all cases, an active temperament.[14]  This source, however, does not take up the poem from the main tradition of the children of the planets, nor does it offer any illustration to accompany its text.

A manuscript from Salzburg also offers insights to another tradition, keeping the principle of large illustrations filled with symbols. But here the planets are associated with the ages of life: for instance here the sun is associated with adolescence.[15]  The activities illustrated seem to mainly take up stereotypes from these ages of life and therefore leave the register of the main tradition

Outside German spaces, the first large text on the cycle of the Children of the Planets appears in a work by Christine de Pizan, the epistle of Othea, of which there are illustrated copies throughout the fifteenth century, in which the representation of Children of Planets differs greatly from the main German tradition. By taking up a manuscript from the very beginning of the century, the sun, or Phebus, sheds light on troubled things and personifies itself in scholars, but absolutely not in the physical games of learning of the nobles. And in parallel, the sons of Mars are depicted in a more positive manner: they are knights accomplished in chivalry that obtain fame and value (“any knight who loves or follows weapons and make chivalry and renown of value can be called sons of Mars”).[16]  Note that in this cultural space, it is possible to find favourable relationships between blood humour and physical activity, as in a French text of 1451: blood is inclined by its good comprehension and its implication in the physical activities (“The blood […] has a good subtle sense and inclination for bodily operations”).[17]

I have already mentioned the advantage that the discipline of fencing could derive from such a reputation made for its practice: it is seen in a positive, healthy and favorable way for the bodies and dissociated a priori from excessive violence. The dissemination of this thesis, in part thanks to this astrological tradition, may have contributed to the ultimately late development of the Fechtschulen. I do not bring any argument but note in any case that the auspicious period of production of beautiful manuscripts taking up the cycle of the Children of the Planets, between 1450 and 1480 corresponds to the beginnings of these public fencing shows, of which we have not really a trace before 1480. These shows would require the authorization of the authorities, but also the enthusiasm of the public: they could only benefit from a favorable opinion.

Possible influences of the Children of the Planets cycle on the world of fencing

The association of the sun with fencers probably did not stop at the favourable influence in public opinion. It is also possible that the fencers themselves adopted and integrated this symbolic heritage: the zodiac sign of the lion and the crown. The first is found associated indirectly with the German fencers in 1487 because the first brotherhood of the masters of the sword, created in Holy German Empire, chose the patronage of Saint-Mark, symbolized by its winged lion. The crown is another symbol of the sun is a regularly repeated symbol in the form of laurel wreath, given to the winner, and taken up in numerous engravings of the sixteenth century, up to the crown surrounding dussacks and rapiers at the frontispiece of the cover page of the book by Joachim Meyer printed in 1570: on the only upper banner on this page we can distinguish two laurel wreaths, the crown with swords, and two bushels of arms surmounted by shields and under which two lion heads spit foliage, all symbols related to the sun.

Joachim Meyer, Gründtliche Beschreibung der Kunst des Fechtens (Strasbourg: Thiebolt Berger, 1570), frontpiece detail.

Conclusion

The estimated influence of concepts from astrology in German Renaissance culture has not been addressed in depth in this present article. However, it is impressive to observe what is now called martial arts and physical activities appear as allegories of children of the sun and thereby represent physical activities favourable to the body. Likewise it is important to note the consistency with which the sons of Mars are devalued, quarrelsome, and go to war.

It would be interesting to investigate how this tradition spread in Europe. The examples already show at least two important Italian sources [M6 and M7] which share the same symbolism but without the written tradition. It is clear in any case that this symbolism was widely picked up from the second half of the sixteenth century by Dutch art, both in engravings and tapestries.[18]

It would be interesting for future studies to focus closely to the parallels in the form of alchemical discourse and compare it with that of fight books. This will be the subject of a second article.

Bibliography

Manuscripts and primary sources

[M1] Heidelberg ms. Cod. Pal. germ. 438, about 1440, fol. 149v-150r <https://doi.org/10.11588/diglit.236>

[M2] Berlin Staatsbilbiothek ms. germ. fol. 244, fols. 181r-183v, about 1445, <http://digital.staatsbibliothek-berlin.de/werkansicht/?PPN=PPN785884734>

[M3] Kassel, University Library, 2° Ms. astron. 1, about 1445, fols. 69r-70r, <https://orka.bibliothek.uni-kassel.de/viewer/image/1300793634809/142/>

[M4] Zurich, Central library, Ms. C 101, fol. 11v, about 1453-70, <10.5076/e-codices-zbz-C0101>

[M5] Munich, BSB Cgm 312, vers 1450-1473, fols. 54v-55r, <http://mdz-nbn-resolving.de/urn:nbn:de:bvb:12-bsb00093677-8>

[M9] Mittelalterisches Hausbuch, Schloss Wolffegg, about 1480, <https://de.wikisource.org/wiki/Mittelalterliches_Hausbuch>

[M6] Baldini engraving from 1460, <https://gallica.bnf.fr/ark:/12148/btv1b10022694r>

[M7] Este, University Library, alfa.x.2.14, Sphaerae coelestis et planetarum descriptio, about 1460-70, <http://bibliotecaestense.beniculturali.it/info/img/mss/i-mo-beu-alfa.x.2.14.pdf>

[M8] Munich BSB Clm 4394, about 1477, fol. 69r <http://mdz-nbn-resolving.de/urn:nbn:de:bvb:12-bsb00110794-5>

[M10] Heidelberg, University Library, Cod. Pal. Germ 832, about 1491, <https://digi.ub.uni-heidelberg.de/diglit/cpg832>

[M11] Erlangen-Nuremberg MS.B 26 University Library, fol. 280v, <https://nbn-resolving.org/urn:nbn:de:bvb:29-bv040674061-7>

[M12] Berlin Kupferstichkabinett, Nr. 78 D 3, 1532.

[M13] Erfurt/Gotha, University Library, ms. Chart.A.558. <https://nbn-resolving.org/urn:nbn:de:urmel-d010e5c0-48e3-4c36-afdb-ee09b55d647d6>

[M14] Nuremberg Ms 3227a, <http://dlib.gnm.de/item/Hs3227a/1>

[M15] Copenhagen, Royal Library, ms. Thott.290.2º, <http://www.kb.dk/manus/vmanus/2011/dec/ha/object23662/da/>

[M16] London, British Library, MS Harley 3542 <http://searcharchives.bl.uk/primo_library/libweb/action/dlDisplay.do?docId=IAMS040-002049374&fn=permalink&vid=IAMS_VU2>

[M17] UB Salzburg MIII36 <http://www.ubs.sbg.ac.at/sosa/handschriften/MIII36.htm>

[M18] UB Heidelberg Cod Pal. Germ. 848, <https://doi.org/10.11588/diglit.2222>

[M19] BNF fr. 606,
<https://gallica.bnf.fr/ark:/12148/btv1b52000943c>

Secondary sources

Blume Dieter, ‘Children of the Planets: the Popularization of Astrology in the 15th Century’, in Micrologus. Natura, scienze e società medievali. Nature, Sciences and Medieval Societies. Rivista della Società Internazionale per lo Studio del Medio Evo Latino, vol. 12 (2004), pp. 549-84.

Ciboule Robert, ‘Le Livre de saincte meditacion en congnoissance de soy, ed. by André Combes’, in Archives d’histoire doctrinale et littéraire du moyen âge, vol. 8 (1933), pp. 176-224.

Füssli Hans Heinrich, Johann Waldmann, Ritter, Bürgermeister der Stadt Zürich (Zurich: Orell, Gessner, Füssli et al. 1780).

Klingner Annett, Die Macht der Sterne. Planetenkinder: ein astrologisches Bildmotiv in Spätmittelalter und Renaissance,  Dissertation zur Erlangung des akademischen Grades doctor philosophiae, Humbolt Universtity of Berlin, 2017. <https://edoc.hu-berlin.de/bitstream/handle/18452/19957/dissertation_klingner_annett.pdf >

Kotelmann Ludwig, Gesundheitspflege im Mittelalter. Kulturgeschichtliche Studien nach Predigten des 13., 14. und 15. Jahrhunderts (Salzwasser Verlag, 1890).

Pastoureau Michel, Jaune, histoire d’une couleur (Paris : Seuil, 2019).

Schmitz-von Ledebur Katja, Die Planeten und ihre Kinder. Eine Brüsseler Tapisserienserie des 16. Jahrhunderts aus der Sammlung Herzog Albrechts V. in München (Turnhout: Brepols, 2009).


[1] To ease of reading, each manuscript or incunabula is referenced by an Mxx-type code referring to its full description in the bibliography.

[2] M11, fols. 280r-82v and fols. 283r-84v.

[3] M15, fols. 140r-50v.

[4] Blume Dieter, Children of the Planets. Klingner, Die Macht der Sterne, especially pp. 55-56.

[5] The article « The Rose and the Pentagram » from Roger Norling does not deal directly with the subject of the Children of the Planets, but offers a large number of illustrations of the Children of the Sun from the studied tradition, enough to give you a good overview: https://hroarr.com/article/the-rose-and-the-pentagram/

[6] Complete text in Klingner, p. 298.

[7] Kotelmann, Gesundheitspflege im Mittelalter, pp. 184-85.

[8] Füssli, Johann Waldmann, pp. 2-3.

[9] Klingner, p. 310.

[10] Klingner, Die Macht der Sterne, pp. 22, 130 and 192-228.

[11] M18, fols. 115r, 190v and 204r.

[12] Pastoureau, Jaune, pp. 38-45 and 84-109.

[13] Klingner, Die Macht der Sterne, p. 21.

[14] M15, fols. 145v-146r.

[15] M17, fols. 236r-239r.

[16] M19, fols. 7v-7r.

[17] Ciboule, Le livre de saincte meditacion, p. 218.

[18] For the engravings, see Klingner, Die Macht der Sterne, pp. 219-26. For the tapestry see Schmitz-von Ledebur, Die Planeten und ihre Kinder.

Cite this article as: Olivier Dupuis, "When Fencers and Wrestlers were the Children of the Sun," in Martial Culture in Medieval Town, 26/02/2020, https://martcult.hypotheses.org/780.

Review of the “Joachim Meyer 450 Years: Strasbourg Symposium” (21-22 February 2020)

For the celebration of the 450-year anniversary of the publication of Joachim Meyer’s fight book, Olivier Dupuis organised a multidimensional event around the fight book, its author and martial culture in sixteenth century Strasbourg. It consisted of a two-day conference at the University of Strasbourg and at the archives of the city, as well as a gathering of martial arts practitioners and researchers over the weekend with workshops and practical exchanges. Finally, a competition was held following rulesets from the sixteenth century. Similar events focused on fight book authors have previously demonstrated the benefits of such gatherings and collaborations of scholars and martial arts practitioners.[1]

Joachim Meyer used a new medium in a new way for the description of the art of fighting, with elaborated didactic features. Based on the so-called Liechtenauer tradition,[2] the art of combat under Meyer’s pen uses the noble character of chivalric symbolism, but displays martial disciplines which are more commonly associated to urban context and foot soldiers (the halberd, the pike, and the rapier). Embedded in what Ann Tlusty coined as “martial ethics”[3] in German towns relying on a militia organisation for its defence, the fight book is connected with practices followed by fencing guilds and with fencing competitions.

Regardless the frequent mention of Joachim Meyer’s work by specialists, and the existence of a translation published by a scholarly publishing house, there is little research published to date on the author and his books (2 manuscripts and 1 printed fight book with two editions). Establishing a state of research on the matter and exploring new avenues for research was very much needed, and this event successfully achieved these goals. This review will focus on the conferences’ part of the event.

With the support of the Laboratoire Art Civilisation et Histoire de l’Europe (ARCHE) Olivier Dupuis and Guillaume Porte brought together historians, art historians and archivists together to discuss different aspects of the topic.

Laurent Naas (Bibliothèque Humaniste de Sélestat) presented the Selestat copy of Joachim Meyer fight book (L’exemplaire sélestadien de la Gründtliche Beschreibung). He presented on the potential identification of the original binder, based on a new study of the remains of the closing devices (now missing) of the cover. He also analysed the dedication of the fight book.

Pierre Kintz (ARCHE, Université de Strasbourg) gave a presentation on the assumption about the attribution of the illustration of the fight book to Tobias Stimmer (Tobias Stimmer, l’illustrateur du Fechtbuch). He outlined the travels of Stimmer to Cômo and its relation to Paolo Giovio, which justifies the elements of Italian architecture found in the fight book.  

David Bourgeois (CRESAT, Université de Haute-Alsace) presented the connection of the towns of Mulhouse and Strasbourg with Basel and the Old Swiss confederation, in the context of warfare and martial culture (Si vis pacem, para bellum. Bâle, la Confédération et la guerre à la fin du Moyen Âge et au XVIe siècle). He reviewed historiographical trends regarding the martial renown of Swiss warriors and developed hypothesis of the a “Swiss” signature in the fight book of Joachim Meyer.

Fanny Kieffer (EA ARCHE, Université de Strasbourg) contributed with her perspective as an art historian, specialised in the visual representation of technical knowledge in Early Modern Period (Sous le regard de l’historien de l’art: les débuts de l’escrime à la Renaissance, entre chevalerie et humanisme). She outlined the general context of “new” weapons: portable guns, rapier and daggers. Several martial sciences (ballistics, military engineering, etc.) benefited from the resurgence of science and scientific methodologies (mathematics, Aristotelian principles) through the new medium of printing. She proposed an investigation on the inclusion of these new scientific methodologies in the corpus of fight books.

Olivier Dupuis (independent researcher), main organiser of the event, presented on the fencing activities in Strasbourg based on archival documentation (La place de l’escrime à Strasbourg du XVe au XVIIe siècle). If fencing practices are discrete in narrative sources, other types of documents attest fencing competition (Fechtschulen). Dupuis found 1500 petitions for the organisation of such events in Strasbourg between 1540 and 1670 (1338 being approved by the city council).

Alexandre Legros (CESR, Université de Tours) analysed questions related to wounds in fencing practices as described by Joachim Meyer (Dans l’œil du bretteur et du chirurgien). He analysed both the discourse and images of fight books related to wounds, and he queried contemporary chirurgical treatises, including one coming from Strasbourg.

Pierre-Henry Bas (IRHIS, Université de Lille) presented his thoughts about the didactic and pedagogic dimension of the fight book (Modernité de l’escrime décrite dans le livre de Meyer). He analysed the construction and conception of the treatise while explaining how “modern” ideas were implemented in the book, in comparison with earlier fight books.

Daniel Jaquet (Université de Berne) discussed the reception of the fight book during the national socialism regime of Adolf Hitler, through the re-use of the content in the Handbook for Hitler Youth (La réception du livre de Joachim Meyer entre 1920 et 1936). The main focus was the institutionalisation of martial arts practice for propaganda and ideology. Questions of re-interpretation and revival of martial arts traditions were also briefly addressed.

On the second day, the lecturers joined by martial arts researchers gathered at the archive of Strasbourg for a morning of discussion and a round table. The first half of the morning was dedicated in establishing a state of research regarding the author and its book. Desiderata for further research were also formalised and discussed. The second half of the morning was spent in a round table discussion on potential contexts of application of the martial art knowledge described in the book. Interesting arguments were put together while reviewing contexts such as: duels of honour, warfare, self defence and fencing for leisure. Material culture and modern-day fencing practice deriving from the book were also briefly addressed.


[1] See “The Art of Combat of Pietro del Monte”, University of Tours, 20-21 April 2018. A short review is to be found on the blog of Daniel Jaquet [insert link:], and its proceedings are published in the volume 7.1 (2019) of the journal Acta Periodica Duellatorum

[2] Bauer, Matthias Johannes, ‘Einen Zedel Fechter ich mich ruem/Im Schwerd vnd Messer vngestuem. Fechtmeister als Protagonisten und als (Fach-)Literarisches Motiv in den deutschsprachigen Fechtlehren des Mittelalters und der Frühen Neuzeit’, Das Mittelalter, 19.2 (2014), 302–325 <https://doi.org/10.1515/mial-2014-0018>.

[3] Tlusty, B. Ann, The Martial Ethic in Early Modern Germany: Civic Duty and the Right of Arms (Basingstoke: Palgrave, 2011)

Cite this article as: Daniel Jaquet, "Review of the “Joachim Meyer 450 Years: Strasbourg Symposium” (21-22 February 2020)," in Martial Culture in Medieval Town, 24/02/2020, https://martcult.hypotheses.org/842.

Fencing with the blessing of the authorities: Patent for a fencing master in Neuchâtel in 1546

Fencing lessons and competitions are an urban phenomenon, documented as early as from the fifteenth century in Switzerland. Since these activities carried out potential risks for urban peace, early traces of attempts to regulate these activities by town authorities can be (sometimes) found in archives.

Henry de Sainct Didier, Les secrets du premier livre sur l’espée seule, Paris: Jean Mettayer et Matthurin Challenge, 1573, plate 33-34. Taken from the Facsimile of the Société des Livres Anciens et Modernes, Paris 1907.

Fencing was a needed skill for citizens who had to carry out (potential) military duties for their town, but also to prove to their peers that they were trustworthy and able to fight and defend their community. Therefore, displays of martial skills, such as fencing competitions, were needed for the town inhabitants that were willing to show that they adhered to what Ann Tlusty coined as “martial ethic”.[1] Different forms of regulation exist because such practices were usually not institutionalised before the second half of the sixteenth century or even later. However, town authorities developed different policies regarding fencing activities happening within their walls. For example, petitions of fencing masters willing to hold fencing schools can be found in town council minutes, as can expenses due to fencing activities sanctioned by the town council. But, for most of the cases, fencing activities were organised by local or pan-urban networks of fencing experts gathered in associations (corporations such as guilds or brotherhoods). For France, Flanders and the Holy Roman Empire, several of these corporations are known, and they received privileges from town authorities or even the highest princes such as the King or the Emperor. On a more local level, several cities edicted fencing ordinances, or delivered patents and certificates to fencing masters.[2] Such is the case for the document presented here from the mid-sixteenth century in the county of Neuchâtel.

Patente de maître du jeu de la Grande Épée à deux mains, en faveur de Nicolas Lambelet des Verrières, 1546. Copie tirée d’un receuil de minutes de notaire, 1558 (Archives d’État de Neuchâtel, AS-24.31). © Archives d’État de Neuchâtel, reproduced with permission.

This document is actually a draft for the preparation of letters of a notary, full of erased words and lines, revisions on margins or in between lines, and with spaces left blank. Most of the original patents have not survived, since they were handed over to the individuals. This collection of drafts and copies of documents delivered by several notaries is dated to 1558, but the date of the fencing patent is 1546. It would have been signed by the notary, under the authority of the mayor of the small town of Les Verrières, located near the border of modern-day Switzerland and France.

The county of Neuchâtel was under the suzerainty of the Valois, and after that of the Habsburgs. Close to the Duchy of Burgundy through the Châlons with the Franche-Comté (Free-County) as a border, the county formed a network of ties through treaties of combourgeoisie with Swiss towns such as Fribourg (1209), Bern (1308) and Solothurn (1369). It only became part of the Swiss Confederation in 1814. The particular place where the fencing patent originated is les Verrières, a small town in the north eastern valley leading to the castle of Joux. The city was under the rule of the Counts of Neuchâtel. The mayor of the town was at the time Claude Lambelet (mentioned in the document). It must be noted that he was part of the same family as the certified master Nicolas Lambelet.

Nous […] establÿssons [Nÿcolas Lambelet le Jeusne des dites Verrieres de Neufchastel] maistre dudict jeulx de ladicte grande / espee; pour en jouer a pris et dehors pris / en tous lieux et par devant toutes gens de / quelque estatz ou quallitez qu’ilz soyent; et encontre / tous ceulx quilz luÿ plaira […]

Nicolas Lambelet is certified “master of the play of the great sword” (maistre dudict jeulx de la dicte grande espee). Fencing activities include several disciplines. The mastery of the different disciplines is carefully noted in such documents, here only with the two-handed sword. He can therefore “play with or without prize” (this specifies participating is fencing competitions) wherever he wants and in front of audiences of any status, against whoever he wants.

aÿanz le / serement aux dict jeulx de ladicte grande espee [added in margins: et aux ordonnances d’icelluÿ], et qu’ilz / ha desja [added in margins: par cÿ devant] estez passez en ses deffences par les maistres / du dict jeulx

It is mentioned that he pledged an oath and that he passed the final test against other masters, which is called “passing in defence” (passez en ses deffences). It consists of standardised fencing bouts where the applicant is evaluated. More interestingly, there is a mention added in margins about the “ordinances” in relation to the oath he pledged. Several fencing ordinances are known in France, the earliest in Mazan (1501). We do not know to which ordinances the document is referring to, but the closest known was the one of Dijon in 1520.[3] If Neuchâtel edicted a fencing ordinance, there is not a single mention to it in documents surviving in archives. No fencing ordinances are known from this period in Swiss towns, but several documents and petitions of fencing masters offer sporadic details about legal and illegal fencing activities.[4]

En luÿ baillant et concedissant par ces dictes presentes / toute puissance, auctorité et faculté de tenir escolle / et escolliers par dessoubz luÿ en tous lieux ou / il luÿ plaira, et de havoir et recepvoir tous escolliers / qui ledict jeulx vouldront apprendre et recorder, et / de faire et constituyr ung lieuteuant ou plusieurs / soit en escolle, pris ou jeulx, pour par le dict / ou lesdictz lieutenantz leurs aprendre ledict jeulx, comme / sÿ luÿ mesure le dict maistre ÿ estoit present, le tout / en la forme, mode et maniere quil se doit jouer / et que par cÿ devant du temps passez en ha estez jouez / et user [rajout en marge : et de passer escolliers en leurs deffences]

Lambelet received the right and authority to organise fencing competitions and deliver fencing lessons (faculté de tenir escolle et escollier par dessoubz luÿ). He can also name “lieutenants”, which is a rank like “provost”, also mentioned earlier in the document. This technical terminology is widespread and can also be found in fight books (such as the one on the cover image of the blog post, from the fight book of Henry de Sainct Didier published in 1573). It is also mentioned that he can do so (name a lieutenant) in different contexts, that is fencing school, prize fights, or competitions (escolle, pris ou jeulx).

Cite this article as: Daniel Jaquet, "Fencing with the blessing of the authorities: Patent for a fencing master in Neuchâtel in 1546," in Martial Culture in Medieval Town, 26/11/2019, https://martcult.hypotheses.org/535.

Acknowledgement:
A previous (partially erroneous and incomplete) transcription of this document has been published by Nicolas Piaget in 1922 in the local journal Musée Neuchâtelois (vol. 9, pp. 207-8) with a brief introductory comment. We would like to thank Olivier Dupuis for sharing this reference; Anne-Caroline and Dominique LeCoultre who also have studied and reviewed the original document; and Jacob Deacon who participated in the new analysis of it.


[1] Ann B. Tlusty, B. Ann, The Martial Ethic in Early Modern Germany: Civic Duty and the Right of Arms (Basingstoke: Palgrave, 2011).

[2] For France and for information about neighbouring spaces see Olivier Dupuis, “Organization and Regulation of Fencing in the Realm of France in the Renaissance”, Acta Periodica Duellatorum (3), 2015, pp. 233-54.

[3] Ibidem

[4] See Jaquet, Daniel, ‘Die Kunst des Fechtens in den Fechtschulen. Der Fall des Peter Schwizer von Bern’, in Agon und Distinktion. Soziale Räume des Zweikampfs zwischen Mittelalter und Neuzeit, ed. by Uwe Israel and Christian Jaser (Berlin: LIT Verlag, 2015), pp. 243–58