Conference Report: Martial Culture in European Towns (1350-1650), University of Bern, 11-13 November 2021

Speakers of the conference. Photo by Laura Bernardazzi.

Thursday, 11 November: Registration, museum visit and keynote lecture

For the start of the event the organizers had arranged a guided tour of the Bern History Museum. Attendants had the opportunity to see unique treasures from the Swiss-Burgundian Wars, lavishly decorated textiles and armaments. During the tour attendants socialized and discussed matters related to material culture.

The conference started with a keynote lecture by Marc Boone (Ghent University), who presented many of the themes investigated in the context of the ‘Martial Culture in Medieval Towns’ research project. He presented a general theoretical and historical framework for the research of martial culture and the town as a producer and promoter of martial activities. The various martial functions and practices of citizens were discussed, as well as the responsibilities and operations of the town from a legal and organizational perspective. Overall, the lecture set the tone for the rest of the conference with various ideas and questions relating to martial culture.

Friday, 12 November: Panels

The second day of the conference included an introduction by the organizers and three panels. Regula Schmid (University of Bern) and Daniel Jaquet (University of Bern) welcomed all speakers and attendants, presented all the practical information needed for the event and spoke about the evolution of the research project that hosted the conference. Regula Schmid gave a brief lecture on the historiographical research of martial culture, which practically introduced many of the papers that followed. She presented towns and urban communities of the late medieval and early modern period, particularly in Central Europe, as hubs of martial culture. The importance of communication between specialists was highlighted in the context of exploring this rich and multifaceted research subject.

Panel I. Military Organization: The Town as Hub of Transregional Martial Culture

Mathijs Roelofsen (University of Bern) discussed the institutional, operational and material aspects of military organization, focusing on the city of Fribourg as an example. The involvement of the city’s citizens in martial matters was addressed, extending the scope of the investigation beyond the context of direct military functions. This was done on multiple levels that included the maintenance and repair of armour according to individual capacity, the role of wealthier families among the city’s elite as occupiers of leading political and military roles, and more.

Andreas Moitzi (University of Vienna) presented Vienna’s military organization and forces, as well as the duties and obligations its citizens had to fulfil. This essay focused on the fifteenth century, but elements of Viennese organization from previous centuries were also provided in order to create a complete image of the city and its military importance.

Panel II. Martial Experts: Production and Circulation of Martial Knowledge

In his paper, Daniel Jaquet (University of Bern) demonstrated the problem of defining martial expertise at the end of the Middle Ages, particularly from the perspective of town authorities. He discussed the perception and the conditions in which someone could be presented as a martial expert, as well as the reception of many of them by the public and local authorities. The importance and problem of the martial expertise definition was presented through multiple documents (charters, accounting and council books, meeting minutes and narratives).

Eric Burkart (University of Trier) discussed how Paulus Hector Mair, an extremely vivid personality of sixteenth-century Augsburg, created his self-image partially through martial arts expertise. He explored Mair’s immersion into martial culture in relation to his social standing in order to reveal a complex and ambitious man that aspired to be part of the humanist and patrician elites. His actions were examined from a socio-cultural perspective to explore the many layers of his constructed identity and how they fitted in his plan for unobtainable social advancement that, however, eventually lead to his execution for embezzlement.

Finally, Jacob Deacon (University of Leeds) analysed the functions and regulations of the Company of Masters of Defence, an organization that resembled a fencing guild in sixteenth-century England. The historical context of martial practice and teaching was presented in order to highlight the need for a body such as the Masters. Practices of this organization such as the examination of its members and the oaths that they had to take were presented in depth. Through them, Deacon demonstrated thoroughly that the Masters of Defence were trying to create a self-image of a serious and structured organization that ensured that its members had to adhere to its high standards.

Panel III. Martial Urban Space: Defending and Guarding City Walls

Elena Magli (University of Bern) examined the structure and operation of guards and watches in late medieval Basel, a town at the periphery of the Holy Roman Empire, but part of a highly active economic area. Through the examination of documents such as ordinances of the city, she discussed the profiles of those joining the night watch, as well as their conduct and practices while on duty, revealing in the process many of the habits of citizens from that period.

Armand Baeriswyl (Archaeological Service of the Canton of Bern) focused on the importance of town fortifications, not only as a military feature but also as an element of how a town presented itself, and how they were affected by economic, legal, social and living conditions. Examples were drawn geographically from Switzerland, and their evolution was discussed from the early Middle Ages onwards, particularly focusing on the thirteenth to the sixteenth century. A number of specific structural elements were discussed and how they compared to evolving building and military technologies.

Karsten Igel (University of Münster) presented urban spaces as places of conflict. He investigated the physical and political landscape of Westphalian cities and towns as one of the factors that propelled turmoil. The volatile political conditions of the region were discussed in depth and raised questions about the involvement of local authorities in instigating violence and conflict.

Saturday, 13 November: Panels, posters, discussion and closing remarks

Panel IV. Weapons: Production, Trade and Exchange

Iason Tzouriadis (Martial Art Museum) addressed the complex subject of staff-weapon typologies. He presented problems in the theoretical framework of creating arms and armour typologies and compared this to systems from other fields and sciences. The importance and relevance of typologies as a research tool were highlighted by the example of toponymical suffixes in staff weapon names. The nomenclature of these objects were presented as often having been affected by their symbolic use in art and as identifying features of cultural identity. The example of the Swiss and the proto-halberd was brought up in order to demonstrate the need for further research.

Catherine Fletcher (Manchester Metropolitan University) discussed the production of firearms at the town of Gardone Val Trompia, north of Brescia, during the period of the Italian Wars (1494-1559). The importance of the town as a gun producer was highlighted under the prism of the fragile relationship of the town with Venice, particularly considering that Gardone was a distant Venetian territory and governed by the equally distant Brescia. The paper explored the dynamics and problems of this commercial and governing relationship between Gardone and Venice and how families of the Brescian elite acted as mediators in the arms industry and local authorities.

Robert W. Jones (Franklin and Marshall College) concluded this panel with a paper on bearing swords in the High and Late Middle Ages. The transfer of authority through presenting swords was discussed and the various cases connected with this practice were presented. The main arguments of this though-provoking paper were that bearing swords are evidence of a nuanced hierarchy of authority and display of power that was affected by the manner they were carried and displayed as well as from their positioning, orientation, decoration and even naming. Interestingly, when used by urban authorities, the symbol of the sword might eventually become entirely disassociated from its martial and military connections and connotations, and turn into a representation of civic authority.

Panel V. Burghers and Fighters: Social Mobility and Urban Martial Culture

Stefanie Rüther (Max-Planck-Institut für Rechtsgeschichte und Rechtstheorie) tackled the interesting subject related to the behaviour and re-integration of soldiers to society when they returned to their non-military lives. The profiles of those that served in military campaigns were examined in as to the duties they were expected to perform. Some of the primary sources presented gave an insight to the mindset and expectations of those that chose the soldier profession in addition to their perception of what followed for them after a war ended. Examples of the lives of famous and infamous personas that served as soldiers such as Niklaus Manuel, Jörg Bräu and Urs Graf highlighted the realities of warfare and the problems that came with it even after the men involved returned to their homes. Problems such as acts of violence and participation in illegal activities were symptoms of the hardships the return to normality posed for some veterans.

Markus Jansen (University of Köln) discussed the constructed identities and practices of the martial elite of Cologne in the thirteenth and fourteenth centuries and their attempt to connect to a fabricated historical past and connection in order to elevate their status. The focus was the creation of a corresponding myth of origin that sought to establish them as descendants of imperial Rome. The martial functions and activities of this elite were presented in the various contexts they were active in.

For the last paper of the conference, Jean-Dominique delle Luche painted a vivid image of shooting culture in the Late Middle Ages and the Early Modern Period. The role of shooting societies was highlighted as well as their contribution to the civic identity of their members. The social profiles of members of crossbow and handgun societies were briefly presented next to their involvement in competitions and festivities. Finally, the amusing rivalries between competing shooting societies portrayed a very relatable aspect of martial culture.


Besides lectures, speakers and attendants had the opportunity to read posters presented by three PhD candidates on various aspects of martial culture. The posters were displayed next to a computer that allowed viewers to have an audio commentary on each one of them by the authors.

The three posters can be read on our blog (click on the link):
Maciej Talaga (University of Warsaw), German longswords revisited. Late-medieval south-German sword-makers as brokers of urban martial culture
Miente Pietersma (University of Gröningen), Training skills, acquiring virtues, bodily traits and moral improvement in early printed fencing manuals, 1450-1550
Rémi Demoen (CESR, Tours), Military defense in the royal towns of Touraine during the Wars of Religion: a daily martial culture

Conclusion of the conference

The conference concluded with a collective exercise that required all speakers and attendants to write on paper ideas they got from each session. Then the collection of these ideas were presented and discussed in depth with everyone present contributing to the discussion.

Overall, the conference was a great success and everyone present went away with a lot of information to unpack. Speakers and attendants were incredibly active during the time available for questions, taking advantage of the format in order to allow all speakers, all specialists to their relevant subjects, to shine and further develop points related to their topics. The event was a testament to the fact that the ‘Martial Culture in Medieval Towns’ research project has resoundingly succeeded in its goal of creating and nurturing a research network that discusses all facets of martial culture. The publication of the proceedings of the conference are being currently prepared.

The conference was sponsored by the Swiss National Science Foundation funding, by the Burgergemeinde Bern, the Max und Elsa Beer-Brawand Fonds, and the Historische Institut, Department of Medieval Studies, of the University of Bern.

Training skills, acquiring virtues, bodily traits and moral improvement in early printed fencing manuals, 1450-1550

Abstract: German and Italian towns in the 15th and 16th centuries held the notion of a well-armed citizenry in high regard. Citizens were encouraged to exercise themselves in martial disciplines in order to contribute to their town’s defence and create strong masculine virtues. The presentation explores this perceived link between training and moral improvement in the first generation of printed manuals on the art of fighting, contextualizing them with contemporary discourses on the acquisition of virtue.

The capacity to use armed force was a cornerstone of citizenship in the South-German cities of the 15th and 16th century, and features prominently in historiography.[1] Likewise, the use of arms as an element of masculine culture continued to thrive in Italy, even when authorities occasionally tried to curtail it.[2] The contemporary emergence of manuscripts and books on martial disciplines such as fencing and wrestling connected to these cultural ideals. They were praised by some of their authors for helping young men to avoid sinful pastimes and strive to become virtuous instead. The exact link between training the body and training the virtues remains underexplored, however. This presentation analyses how the adjectives and adverbs used by these authors for describing the body and its actions connect with contemporary ideas on bodily grace and moral character. This will shed more light on the ways in which martial skill equalled social distinction in the late medieval town.

[1] B.A. Tlusty, The Martial Culture of Early Modern Germany, Civic Duty and the Right of Arms (New York: Palgrave MacMillan, 2011), 6-7.

[2] Peter Blastenbrei, “Violence, arms and criminal justice in papal Rome, 1560-1600,” Renaissance Studies 20, no. 1 (2006): 84.

Watch the video of the presentation:

Acknowledgement: This poster was presented in the panel: Burghers and Fighters: Social mobility and urban martial culture, during the conference Martial Culture in European Towns (1350-1550), at the University of Bern (11-13 November, 2021)

Military defense in the royal towns of Touraine during the Wars of Religion: a daily martial culture

Abstract: During the Wars of Religion, the urban spaces of Touraine were affected by civil and religious violence, but above all by the presence of soldiers. The rich corpus of administrative sources preserved for the royal towns of Amboise, Chinon and Loches allows us to understand the central place occupied by military issues in these different municipal policies, as effective ways of preserving the urban space and identity.

The three royal towns of Amboise, Chinon and Loches, spread across the Touraine region, all had fortresses, real royal strongholds, which had to be defended from the crown’s enemies in the context of the Wars of Religion. The three municipal authorities, responsible for ensuring the defense of their urban areas through a system of citizen guards, were therefore in regular contact with the soldiers, whether they were sent by the royal authorities to guard the town and the castle, or
simply as a stopover on their way to a war zone . Military and defensive1 issues are therefore omnipresent in the administrative documents of these three cities and are manifested by the militarisation of urban spaces. This paper proposes, among other things, to compare the military and defensive mechanisms of the three cities, as well as their impact on urban life, in order to understand the place of the martial fact in the political culture of the second half of the 16th century.

1 SOURIAC Pierre-Jean, « Foules et guerres civiles. Mobilisation, présence militaire dans la région toulousaine durant la première décennie des guerres de Religion (1562-1570) », L’effort de guerre, Actes du 127e congrès du C.T.H.S, Nancy, 2002, CTHS, p.31-51, 2004.

Watch the video of the presentation:

Acknowledgement: This poster was presented in the panel: Martial Urban Space: Defending and safeguarding the town, during the conference Martial Culture in European Towns (1350-1550), at the University of Bern (11-13 November, 2021)

German longswords revisited. Late-medieval south-German sword-makers as brokers of urban martial culture

Abstract: This poster presents a broad-based reconsideration of the available archaeological and archival evidence for sword production in southern Germany in the late 14th and early 15th century. Particular focus is put on physical and dynamic dimensions of preserved swords. This data is then discussed in the wider context and enables proposing important insights on period’s socio-cultural realities, especially the process of emancipation of towns and development of urban martial culture.

Late-medieval and early-modern martial culture can be aptly characterised as the „culture of the sword” (Tlusty, 2016). Although the weaponry in use at the time, both in knightly and urban contexts, was demonstrably more diverse, the sword still held a prominent place in symbolic and pragamtic domains. Symbolically, it was a crucial nexus within period’s conceptualisations of chivalry, masculinity, and power. Pragmatically, in turn, it was still widely used in actual combat, redesigned and improved (Oakeshott, 1996), and considered a central weapon in the curricula of sword-fighting fraternities throughout the Holy Roman Empire and beyond (e.g. Dupuis, 2014; Jaquet, 2015; Gevaert & Van Noort, 2016). Hence, it should be expected that sword-makers were prominent, even if silent, actors during the transitional period when the military monopoly of knighthood was gradually uprooted by new models based on urban infantry. The proposed poster explores this hypothesis in greater depth on the basis of extensive source review backed up with statistical analyses.

Watch the video of the presentation:

Referenced works:

Dupuis, O. (2014). Organization and Regulation of Fencing in the Realm of France in the Renaissance. Acta Periodica Duellatorum, 2, 233–254.

Gevaert, B., & van Noort, R. (2016). Evolution of Martial Tradition in the Low Countries: Fencing Guilds and Treatises. In D. Jaquet, K. Verelst & T. Dawson (eds.), Late Medieval and Early Modern Fight Books (pp. 376-409). Leiden-Boston.

Jaquet, D. (2015). Fighting in the Fightschools late XVth, early XVIth century. Acta Periodica Duellatorum, 3(2), 47–66.

Oakeshott, R. E. (1996). The Archaeology of Weapons: Arms and Armor from Prehistory to the Age of Chivalry. Monaloa-New York.

Tlusty, B.A. (2016). Martial Identity and the Culture of the Sword in Early Modern Germany. In D. Jaquet, K. Verelst & T. Dawson (eds.), Late Medieval and Early Modern Fight Books (pp. 547-570). Leiden-Boston.

Acknowledgement: This poster was presented in the panel: Weapons: Production, trade, and exchange, during the conference Martial Culture in European Towns (1350-1550), at the University of Bern (11-13 November, 2021)

Ritterspiele und Adelkultur am Beispiel des Turniers von Schaffhausen 1436

An Fasnacht 1436 erlebte Schaffhausen den Ausnahmezustand: Rund 200 adlige Turnierkämpfer drängten sich in Begleitung von Knechten und Damen in der eher kleinen Stadt. Allein die Unterkunft und Versorgung dieser Personen und Pferden dürften eine grössere logistische Herausforderung dargestellt haben. Das Turnier von Schaffhausen stellt aber auch in anderer Beziehung ein ungewöhnliches Ereignis dar. Wohl kein anderes Ritterspiel des Mittelalters ist so gut bekannt und beschrieben wie jenes von 1436. Zwar prägen Ritterturniere bis in die Gegenwart die Wahrnehmung der mittelalterlichen Gesellschaft und stehen die zahlreichen nachgestellten Turnierkämpfe der Neuzeit für die anhaltende Faszination solcher Wettbewerbe. Unser bescheidenes Wissen über Turniere steht aber in keinem Verhältnis zu dieser Wahrnehmung. Die Überlieferung ist ausgesprochen disparat und lückenhaft; erst die (kurzlebige) Blütezeit um 1480 im Zeichen der Vier-Lande-Turniere erlaubt einen genaueren Einblick in Ablauf und Organisation von Turnieren. Umso ungewöhnlicher 1436: Ein spanischer Beobachter schilderte detailliert die Vorgänge in Schaffhausen und ging besonders auf ihm wenig vertraute Aspekte ein, die er anschaulich beschrieb, erklärte und so einordnete. Kein Wunder, gehört dieser Turnierbericht zu den am meisten zitierten Quellen in Sachen Ritterspielen.

Fig. 1: Grünenberg Turnier mit stumpfen Waffen aus Faksimile.

Der einzige «Schönheitsfehler»: Abgesehen von diesem Bericht und einer ergänzenden Beschreibung in der Konstanzer Stadtchronik fehlen weitere Hinweise zu diesem Turnier, so enthalten die Stadtrechnungen keine entsprechenden Einträge. Es fehlen aber auch Aufschlüsse auf eine Trägerschaft. Der spanische Gesandte, der auf dem Konzil in Basel weilte und den Abstecher nach Schaffhausen unternahm, ging pauschal auf die Trägerschaft des Turniers ein, ohne Namen oder Institutionen zu nennen. So dienten die Ritterspiele ihm zufolge nicht zuletzt dazu, die isoliert auf ihren Burgen lebenden Adligen zusammenzubringen. Dabei gehe es nicht allein um Kampfspiele, sondern auch um das Knüpfen von Freundschaften, die Schlichtung von Streitigkeiten, das Anbahnen von Heiraten oder die Vertretung gemeinsamer Interessen. Wer aber 1436 zum Turnier in Schaffhausen aufgerufen hat, entzieht sich ebenso unseren Kenntnissen wie die Namen der Teilnehmer. Immerhin informierte die Konstanzer Chronik über die Anwesenheit eines Hans von Hewen, der Brüder Jakob, Eberhard und Jörg Truchsess von Waldburg, der Grafen von Werdenberg, von Basler Adligen sowie von rund 20 Gesellen der Konstanzer Gesellschaft zur Katze. Die Teilnehmer des Schaffhauser Turniers stammten offensichtlich aus einem weiteren Einzugsgebiet, das durch den Bodenseeraum, den Hochrhein und die nördlich und südlich angrenzende Landschaft zwischen Donau und Aare definiert wurde.

Tatsächlich fanden in Basel, Schaffhausen oder Konstanz im 14. und 15. Jahrhundert wiederholt Turniere statt, ohne dass wir jedoch über die Abläufe und Organisatoren allzu viel wissen. Trotz dieser eigentlich enttäuschenden Überlieferung wird die enorme Bedeutung solcher Ritterspiele für den Adel deutlich: Wettkampf, Geselligkeit, Kultur und ständische Politik gehen Hand in Hand. Kein Wunder, nehmen Turniere innerhalb der mittelalterlichen Adelskultur einen zentralen Platz ein. Einen Schlüssel zum besseren Verständnis dieser Turniere bieten dabei Adelsgesellschaften. Die Blütezeit der Turniere, das haben die Forschungen vor allem von Andreas Ranft betont, entspricht einer Blütezeit von adeligen Gesellschaften, die sich im späten Mittelalter zu genossenschaftlichen Gruppierungen zusammenschlossen, die je nach Betonung mehr das Turnierwesen oder eher ständische Interessen im Auge hatten. Die Grenzen zwischen Adels- und Turniergesellschaften verliefen in der Regel fliessend; hinzu kamen auch Adelsgesellschaften, die auf Landesfürsten ausgerichtet waren. Innerhalb des südwestdeutschen Raumes spielten diese Organisationen eine wichtige, lange unterschätzte Rolle und waren Vorgänger der späteren Ritterschaften und Ritterkantone, die ein charakteristisches Element des herrschaftspolitischen «Flickenteppichs» bildeten und erst im Zuge der napoleonischen Neuordnung Europas um 1800 verschwanden. Es lohnt sich deshalb mit Blick gerade auf die Staatlichkeit, diesen Adelsgesellschaften grössere Aufmerksamkeit zu schenken. Turnieren sind die eine Seite einer Adelskultur, die in anderer Hinsicht über genossenschaftliche Organisationen in Oberschwaben, am Bodensee, Hoch- und Oberrhein längerfristig Bestand hatte und im übrigen auch den Adel auf dem Gebiet der heutigen Schweiz einband.

Turniere und Turnierkultur

Das Schaffhauser Turnier von 1436 ist nicht der einzige Wettkampf, der in der Überlieferung deutlichere Spuren hinterlassen hat. Bekannt sind beispielsweise die «böse Fasnacht» 1376 oder der Schaukampf des spanischen Ritters Juan de Merlo 1428 in Basel. 1361 soll anlässlich des habsburgischen Lehenstages in Zofingen ein grosses Turnier stattgefunden haben, während 1368 zahlreiche Adlige und städtische Patrizier zu einem Ritterspiel nach Zürich kamen. Besonders häufig dokumentiert sind Wettkämpfe während des Konstanzer Konzils. Der Chronist Richental schildert etwa das bekannte Stechen zwischen Herzog Friedrich von Österreich und dem Grafen Friedrich von Cilli vom 20. März 1415, das von der Flucht von Papst Johannes XXIII. ablenkte. Er geht aber auch auf «Gestech» ein, die um Weihnachten 1415 für einen Ring als Auszeichnung veranstaltet wurden. Anfang März 1416 organisierte Pfalzgrafen Ludwig ein Stechen, an welchem drei Herzöge, sechs Grafen und viele Ritter und Knechte wie auch Konstanzer Patrizier teilnahmen, insgesamt 38 Helme. Anfang Dezember 1417 hielten verschiedene Herren auf dem Fischmarkt ein Stechen ab, und an Fasnacht 1418 beteiligte sich auch König Sigismund von Luxemburg «mit verbundenem Helm und mit kainem Wappen», also inkognito, erfolgreich an einem Turnier.

Fig. 2: Grünenberg Helmschau aus Faksimile.

Die von Richental jeweils knapp geschilderten Wettkämpfe waren wohl nur die Spitze des Eisbergs. Papst Johannes XXIII. rechtfertigte seine Flucht ausdrücklich mit der Belästigung durch Turniere, die mit «grossem Lärm und Trompetenschall» auf der Pfalz, vor den päpstlichen Gemächern stattfanden. Angeblich hatte König Sigismund diese Ritterspiele absichtlich dort veranstalten lassen, um den geistlichen Vater zu stören und zu schmähen. Dass der König ein begeisterter Turnierreiter war, steht ausser Zweifel, und die Anwesenheit zahlreicher Adliger begünstigte das Abhalten von Turnieren zum Zeitvertreib, auch wenn am 12. Februar 1415 ein an das Münster angebautes Haus einstürzte, weil sich allzu viele Leute darin aufhielten, um einem Stechen zuzuschauen.

Das Konstanzer Konzil bot dank der Anwesenheit verschiedener Fürsten den idealen Rahmen für solche spielerischen Wettkämpfe. Auch landesherrliche Hoftage beispielsweise der Habsburger, Wittelsbacher oder Württemberger brachten im Spätmittelalter die Gelegenheit zu einem sportlich-festlichen Zeitvertreib, wo das Turnier, eine Art Massenschlägerei, oder das Stechen zu Pferd von Tanz und Musik begleitet waren. Charakteristisch ist aber auch die städtische Bühne. Einzig das städtische Umfeld bot eine passende Infrastruktur für adlige Veranstaltungen, die eine mehrhundertköpfige Schar anziehen konnte und enorme logistische Bemühungen erforderlich machte. Für Städte bedeuteten solche Turniere eine besondere Attraktion, aber auch eine Gratwanderung zwischen Fest und Ausschweifung, geregeltem Kräftemessen und chaotischer Gewalt. Verhaltensregeln und bewaffnete Wächter suchten hier vorbeugend regulierend einzugreifen, konnten aber nicht verhindern, dass Tribünen oder gar Häuser einstürzten sowie Verletzte und Tote zu beklagen waren. Ritterspiele waren gefährliche Vergnügungen, die jedoch bis ans Ende des Mittelalters wesentlicher Bestandteil adliger und patrizischer Kultur blieben. Die fürstlichen Veranstaltungen stehen Seite an Seite mit genossenschaftlichen Turnieren, wo eine Adelsgesellschaft als Organisatorin auftrat und wo die Veranstaltung nicht auf einen Fürsten ausgerichtet war. Nach der spätmittelalterlichen Blütezeit dieser Gesellschaftsturnieren gehörte den fürstlichen Turnierfestlichkeiten die Zukunft.

Das genossenschaftliche Turnier von Schaffhausen

Wie ein solches genossenschaftliches Turnier ablief, erläutert anschaulich der spanische Bericht zum Turnier von 1436 in Schaffhausen: Nach dem Eintreffen der Kämpfer wurden am Sonntag deren Helme und Wappen öffentlich zur Schau gestellt. Am gleichen Tag kamen die Damen in Schaffhausen an und wurden von den Adligen in Begleitung von Musikern begrüsst. Am Abend spazierten die Adligen zuerst in Gruppen durch die Stadt, besichtigten den Turnierplatz und fanden sich später in einem repräsentativen Saal, wohl der Rathauslaube, zu einem grossen Fest zusammen. Der Montag war dem Probestechen gewidmet; anschliessend prüften die Damen an der Helmschau die Kämpfer. Wer der Teilnehmerschaft für nicht würdig befunden wurde, dessen Helm wurde entfernt oder gar auf den Boden gestossen. Danach erfolgte die Einteilung in zwei Gruppen. Ein erneuter, aber bescheidenerer und kürzerer Festabend beschloss diesen Tag. Am Dienstag fand dann das Turnier statt; dabei wurden Adlige wegen des Verstosses gegen den Verhaltenskodex gezüchtigt, allenfalls sogar auf die Schranke gesetzt. Der ein bis zwei Stunden dauernde Kampf fand mit einem Stechen eine Abschluss. Am Abend erfolgte im Rahmen eines Festes die Preisverleihung sowie die Ankündigung des kommenden Turnieres. Am Mittwoch ging die Schar wieder auseinander.

Der spanische Beobachter interessierte sich auffallend intensiv für ihm fremd erscheinende Aspekte wie die Kleidung der Damen oder die Art des Kampfes, insbesondere aber für die gesellschaftlich-disziplinierende Funktion eines Turnieres wie die Helmschau oder die Züchtigung am Turnier selbst. Wer unter dem Stand heiratete, wer sich «unadelig» verhielt oder die Interessen seiner Standesgenossen missachtete, wurde bestraft und mit Prügeln aus der Gemeinschaft ausgeschlossen. In Kastilien würden die Tapfersten gekürt, merkte der spanische Beobachter an, in Schaffhausen hingegen würden die Schlechtesten auf zweckmässige Art und Weise ihre Strafe empfangen. Damit spricht er eine Eigenheit an, die charakteristisch ist für die genossenschaftlichen Turniere. Der militärische Wettstreit verband sich mit Geselligkeit, wobei der Frage der Zugehörigkeit grosses Gewicht beigemessen wurde. Solche Turniere dienten nicht zuletzt der Definition von adliger Identität. Nicht ein fürstlicher Landesherr, sondern ein genossenschaftliches Kollektiv von mehr oder weniger gleichgestellten Adligen bestimmte über die Zulassung zu einem Turnier und damit über die Zugehörigkeit zu ihrer Gruppe. Der Rang allein spielte nur eine beschränkte Rolle. So wurde gemäss dem spanischen Berichterstatter gerade der Ranghöchste, wohl der Markgraf Wilhelm von Baden-Hochberg, abgestraft, weil er nicht mit seiner Frau zusammenlebte.

Turniere nahmen im adligen Selbstverständnis eine wichtige Stellung ein und boten Adelsgesellschaften eine ideale Bühne, sich und seinen Stand vor einem städtischen Publikum in Szene zu setzen. Die Definition eigener Werte und die Abgrenzung gegenüber «unadeligem» Verhalten gingen dabei Hand in Hand.

Die Ritterschaft zum St. Jörgenschild

Der Bericht von Schaffhausen geht zwar ausführlich auf das Turnier ein, verliert jedoch eigenartigerweise kein Wort über die Träger dieser Grossveranstaltung. Auf die Begeisterung von Sigismund für Ritterspiele wurde bereits hingewiesen, und tatsächlich lud der König 1433 zu einem Turnierhof in Schaffhausen ein, der möglicherweise nie stattfand. Weit wahrscheinlicher als eine nicht weiter belegbare königliche Initiative ist die Beteiligung einer regionalen Adelsgesellschaft, die dank königlicher Unterstützung in den 1420-/30er-Jahre eine erstaunliche Blütezeit erlebte – die Gesellschaft zum St. Jörgen- oder Georgenschild. Diese entstand 1406 in Zusammenhang mit den Appenzellerkriegen und bedeutete den Versuch, den Adel am Bodensee und in Schwaben zu einem politischen wie militärischen Bündnis zusammenzuschliessen. Gegen aussen vertrat die Gesellschaft die Interessen ihrer Mitglieder, gegen innen suchte sie allfällige Konflikte gütlich zu regeln.

Die Wahrung des Friedens im breitesten Sinn stand im Zentrum der Aktivitäten, die mit dem Zusammenbruch der habsburgischen Herrschaft 1415 akut wurden. Unter den führenden Vertretern des Jörgenschildes finden sich nach 1415 auffallend viele Adlige, die – durchaus mit Blick auf eigene Interessen – den König in seinem Kampf gegen Herzog Friedrich IV. von Österreich unterstützten. Dazu zählten beispielsweise Hans von Lupfen, Frischhans von Bodman, Johann von Tengen, die Truchsessen von Waldburg oder Hans von Homburg. Für sie bot die habsburgische Landesherrschaft zwar Karriere- und Bereichungsmöglichkeiten, aber auch die Gefahr einer allzu grossen Abhängigkeit. Umgekehrt setzte Sigismund von Luxemburg gerade auf solche ehrgeizigen Adligen, um den habsburgischen Rivalen auszumanövrieren, und förderte später diese Adligen als eine Art Reichsadel, indem er die genossenschaftlichen Bündnisse 1422 ausdrücklich anerkannte und den Adel 1431 in einem Erlass gegen die städtische Einbürgerungspolitik schützte. Der König und der schwäbische Adel standen sich in dieser Zeit inhaltlich wie personell so nahe wie nie mehr in der Geschichte; beide verfolgten dabei aber sehr wohl eigene Anliegen.

Fig. 3: 1549 Breitenlandenberg Stammheim, Trinkstube, Foto Peter Niederhäuserjpg.

Die Ritterschaft zum St. Jörgenschild, die sich in mehrere Teilgesellschaften im Raum zwischen dem Hegau und der Oberpfalz gliederte, war ein lockerer Zusammenschluss und blieb in ihrer Politik ausgesprochen flexibel. Die Wahrung des Landfriedens und der adligen wie wirtschaftlichen Interessen führte zu einer Annäherung an Städte. So bestanden nach 1422 Bündnisse mit Schaffhausen, Konstanz, Überlingen, Lindau, Wangen, Buchorn, Radolfzell oder Diessenhofen, und noch im ausgehenden 15. Jahrhundert wurden Kontakte zu den Reichsstädten nördlich des Bodensees gepflegt.

Fig. 4: Portal Radolfzell Ritterschaft Foto Peter Niederhäuser.

Wie weit sich Anspruch und Realität deckten, ist unklar. Die Adelsgesellschaft zum St. Jörgenschild blieb ein Zusammenschluss des nichtfürstlichen Adels, der immer nur auf Zeit bestand, nie eine Mehrheit des Adels einbeziehen konnte und auch nie straffere Strukturen auszubilden vermochte. Er profitierte nicht zuletzt vom Fehlen eines mächtigeren Landesherrn, der seine Macht auf Kosten des Adels durchgesetzt hätte, wie das Habsburg im Tirol gelang. Unbestritten ist jedoch die ständische Bedeutung solcher Organisationen: Auch wenn wir über Geselligkeit und Kultur so gut wie nichts wissen, waren die gemeinsamen Ziele wie auch die mit dem Georgenschild-Zeichen sichtbar gemachte Zugehörigkeit zu einer Gruppierung mit gemeinsamen Werten verknüpft. Regelmässige Zusammenkünfte, die Wahl von Hauptleuten oder auch häufige Schiedstage boten die Gelegenheit zu einer Stärkung dieser Identität. Diesem Zweck könnten auch Turniere und andere Festlichkeiten gedient haben. Gut möglich, dass der Jörgenschild an der Organisation der für Schaffhausen mehrfach belegten Turniere beteiligt, wenn nicht verantwortlich war.

Adel und Turnierwesen – von der Adelsgesellschaft zur Reichsritterschaft

Die Mitgliedschaft beim St. Jörgenschild war weder selbstverständlich noch exklusiv. Viele Angehörige der Ritterschaft gehörten auch anderen adeligen Vereinigungen im südwestdeutschen Raum an, so den Gesellschaften zum Leitbracken oder vom Fisch und Falken. Diese ebenfalls genossenschaftlich organisierten Gruppierungen widmeten sich hauptsächlich dem Turnierwesen und trugen ihrerseits zum adligen Selbstverständnis bei. Adelsgesellschaften kümmerten sich nämlich nicht allein um adelige Interessen, wie die Politik des St. Jörgenschildes deutlich machte, sondern bestimmten gleichzeitig adelige Identität. Die Blütezeit dieser Organisationen entsprach einer Blütezeit der Ritterspiele und einer Adelskultur, die erhöhte Ansprüche an den einzelnen Adligen stellte. Die Sanktionen gegen adlige «Abweichler» am Turnier von Schaffhausen 1436 sind kein Einzelfall, sondern finden sich regelmässig in den Quellen. Turniere nehmen damit über die militärische Ertüchtigung hinaus einen wichtigen Platz für das adlige Selbstverständnis ein. Es fällt nämlich auf, dass im ausgehenden Mittelalter der Zugang zu Turnieren zunehmend von Ahnenproben und der früheren Teilnahme von Familienangehörigen abhängig gemacht wurde. Wie weit das dynastische Bewusstsein solche Anforderungen überhaupt abdecken konnte, bleibt noch zu erforschen. Deutlich wird aber die Bedeutung von Turnierbüchern wie dem berühmten Werk von Georg Rüxner von 1530, der nicht nur Wettkämpfe bis ins 10. Jahrhundert zurückverfolgte, sondern auch gleich die Teilnehmer auflistete. Was aus historischer Sicht eine plumpe Fälschung ist, entsprach der Nachfrage eines Adels, der seinen Rang über solche Werke legitimierte und sich auf diese Weise eine passende Vergangenheit schuf.

Fig. 5: Stammbaum Hinwil Hohenlandenberg 1541 Ausschnitt, ZB Zürich.

Ritterturniere stehen damit für ganz unterschiedliche Bedeutungen: Wettkampf, Geselligkeit, aber auch Selbstvergewisserung eines Adels, der seinen Stellung sowohl von Seiten der Fürsten wie der Städte beziehungsweise städtischer Aufsteiger bedroht sah. Mit der genossenschaftlichen Organisation schuf sich der Adel eine autonome Institution, mit der Kontrolle über das Turnierwesens definierte er gleichzeitig Identität und Zugehörigkeit. Die Region an Bodensee und Hochrhein bot dank der Fragmentierung der Herrschaft gute Voraussetzungen für eine solche Adelskultur, die eine eigene Politik zwischen Städten und Fürsten verfolgte und letztlich auch behauptete. Auch wenn Habsburg nach der Katastrophe von 1415 seine Stellung wieder stärken konnte, blieben die Herrschaftsverhältnisse in Schwaben offen. Die Gesellschaft vom St. Jörgenschild und andere Adelsgesellschaften verloren zwar an Bedeutung, bestanden jedoch fort und gingen im 16. Jahrhundert in die Reichsritterschaft mit Ritterkreisen in Schwaben, Franken, am Rhein und im Elsass auf. Der Ritterkanton mit Sitz in Radolfzell setzte die genossenschaftliche Tradition fort, aber ohne entsprechende Turnierkultur. Die Erinnerung an adlige Vergangenheit und Ritterspiele blieb präsent, der finanzielle Aufwand für solche opulenten Inszenierungen dürfte allerdings das Festhalten an diesen exklusiven Veranstaltungen zunehmend verunmöglicht haben. Anders die Fürstenhöfe, die Turniere als Teil von reich ausgestalteten Hoffestlichkeiten pflegten. Nicht gemeinsame adlige Identität, sondern der fürstliche Glanz stand fortan im Zentrum einer Renaissancekultur, die dem kleinen Adligen bestenfalls eine Nebenrolle zugestand. «Adel» blieb zwar durchaus ein Leitbild, nach 1500 verschwinden aber Hinweise auf Turniere in den Städten am Hochrhein. Die sportlich-geselligen Wettkämpfe, die im 15. Jahrhundert ihre Blütezeit erlebten, gehörten rasch der Geschichte an, bestimmen jedoch bis heute die Wahrnehmung von Adel und Adelskultur.

Literatur und Quellen:

Der Beitrag stützt sich auf das Begleitbuch zur Schaffhauser Ausstellung: Ritterturnier. Geschichte einer Festkultur, hrsg. von Peter Jezler, Peter Niederhäuser und Elke Jezler, Quaternio Verlag Luzern 2014.

Weiterführende Literatur:

• Das ritterliche Turnier im Mittelalter. Beiträge zu einer vergleichenden Formen- und Verhaltensgeschichte des Rittertums, hrsg. von Josef Fleckenstein (Veröffentlichungen des Max-Planck-Instituts für Geschichte 80), Vandenhoeck & Ruprecht Göttingen 1985;

• Andreas Ranft: Adelsgesellschaften. Gruppenbildung und Genossenschaft im spätmittelalterlichen Reich (Kieler Historische Studien Band 38), Jan Thorbecke Verlag Sigmaringen 1994;

• Werner Paravicini: Die ritterlich-höfische Kultur des Mittelalters (Enzyklopädie deutscher Geschichte Band 32), R. Oldenbourg Verlag München 1994.


Ritterturnier mit stumpfen Waffen


Helmschau: Knappen bringen die Helme in einen Raum, wo Damen und Herolde die Teilnehmer eines Turniers kritisch überprüfen. Rechts wird ein Helm

Wappenbuch des Konrad Grünenberg

Im Zeichen der beiden Gesellschaften vom St. Jörgenschild und vom Fisch und Falken: Wappenscheibe des Jakob von Breitenlandenberg, 1549, Gemeindehaus Unterstammheim (Kanton Zürich).

Foto Peter Niederhäuser

Ahnenprobe des Hans von Hinwil, 1541. Adelsfamilie mit Standbeinen in der Ostschweiz und in Oberschwaben.

Zentralbibliothek Zürich, Graphische Sammlung

Haus der Reichsritterschaft zum Jörgenschild in Radolfzell, frühes 17. Jh. (Foto Peter Niederhäuser, 2015)

Martial Culture in European Towns (1350-1550) – conference

Next November (11-13, 2021) we will host our closing international conference at the University of Bern.

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Our Keynote speaker Prof. Marc Boone (Ghent University) will talk on Thursday 11, 17:15 about: The Town, the Military, and the State

This presentation is also part of the lecture series of the Berner Mittelalter Zentrum. Registration and information about the Online zoom link available on request by email (

Attendance at the conference is free of charge and is by registration only (check the web page above), with a limitation of attendance due to the sanitary situation.

The poster session with video commentaries will be published on our blog on the 12th November. Stay tuned. The rest of the conference, except for the keynote is not broadcast.

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