Iron Men: Fashion in Steel (Kunsthistorisches Museum, Vienna) 26 March – 26 June [Exhibition review]

Vienna usually spoils visitors with an interest in arms and armour with the Hofjagd und Rustkammer housing one of the best collections of its kind. However, the ‘Iron Men’ exhibition curated by Stefan Krause elevates this experience and offers a unique educational trip on the subject of armour that mainly spans from the 15th to the 16th century. A combination of harnesses, armour parts and art lead the visitor on an amazing journey.

The field armour from the Eagle Garniture of Archduke Ferndinand II by Jorg Seusenhofer makes a stunning first impression on visitors.

The aim of the exhibition is to present the many functions and contexts of armour: a tool for war, a staggering display of power, a diplomatic gift, an inimitable fashion statement and a unique manner in preserving memory. Visitors will be able to see some of the best examples of field and tournament armour made for some of the most renowned princes of their time, armour designed for children and funerary purposes. Armour is discussed as a method of constructing identities, expressing masculinity and martial prowess. The often-overlooked subject of women in martial culture and in relationship to armour is also presented. The owners of armour, with their bodies imprinted in steel, are first presented as larger than life humans, then as everyday people that could afford unique carapaces that served multiple functions and besides power and wealth also often possessed a sense of humour, style, and an interest to the aesthetically pleasing. These qualities shift historical figures from two-dimensional beings to being somewhat relatable. Since fashion is often at the forefront the decorative methods of armour are explored in depth. The use of fabric as a layer underneath or over armour is demonstrated through amazing extant examples, as well as the use of precious metals and stones. The exhibition ends with past reimaginations of armour in previous centuries both as objects as well as in art, demonstrating how as objects they always spurred interest. Armour is presented as a method of interpreting intercultural barriers or a glorified past with examples of armour alla turca and all’antica.

Whereas the strongest part of the exhibition is unquestionably some of the most impressive examples of armour surviving, the texts accompanying are masterfully written and edited to complement the content of the various rooms. The precision, sensitivity and scholarly meticulousness is balanced with simplicity without dumbing down the content -a sin that many modern museums often commit- and sets the standard for exhibitions on the field of arms and armour. Without relying on the overused crutches of modern pop-culture or the conservative displays of previous decades ‘Iron Men’ shatters many of the norms that armour is usually presented in similar exhibitions, captivates the attention of the visitor, and invites them to imagine and learn.

The ‘Iron Men’ exhibition truly raised the bar regarding the presentation of armour both as an object as well as conceptual ideas. It is engaging, thoughtful and often reinvents how the subject is framed and presented, rendering it a useful educational experience for the general audience as well as for specialised scholars. An excellent catalogue was produced for the purposes of the exhibition covering all objects in it as well as featuring numerous essays on various topics related to armour.

Conference Report: Martial Culture in European Towns (1350-1650), University of Bern, 11-13 November 2021

Speakers of the conference. Photo by Laura Bernardazzi.

Thursday, 11 November: Registration, museum visit and keynote lecture

For the start of the event the organizers had arranged a guided tour of the Bern History Museum. Attendants had the opportunity to see unique treasures from the Swiss-Burgundian Wars, lavishly decorated textiles and armaments. During the tour attendants socialized and discussed matters related to material culture.

The conference started with a keynote lecture by Marc Boone (Ghent University), who presented many of the themes investigated in the context of the ‘Martial Culture in Medieval Towns’ research project. He presented a general theoretical and historical framework for the research of martial culture and the town as a producer and promoter of martial activities. The various martial functions and practices of citizens were discussed, as well as the responsibilities and operations of the town from a legal and organizational perspective. Overall, the lecture set the tone for the rest of the conference with various ideas and questions relating to martial culture.

Friday, 12 November: Panels

The second day of the conference included an introduction by the organizers and three panels. Regula Schmid (University of Bern) and Daniel Jaquet (University of Bern) welcomed all speakers and attendants, presented all the practical information needed for the event and spoke about the evolution of the research project that hosted the conference. Regula Schmid gave a brief lecture on the historiographical research of martial culture, which practically introduced many of the papers that followed. She presented towns and urban communities of the late medieval and early modern period, particularly in Central Europe, as hubs of martial culture. The importance of communication between specialists was highlighted in the context of exploring this rich and multifaceted research subject.

Panel I. Military Organization: The Town as Hub of Transregional Martial Culture

Mathijs Roelofsen (University of Bern) discussed the institutional, operational and material aspects of military organization, focusing on the city of Fribourg as an example. The involvement of the city’s citizens in martial matters was addressed, extending the scope of the investigation beyond the context of direct military functions. This was done on multiple levels that included the maintenance and repair of armour according to individual capacity, the role of wealthier families among the city’s elite as occupiers of leading political and military roles, and more.

Andreas Moitzi (University of Vienna) presented Vienna’s military organization and forces, as well as the duties and obligations its citizens had to fulfil. This essay focused on the fifteenth century, but elements of Viennese organization from previous centuries were also provided in order to create a complete image of the city and its military importance.

Panel II. Martial Experts: Production and Circulation of Martial Knowledge

In his paper, Daniel Jaquet (University of Bern) demonstrated the problem of defining martial expertise at the end of the Middle Ages, particularly from the perspective of town authorities. He discussed the perception and the conditions in which someone could be presented as a martial expert, as well as the reception of many of them by the public and local authorities. The importance and problem of the martial expertise definition was presented through multiple documents (charters, accounting and council books, meeting minutes and narratives).

Eric Burkart (University of Trier) discussed how Paulus Hector Mair, an extremely vivid personality of sixteenth-century Augsburg, created his self-image partially through martial arts expertise. He explored Mair’s immersion into martial culture in relation to his social standing in order to reveal a complex and ambitious man that aspired to be part of the humanist and patrician elites. His actions were examined from a socio-cultural perspective to explore the many layers of his constructed identity and how they fitted in his plan for unobtainable social advancement that, however, eventually lead to his execution for embezzlement.

Finally, Jacob Deacon (University of Leeds) analysed the functions and regulations of the Company of Masters of Defence, an organization that resembled a fencing guild in sixteenth-century England. The historical context of martial practice and teaching was presented in order to highlight the need for a body such as the Masters. Practices of this organization such as the examination of its members and the oaths that they had to take were presented in depth. Through them, Deacon demonstrated thoroughly that the Masters of Defence were trying to create a self-image of a serious and structured organization that ensured that its members had to adhere to its high standards.

Panel III. Martial Urban Space: Defending and Guarding City Walls

Elena Magli (University of Bern) examined the structure and operation of guards and watches in late medieval Basel, a town at the periphery of the Holy Roman Empire, but part of a highly active economic area. Through the examination of documents such as ordinances of the city, she discussed the profiles of those joining the night watch, as well as their conduct and practices while on duty, revealing in the process many of the habits of citizens from that period.

Armand Baeriswyl (Archaeological Service of the Canton of Bern) focused on the importance of town fortifications, not only as a military feature but also as an element of how a town presented itself, and how they were affected by economic, legal, social and living conditions. Examples were drawn geographically from Switzerland, and their evolution was discussed from the early Middle Ages onwards, particularly focusing on the thirteenth to the sixteenth century. A number of specific structural elements were discussed and how they compared to evolving building and military technologies.

Karsten Igel (University of Münster) presented urban spaces as places of conflict. He investigated the physical and political landscape of Westphalian cities and towns as one of the factors that propelled turmoil. The volatile political conditions of the region were discussed in depth and raised questions about the involvement of local authorities in instigating violence and conflict.

Saturday, 13 November: Panels, posters, discussion and closing remarks

Panel IV. Weapons: Production, Trade and Exchange

Iason Tzouriadis (Martial Art Museum) addressed the complex subject of staff-weapon typologies. He presented problems in the theoretical framework of creating arms and armour typologies and compared this to systems from other fields and sciences. The importance and relevance of typologies as a research tool were highlighted by the example of toponymical suffixes in staff weapon names. The nomenclature of these objects were presented as often having been affected by their symbolic use in art and as identifying features of cultural identity. The example of the Swiss and the proto-halberd was brought up in order to demonstrate the need for further research.

Catherine Fletcher (Manchester Metropolitan University) discussed the production of firearms at the town of Gardone Val Trompia, north of Brescia, during the period of the Italian Wars (1494-1559). The importance of the town as a gun producer was highlighted under the prism of the fragile relationship of the town with Venice, particularly considering that Gardone was a distant Venetian territory and governed by the equally distant Brescia. The paper explored the dynamics and problems of this commercial and governing relationship between Gardone and Venice and how families of the Brescian elite acted as mediators in the arms industry and local authorities.

Robert W. Jones (Franklin and Marshall College) concluded this panel with a paper on bearing swords in the High and Late Middle Ages. The transfer of authority through presenting swords was discussed and the various cases connected with this practice were presented. The main arguments of this though-provoking paper were that bearing swords are evidence of a nuanced hierarchy of authority and display of power that was affected by the manner they were carried and displayed as well as from their positioning, orientation, decoration and even naming. Interestingly, when used by urban authorities, the symbol of the sword might eventually become entirely disassociated from its martial and military connections and connotations, and turn into a representation of civic authority.

Panel V. Burghers and Fighters: Social Mobility and Urban Martial Culture

Stefanie Rüther (Max-Planck-Institut für Rechtsgeschichte und Rechtstheorie) tackled the interesting subject related to the behaviour and re-integration of soldiers to society when they returned to their non-military lives. The profiles of those that served in military campaigns were examined in as to the duties they were expected to perform. Some of the primary sources presented gave an insight to the mindset and expectations of those that chose the soldier profession in addition to their perception of what followed for them after a war ended. Examples of the lives of famous and infamous personas that served as soldiers such as Niklaus Manuel, Jörg Bräu and Urs Graf highlighted the realities of warfare and the problems that came with it even after the men involved returned to their homes. Problems such as acts of violence and participation in illegal activities were symptoms of the hardships the return to normality posed for some veterans.

Markus Jansen (University of Köln) discussed the constructed identities and practices of the martial elite of Cologne in the thirteenth and fourteenth centuries and their attempt to connect to a fabricated historical past and connection in order to elevate their status. The focus was the creation of a corresponding myth of origin that sought to establish them as descendants of imperial Rome. The martial functions and activities of this elite were presented in the various contexts they were active in.

For the last paper of the conference, Jean-Dominique delle Luche painted a vivid image of shooting culture in the Late Middle Ages and the Early Modern Period. The role of shooting societies was highlighted as well as their contribution to the civic identity of their members. The social profiles of members of crossbow and handgun societies were briefly presented next to their involvement in competitions and festivities. Finally, the amusing rivalries between competing shooting societies portrayed a very relatable aspect of martial culture.


Besides lectures, speakers and attendants had the opportunity to read posters presented by three PhD candidates on various aspects of martial culture. The posters were displayed next to a computer that allowed viewers to have an audio commentary on each one of them by the authors.

The three posters can be read on our blog (click on the link):
Maciej Talaga (University of Warsaw), German longswords revisited. Late-medieval south-German sword-makers as brokers of urban martial culture
Miente Pietersma (University of Gröningen), Training skills, acquiring virtues, bodily traits and moral improvement in early printed fencing manuals, 1450-1550
Rémi Demoen (CESR, Tours), Military defense in the royal towns of Touraine during the Wars of Religion: a daily martial culture

Conclusion of the conference

The conference concluded with a collective exercise that required all speakers and attendants to write on paper ideas they got from each session. Then the collection of these ideas were presented and discussed in depth with everyone present contributing to the discussion.

Overall, the conference was a great success and everyone present went away with a lot of information to unpack. Speakers and attendants were incredibly active during the time available for questions, taking advantage of the format in order to allow all speakers, all specialists to their relevant subjects, to shine and further develop points related to their topics. The event was a testament to the fact that the ‘Martial Culture in Medieval Towns’ research project has resoundingly succeeded in its goal of creating and nurturing a research network that discusses all facets of martial culture. The publication of the proceedings of the conference are being currently prepared.

The conference was sponsored by the Swiss National Science Foundation funding, by the Burgergemeinde Bern, the Max und Elsa Beer-Brawand Fonds, and the Historische Institut, Department of Medieval Studies, of the University of Bern.

Conference Review: “Second International Conference on the Military History of the Mediterranean Sea” (Thessaloniki, 16-18 September 2021)

The conference “Second International Conference on the Military History of the Mediterranean Sea” took place on September 16-18, 2021 in Thessaloniki. The event was co-organised by the Byzantine Thessaloniki organization (Βυζαντινή Θεσσαλονίκη) and Ibn-Haldun University (Istanbul). The full programme will be uploaded soon by the organizers on The event was a follow-up to the successful “First International Conference on the Military History of the Mediterranean Sea” held at Fatih University (Istanbul) on 25-28 June 2015. The connecting link was Dr. Georgios Theotokis who oversaw large part of the organization and structure of sessions of both conferences. The aim of both events as established by their respective call for papers was to bring together different networks of researchers in order to explore the vast military history of the Mediterranean over the centuries through the prism of various disciplines such as history, archaeology, history of art and philology.

Thessaloniki, has been one of the most important ports of the Mediterranean for commercial and tactical purposes for two-and-a-half millennia, and provided a perfect backdrop for the conference. The choice of the Military Museum of Thessaloniki for the event venue was an immersive space with great conference facilities. Attendance was unfortunately not open to the public due to strict Covid-19 regulations. Prior to the conference, a guided tour of the museum introduced all those present to a trove of unique objects in an old-fashioned but well-kept collection. Exhibits from the seventeenth century onwards were displayed to highlight the wars of Greece from the Greek War of Independence to the Balkan Wars and the World Wars. Furthermore, the museum features an amazing permanent exhibition on Sophia Vempo, an iconic singer and symbol of resistance for Greece during World War II, as well as room dedicated to the resistance against the Greek dictatorship (1967-74). The conference opened with formal greetings from members of the organizing committee and officials, and the first keynote lecture.

Fig. 1: The Military Museum of Thessaloniki.

Over three days attendees had the opportunity to listen to a wide array of papers and subjects from 42 speakers that ranged from postgraduate students and early career researchers to leading authorities in their respective fields. The conference featured some parallel sessions, which is a testament to its size, however, it can also be a drawback in such specialized events where those attending have a general interest in most presentations. The three keynote speakers Haralambos Papasotiriou (Professor of International Relations and Strategic Studies, Panteion University), Matthe Bennett (Visiting Research Fellow, University of Winchester; formerly Senior Lecturer, Royal Military Academy, Sandhurst) and Georgios Theotokis (Ibn-Haldun University and member of the conferences organizing committee) created a strong theoretical frame tackling key components of military history such as strategy, tactics and leadership.

Sessions were organized either thematically or chronologically in a manner that papers grouped together complemented each other and created opportunities for useful post-presentation discussions. Subjects discussed included military units and their relevant terminologies, army composition, borders and international relationships. Moreover, speakers discussed key subjects that seemingly exist in the peripheries of military history such as religion, divinity and power, sexual violence, masculinity, depictions of martial military and non-military themes, which are however, a necessary part of the greater mosaic we discuss nowadays as martial culture, and are by no means less important than more traditional and well-studied topics. Thematic panels on leadership, martial elites, fortifications and arms and armour painted a larger image that spanned from Late Antiquity to the seventeenth century, focusing at times on important personae or geographical regions, and demonstrated the myriad subjects available for research both in the context of the Mediterranean as well as in the field of military history. Most of the conference papers were Byzantine-themed but this is unsurprising considering that the event was hosted in Greece and particularly Thessaloniki, and yet even in that specific thematic of Mediterranean history, scholars demonstrated a variety of topics and the need for further research. Speakers employed a multitude of methodologies in order to explore the aforementioned themes and discussions focused on their intersections such as leadership, tactics and intercultural influences.

Fig. 2: Detail from the collection of the Military Museum of Thessaloniki exhibiting equipment from World War II.

After nearly two years of online conferences and events it was refreshing seeing once more the value of in-person events with discussions and collaborations brewing after presentations and during breaks. The level of discussion was impressive and even in the case of scholarly disagreement this was always conducted in a manner that demonstrated that learning and advancing was at the core of this event.  

Besides the great variety and high level of the presentations, as well as the great hosting and facilities this is not to say that the event is beyond criticism. The conference clearly favoured traditional historical approaches to military history over more modern interdisciplinary methodologies and this was largely reflected both in the subjects of the keynote lectures as well as in the content of most of the essays presented. Arguably, the only detail that seriously tarnished an overall great event was the presence and lecture of a politician and member of the Greek Parliament Mr. Konstantinos Gkioulekas, who instead of limiting himself to a formal greeting he gave an hour-long lecture, which ended up being a crescendo of obsolete nationalist and populist ideas. With audacity, he instructed all historians present not to “over-analyse primary sources because first-hand accounts are true and provide all information we need”, and amusingly brought as examples nineteenth century newspapers and propaganda pamphlets. This, combined with the moderator of the opening ceremony speaking Greek instead of English to an international audience showed that the priorities of some of the organizers focused on appealing to local political and religious officials rather than catering to the speakers invited.

Overall, the quality of the organization of the academic part of the event and the papers presented was excellent. Even in specialized conferences, it is hard to have so many engaging and interesting topics that generate a continuous stimulating discussion. It would take weeks to even attempt to cover briefly basic subjects drawn from every corner of the Mediterranean, even if the focus was an artificial chronological border such as the last millennium. However, the speakers and the organizers proved that the essays of the conference, acting as research vignettes, could highlight many of the aspects that are currently being studied or that need further research. The Mediterranean was presented as a place of communicating ideas and cultures that affected each other, which resonated to the present and the very essence of the event. Hopefully, a third installation of the conference, and perhaps many more, will keep advancing the field creating the platform for further discussion. As a series of conferences the “International Conference on the Military History of the Mediterranean Sea” is becoming an important event for those researching the Mediterranean and/or military history. A volume with the conference proceedings is planned for publication in the future.

L’exemplaire sélestadien de la Gründtliche Beschreibung der freyen Ritterlichen unnd Adelichen Kunst des Fechtens de Joachim Meyer (BHS., K.161)

English abstract: This essay presents the copy of Joachim Meyer’s fight book, kept in Sélestat. This original copy is presented and described, with a particular focus on its original binding (Hoffot, Strasbourg, 16th century) and the history of its provenance.

Part of the proceedings of the Joachim Meyer 2020 conference For more information see:

La Renaissance des XVe et XVIe siècles fut marquée par le renouveau du programme pédagogique mis en œuvre en particulier dans les écoles paroissiales et/ou communales préparant aux études universitaires. Cependant, ce cursus studiorum ne concernait vraiment que les jeunes gens animés par le désir d’étudier les humaniores litterae et parfois bien plus par l’attrait que pouvaient susciter de belles carrières. Les rejetons de la noblesse, s’ils ne négligeaient pas forcément pour autant leur formation intellectuelle, se devaient avant tout d’apprendre le maniement des armes. Cet enseignement se voulait avant tout pratique et pouvait aussi reposer sur des considérations et des supports plus théoriques, en particuliers écrits, tant manuscrits qu’imprimés.

C’est ce qu’illustre le traité d’escrime du maître d’armes strasbourgeois Joachim Meyer imprimé en 1570. La Bibliothèque Humaniste de Sélestat abrite dans ses collections les plus précieuses (sous la cote K.161) le seul exemplaire alsacien conservé dans une collection publique de la Gründtliche Beschreibung. Après en avoir donné une description matérielle, on expliquera comment ce volume a pu intégrer le patrimoine écrit sélestadien au XIXe siècle.

I. Description de l’exemplaire sélestadien de la Gründtliche Beschreibung de Joachim Meyer.

Il ne s’agira pas d’aborder ici la vie et l’œuvre de Joachim Meyer, né en 1537 à Bâle. Après avoir exercé le métier de coutelier dans cette ville, il se maria en 1560 à Strasbourg et y enseigna l’escrime dès 1561[1].

La Gründtliche Beschreibung est un livre dont il ne reste qu’un nombre très restreint d’exemplaires. Une recherche rapide dans le répertoire des livres imprimés à travers l’espace de langue et de culture germaniques au XVIe siècle met en évidence 9 occurrences dans les fonds de bibliothèques patrimoniales allemandes dont les plus prestigieuses comme la Bayerische Staatsbibliothek de Munich, la Staatsbibliothek Preußischer Kulturbesitz de Berlin ou la Herzog August Bibliothek de Wolfenbüttel[2]. Ce même répertoire n’indique aucune autre édition pour le XVIe siècle. L’édition suivante a été imprimée à Augsbourg en 1600 et semble être la copie conforme de la première édition, réalisée à Strasbourg trente ans plus tôt.

1. Description matérielle.

L’aspect global du traité de Meyer suscite une curiosité certaine. C’est un volume oblong (26×19 cm) comme on en imprime peu au XVIe siècle. Ce format à l’italienne s’adaptait au mieux à l’illustration retenue, composée de 74 gravures sur bois du peintre Tobias Stimmer et représentant le plus souvent des bretteurs en plein assaut. L’exemplaire sélestadien est propre et se trouve dans un état de conservation acceptable. On relèvera simplement que la couture du premier cahier sur les nerfs présente quelques faiblesses (ce qui le fait dépasser du corps d’ouvrage) et que les coins des plats supérieur et inférieur sont lacunaires. La couvrure est faite d’une peau de truie qui vient recouvrir un cartonnage (et non des aies de bois). L’ensemble était jadis maintenu à l’aide de lacs de soie, faisant en quelque sorte office de fermoirs ; il en reste les encoches en gouttière. Le corps d’ouvrage ne comporte pas d’annotations, sauf sur la page de titre. L’état matériel du volume ne rend compte d’aucune restauration plus ou moins ancienne.

Outre le titre de l’œuvre, la page de titre indique l’année d’impression (1570) et l’identité de l’auteur, Joachim Meyer, « Freyfechter zu Strassburg ». C’est à la fin du volume, dans ce qui pourrait passer pour une forme tardive de colophon, que l’on apprend que l’ouvrage a été imprimé à Strasbourg par Thiebolt Berger « am Weynmarckt zum Treubel ». L’historien des débuts de l’imprimerie strasbourgeoise François Ritter a donné quelques éléments concernant cet imprimeur[3]. Après avoir établi son atelier de 1551 à 1565 au n° 2 de la place des Carmes déchaux (l’actuelle place Kléber), Berger s’installa place du Marché-aux-Vins dans la maison dite « au Raisin » (« zum Treubel ») de 1565 à 1579, où il imprima son traité d’escrime. Selon Ritter, cet imprimeur, actif de 1551 à 1584, s’était spécialisé dans l’impression de cantiques, de chansons profanes et historiques et de nombreux reportages journalistiques. On lui attribue 188 éditions différentes, dont beaucoup de chansons[4]. 13 œuvres ont été imprimées pour la seule année 1570. La Beschreibung semble constituer un tel hapax dans la production de Berger que Ritter ne la mentionne même pas. Il faut reconnaître que les traités d’escrime ne sont pas légion à cette époque, tant du point de vue des éditions réalisées que des exemplaires qui nous sont parvenus. Ainsi, ce traité de Joachim Meyer n’apparaît pas non plus dans le répertoire des imprimés strasbourgeois du XVIe siècle[5] ; sa rareté y a sans doute contribué.

Sur la page de titre est indiqué que cette édition a été imprimée « Mit Römischer Keys. May. Freyheit / Auff zehen Jar in keinerley gestalt nicht / nach zu Trucken ». Cette formule renvoie à la pratique déjà ancienne des privilèges impériaux destinés aux imprimeurs et qui leur conféraient, pendant un temps limité, le monopole de l’impression et de la vente des ouvrages sortis de leurs presses. Ils pouvaient ainsi en attendre un retour sur investissement plus favorable, avant que l’édition qu’ils venaient de publier soit reprise par un de leurs concurrents (à une époque où la notion de copyright n’existe absolument pas). Un imprimeur était ainsi protégé des effets d’une concurrence déloyale. Cette innovation du privilège de librairie avait vu le jour dans le Saint-Empire : en septembre 1479, l’évêque de Wurtzbourg était le premier à accorder un privilège pour l’impression du bréviaire de son diocèse. Le fait que l’imprimeur Berger ait tenu à disposer d’un tel privilège attire notre attention sur le fait que ce livre avait dû lui coûter beaucoup d’argent du point de vue de l’investissement initial consenti, en particulier pour son illustration.

Parmi les pièces liminaires du volume apparaît l’épître dédicatoire de l’auteur, adressée à Jean Casimir, comte palatin du Rhin (1543-1592) et troisième fils de l’Électeur palatin du Rhin Frédéric III, et rédigée à Strasbourg le 24 février 1570. Dans ce texte, Meyer se place sous la protection de ce noble personnage qui a mené un certain nombre d’expéditions dans le Royaume de France afin d’y soutenir les Huguenots. L’auteur constate le déclin de cet exercice noble (« ritterliche Übung ») lié à l’essor des armes à feu, y compris chez les gens de guerre qui n’ont plus recours qu’à ces dernières. Meyer rappelle a contrario qu’à côté des armes à feu, les armes utilisées depuis des temps anciens comme les épées, les hallebardes ou les pics méritent qu’on en apprenne le maniement à plus forte raison quand on fait partie de la noblesse. C’est d’ailleurs ce que rapportent les livres anciens, à l’image des hauts faits des Romains, ainsi que l’histoire de l’Empire depuis les Carolingiens. Meyer souligne également l’importance des tournois qui permettent à la noblesse de s’exercer et de défendre en temps voulu le « Vaterland » en cas de guerre. Meyer souhaite prendre ses responsabilités en rédigeant cet ouvrage issu de sa longue expérience et en le faisant imprimer.

2. Découverte d’une nouvelle reliure de Hoffott ?

Le décor des deux plats de la reliure de l’exemplaire sélestadien du traité de Joachim Meyer a immédiatement suscité notre curiosité. Cette pleine truie estampée et ornée de décors appliqués à la roulette et à la plaque laisse immédiatement penser à la production du relieur strasbourgeois Philippe Hoffott, un des rares relieurs connus nommément pour cette ville au XVIe siècle[6].

La production de cet artisan a fait l’objet d’une étude approfondie en 1928[7]. A l’instar de la reliure de Hoffott conservée dans les collections de la Bibliothèque Nationale Universitaire de Strasbourg (BNU)[8], la reliure du K.161 de la Bibliothèque Humaniste présente sur le plat supérieur une allégorie de la Justice et sur le plat inférieur une représentation de Lucrèce se poignardant. Les textes accompagnant ces deux personnages sont identiques. Il serait a priori très tentant d’attribuer la reliure du volume de la Bibliothèque Humaniste à Hoffott : en effet, les petits personnages de la bande encadrant le médaillon central sont identiques à ceux de la reliure du volume que possédait A. Morgenthaler et qui présentait bel et bien la signature du relieur[9]. Cependant, l’exemplaire sélestadien n’arbore pas la signature du relieur ; c’est pourquoi il serait peut-être plus pertinent de parler d’une reliure « à la Hoffott », c’est-à-dire proche du style employé par ce relieur.

Après avoir présenté l’exemplaire sélestadien de l’œuvre de Joachim de Meyer, il faut désormais examiner par quel biais il a pu intégrer les trésors du patrimoine écrit sélestadien.

II. Un volume de la bibliothèque de l’historien sélestadien Antoine Dorlan.

Si la Bibliothèque Humaniste est bien connue pour conserver les bibliothèques de la paroisse (fondée en 1452) et du savant Beatus Rhenanus (1485-1547), le patrimoine écrit sélestadien ne se résume pas exclusivement à ces deux ensembles documentaires[10]. Ces deux noyaux, reliques de l’âge d’or qu’a connu la ville de Sélestat aux XVe et XVIe siècles, ont été enrichis aux XIXe et XXe siècles, à l’aide de dons et d’acquisitions diverses, comme le rappelle l’exemplaire sélestadien de la Gründtliche Beschreibung de Joachim Meyer.

1. Présentation d’Antoine Dorlan.

Jean-Baptiste Antoine Dorlan (1803-1862) fait partie de la grande lignée des historiens de Sélestat. Avocat au barreau de Sélestat, il fut par ailleurs membre du conseil municipal et contribua à ce titre à la mise en œuvre de la bibliothèque municipale[11]. La création, du point de vue administratif, de cette institution en 1841 donna lieu en effet à une amélioration notable des conditions de conservation, mais aussi de consultation, des ouvrages les plus anciens.

Dorlan fit également œuvre d’historien, en rédigeant des ouvrages sur Sélestat[12] et en collaborant à la Revue d’Alsace, et constitua à cet effet une collection d’alsatiques et d’ouvrages précieux qui fut acquise par sa ville natale en 1860[13]. Il prit aussi part aux débats de son temps sur les débuts de l’imprimerie et publia à cet effet un opuscule intitulé Quelques mots sur l’origine de l’imprimerie, ou résumé des opinions qui en attribuent l’invention à Jean Mentel, natif de Schlestadt[14]. Tout en admettant qu’il agissait presque avant tout par patriotisme local, Dorlan souhaitait réhabiliter Mentelin, détrôné au profit de Gutenberg par Schoepflin.

2. L’acquisition de la bibliothèque de Dorlan par la Ville de Sélestat.

En proposant à la ville de Sélestat d’acquérir sa riche bibliothèque, Dorlan avait compris comment associer son nom à l’histoire longue des collections de la bibliothèque municipale de Sélestat. Il s’agit de fait d’un des plus beaux accroissements des collections précieuses de cette institution au XIXe siècle, tant du point de vue qualitatif que quantitatif.

Cette acquisition à titre onéreux se déroula en deux temps. Au cours de la séance du conseil municipal du 19 avril 1860, le maire fit lecture de la lettre par laquelle « M. Dorlan, avocat à Schlestadt, offre de céder à la Ville moyennant le prix de 10 000 francs […] sa collection de livres d’Alsace et de livres d’histoire relatifs au même sujet, pour enrichir la Bibliothèque communale de ces documents historiques du pays » et invita « le conseil à en délibérer après avoir mis sous ses yeux les trois cahiers in-folio qui composent le catalogue des livres composant la bibliothèque alsatique de M. Dorlan ».

Cependant, le conseil municipal n’accepta pas d’emblée cette proposition d’acquisition mais confia à la commission de la bibliothèque communale le soin « d’examiner et d’estimer, pour rapport et avis, les documents historiques dont il s’agit[15] ».

La question de l’acquisition de la bibliothèque de Dorlan fut à nouveau examinée au cours de la séance du 23 juin suivant, marquée par l’exposé du rapporteur de la commission à laquelle le maire avait confié la mission d’examiner la valeur de cette collection et son utilité du point de vue scientifique. Furent ainsi mandatés à cet effet M. Heitz, imprimeur et bibliophile strasbourgeois, et M. Coste, juge au tribunal de Sélestat. Le premier expert est sans doute Frédéric Charles Heitz (1798-1867), grand collectionneur d’alsatiques[16]. Cette commission mandatée par les élus sélestadiens se rendit de ce fait le 9 mai au domicile de Dorlan « pour reconnaître l’état matériel des livres ». Le rapport publié en conseil municipal reprenait la lettre adressée par Heitz au maire, dans laquelle son auteur arrivait à la conclusion suivante : « la valeur de la bibliothèque de Dorlan est inappréciable pour la Ville de Schlestadt ». De fait, cet ensemble comprenait autant des ouvrages sur la ville même, que des œuvres écrites par des Sélestadiens voire imprimées à Sélestat, en particulier au XVIe siècle. Tout en mettant en exergue le fait que beaucoup de livres de la collection de Dorlan ne se trouvaient pas à la bibliothèque municipale de cette ville, Heitz conclut ainsi : « en résumé, Monsieur le Maire, je crois que les 10 000 francs que la Ville dépenserait seraient bien employés et que plus jamais une pareille occasion ne se présenterait ». L’ensemble des élus adoptèrent le projet d’acquisition de cette collection[17].

La Bibliothèque Humaniste conserve encore dans ses collections, sous la cote MS.659, le catalogue de la bibliothèque de Dorlan, intitulé Catalogue d’ouvrages et de notes historiques concernant l’Alsace. Collection achetée de Mr Dorlan, avocat, par la ville de Schlestadt en 1860. Ce volume de 487 pages répertorie 2 635 articles. Il est difficile de dire quand et par qui a été dressé cet inventaire, qui remonte sans doute au moment de l’achat de cette bibliothèque par la Ville de Sélestat. Le bibliothécaire en poste à cette époque était Amand Kleitz (1848-1867), par ailleurs professeur de seconde au collège de la ville[18]. Une solide complicité devait lier ces deux savants puisque Dorlan ne manque pas, en marge de son étude sur l’école latine publiée en 1855, de « remercier le digne bibliothécaire, M. Kleitz, de toute la bonté et de la patience qu’il a mises à mon service dans mes fréquentes visites au dépôt confié à sa garde[19] ».

Une étude sommaire de l’inventaire de la bibliothèque de Dorlan met bien en évidence qu’elle était riche en éditions des XVe et XVIe siècles, en particulier d’auteurs mais aussi d’imprimeurs liés à Sélestat (comme les Schürer mais aussi Nicolas Goetz, un disciple de Mentelin). Un relevé rapide met en évidence que 111 volumes (comportant 147 titres) des collections précieuses de la Bibliothèque Humaniste proviennent de cette acquisition. Des auteurs comme Martin Bucer (35 titres) et Jacques Wimpheling sont bien représentés (32 titres). Les autres savants sélestadiens ne sont pas oubliés avec Jérôme Gebwiler, Jean Sapidus et, bien évidemment, Beatus Rhenanus. On relèvera que ces volumes n’ont pas été enregistrés dans une section spécifique destinée aux ouvrages anciens mais relèvent de la catégorie « littérature ».

Le volume de Joachim Meyer est décrit à la p. 32 et porte le numéro 126 (encore visible sur le dois de la reliure), parmi les volumes enregistrés sous la rubrique « Alsace en général ». Dans la mesure où il n’a pas de lien direct avec Sélestat ou les humanistes de cette ville, il est difficile d’expliquer pourquoi Dorlan a acquis ce titre en particulier. L’ouvrage de Joachim Meyer peut sans doute être classé parmi les curiosités que l’historien a souhaité intégrer dans sa bibliothèque privée. Il est impossible de savoir comment Dorlan a fait cette acquisition et quels ont été les précédents propriétaires. La page de titre de l’actuel K.161 présente des annotations manuscrites, sous la forme, peut-être, d’initiales, qui sont néanmoins inexploitables.

Cet exposé a ainsi permis de découvrir de plus près le seul exemplaire alsacien connu de la Gründtliche Beschreibung de Joachim Meyer, c’est-à-dire dont la présence est à tout le moins attestée dans des collections publiques. De fait, on ne peut exclure qu’il puisse y en avoir dans l’une ou l’autre collection privée, la rareté (mais aussi dans ce cas la qualité de l’illustration) étant un des critères mis en avant par les bibliophiles afin d’alimenter leurs investigations et, surtout, leurs collections. Cette présentation permet ainsi à l’historien des bibliothèques de rappeler à quel point les donations de bibliothèques privées à des institutions publiques ou les achats de collections entières réalisées par celles-ci au cours de l’époque contemporaine ont permis d’intégrer ainsi dans leurs fonds des ouvrages parfois tout à fait exceptionnels, comme le traité d’escrime de Meyer.

[1] Gérard Cames, « MEYER Joachim », dans Nouveau dictionnaire de biographie alsacienne (NDBA), t. 26, 1995, p. 2641.

[2] Voir la notice du VD16, M 5087, en ligne : <>.

[3] François Ritter, Histoire de l’imprimerie alsacienne aux XVe et XVIe siècles, Strasbourg-Paris, F.-X. Le Roux, 1955, p. 333-335. Voir aussi Christoph Reske, Die Buchdrucker des 16. und 17. Jahrhunderts im deutschen Sprachgebiet, Wiesbaden, Harrassowitz Verlag, 2007, p. 889-890.

[4] Jean Muller, Bibliographie strasbourgeoise. Bibliographie des ouvrages imprimés à Strasbourg (Bas-Rhin) au XVIe siècle, t. 3, Baden-Baden, Valentin Koerner, 1986, p. 479-496.

[5] Miriam Usher Chrisman, Bibliography of Strasbourg imprints, 1480-1599, New Haeven-London, Yale University Press, 1982.

[6] Voir Christian Wolff, « HOFFOT Philippus », dans NDBA, , t. 17, 1991, p. 1629 et Schlaefli (Louis), « Observations sur quelques reliures du XVIe siècle », dans Regards en marge : histoires de reliures de l’espace rhénan, Strasbourg, Bibliothèque Alsatique du Crédit Mutuel, 2008, p. 31-43 (en particulier p. 35-36 sur Hoffott).

[7] Alphonse Morgenthaler, « Notes sur la reliure strasbourgeoise au XVIe siècle, particulièrement sur Philippe Hoffott », dans Archives Alsaciennes d’Histoire de l’Art, 5 (1926), p. 79-93.

[8] Trésors des bibliothèques et des archives d’Alsace, Strasbourg, La Nuée Bleue/Editions du Quotidien, 2017, p. 152-153.

[9] Voir la photo dans son étude : A. Morgenthaler, « Notes sur la reliure strasbourgeoise au XVIe siècle… », art. cit., p. 83.

[10] Pour avoir une vue d’ensemble des collections de la Bibliothèque Humaniste, voir Laurent Naas, « La Bibliothèque Humaniste de Sélestat, entre le Moyen Âge et la Renaissance », Arts et Métiers du Livre, n° 297, juin 2013, p. 20-35.

[11] Voir Maurice Kubler, « DORLAN Jean Baptiste Antoine (dit l’avocat) », dans NDBA, t. 8, 1986, p. 688.

[12] Antoine Dorlan, Notices historiques sur l’Alsace et principalement sur la ville de Schlestadt, 2 vol., Colmar, L. Reiffinger, 1843.

[13] Voir les délibérations du conseil municipal du 19 avril (n° 29) et du 23 juin (n° 61) 1860 et Hubert Meyer, « Antoine et Alexandre Dorlan, deux collectionneurs », Bulletin d’Alsacollections, n° 1, 1990, p. 22-26.

[14] Antoine Dorlan, Quelques mots sur l’origine de l’imprimerie, ou résumé des opinions qui en attribuent l’invention à Jean Mentel, natif de Schlestadt, Sélestat, F. Helbig, 1840.

[15] Délibérations du conseil municipal de la Ville de Sélestat du 19 avril 1860, point n° 29.

[16] Voir Odile Zeller, « HEITZ Frédéric Charles », dans NDBA, t. 16, 1990, p. 1494. Il rassembla près de 27 500 ouvrages, dont la liste fut dressée par Rodolphe Reuss, avant d’intégrer les collections de la Kaiserliche Universitäts- und Landesbibliothek zu Strassburg (actuelle BNU).

[17] Délibérations du conseil municipal de la Ville de Sélestat du 23 juin 1860.

[18] Voir Hubert Meyer, « KLEITZ Amand », dans NDBA, t. 21, 1993, p. 1998.

[19] Antoine Dorlan, « Nouvelles études historique sur l’école et la Société littéraires de Schlestadt aux XVe et XVIe siècles, précédées d’un coup-d’œil sur la renaissance des lettres en Allemagne »,  Revue d’Alsace, 1855, p. 348.

Crédit de l’image: Reliure de l’exemplaire de Gründtliche Beschreibung der freyen Ritterlichen unnd Adelichen Kunst des Fechtens de Joachim Meyer (BHS., K.161). Bibliothèque Humaniste de Sélestat, reproduit avec permission.

À propos de l’auteur: Laurent Naas est Bibliothécaire territorial, Responsable scientifique de la Bibliothèque Humaniste de Sélestat.

Dans l’œil du bretteur et du chirurgien

English abstract: Both during sportive or bloody duel, the idea of injury remains in the head of the swordsman as a risk and as a goal: hit the opponent while avoiding their blows. However, during the sixteenth century, fencing masters were eager to give a chivalrous and knightly look to the practice of their art and tended to ignore its bloody aspect. The Gründtliche Beschreibung der Kunst des Fechtens by Joachim Meyer published in 1570 is a perfect example of this ambiguous position about injury and harm. Legal, and most importantly medical sources allow to fill the gap in the documentation left by the fencing treatises on the nature of the wounds caused by the blows of the sword.

Part of the proceedings of the Joachim Meyer 2020 conference. For more information on the conference and other essays visit:

Hans von Gersdorff, Feldtbuch der Wundartzney, Strasbourg, Joannem Schott, 1528 (Wikimedia commons).

Lors d’un duel à l’épée en conditions réelles le risque de blessure et, par extension de mort, constitue une source de peur et de colère chez les deux bretteurs engagés. Des émotions propices au déchainement des passions et à la perte de contrôle lorsque les fers se croisent. La blessure serait alors à la fois cause et conséquence de cette violence non contrôlée en contradiction avec l’idéal de noblesse et l’aspect sportif que les maîtres d’armes désirent donner à la pratique de l’escrime au cours du XVIe siècle. Sans jamais disparaître, la référence à la blessure tend donc à s’effacer des traités de combat à l’épée pendant cette période. Il devient dès lors difficile pour l’historien de se figurer le rapport réel de l’épéiste à la blessure au seul moyen des manuels d’escrime et il doit recourir à d’autres types de sources. Juridiques d’une part (notamment l’étude des lettres de rémissions) et médicales d’autre part en recourant au discours de ceux qui soignent les différentes plaies créées au cours du combat. Ces praticiens sont appelés les chirurgiens et barbiers dans le royaume de France et trouvent leurs équivalents dans le Saint Empire Romain Germanique sous les appellations de Wundarzt et Feldscher. Nous utiliserons ici les écrits d’Ambroise Paré (v.1510-1590), chirurgien des rois de France, et le Feldtbuch der Wundartzney, un traité de chirurgie rédigé en 1517 par Hans von Gersdorff (v.1455-v.1520), citoyen et praticien de Strasbourg au tournant des XVIe et XVIIe siècles[i]. Ces artisans de la blessure exercent souvent dans un cadre urbain mais il arrive que certains soient amenés à quitter cet environnement pour suivre les armées en campagne en tant que chirurgien militaire.

La blessure dans le traité de Meyer

Au début de son traité, la description que fait Joachim Meyer du combat à l’épée ne vise nullement à provoquer une blessure chez l’adversaire ; le but pour le maître d’arme est de protéger son corps et de dominer l’adversaire par sa technique[ii]. L’objectif du bretteur est moins de toucher que d’éviter d’être soi-même touché et quand la blessure est explicitement évoquée par Meyer il s’agit de « blesser habilement / mit behendigkeit verletzen » ce qui témoigne d’une violence contrôlée[iii]. Joachim Meyer désire donner à son art un caractère civilisé et chevaleresque ce qui implique de minimiser les références à la blessure, illustration brutale de la pratique de l’arme blanche. Les termes employés pour désigner la violence des coups font référence à la frappe (hauw) voir au dommage (schad) mais rarement à la blessure.

Le cadre ludique et sportif constitue également un élément à prendre en considération pour expliquer la volonté de Meyer d’éluder la violence dans son traité. En effet, en examinant les gravures où sont représentés les combats au poignard et à la hallebarde on constate que ces armes sont mouchetées afin d’éviter que les partenaires de combat ne se meurtrissent inutilement. La violence s’exerce dans un cadre spécifique qui est celui de la salle d’armes où la blessure ne semble pas avoir sa place. On montre ce qui va causer la blessure mais le caractère meurtrier du geste enseigné n’est pas autant explicité que dans d’autres traités d’escrimes. Par exemple, on peut observer un sanglant coup à la tête lors d’un duel au dusack dans un manuel postérieur inspiré de Meyer, le Neu Künstliches Fechtbuch de Jakob Sutor paru à Frankfurt en 1612[iv].

Néanmoins, la blessure ressurgit parfois de manière explicite dans le traité de Meyer, rappelant que les techniques qui y sont enseignées peuvent trouver une application violente sinon mortelle qui dépasse le cadre sportif de la salle d’armes. Par exemple, quand le maître d’armes strasbourgeois mentionne la possibilité de briser le bras de son adversaire. La volonté de blesser est alors évidente et lui-même reste conscient de cette violence disproportionnelle comme en témoigne le poème qu’il écrit pour clore son écrit sur le dusack : « Wilt du dich ferner an ihm rechen / So kanstu ihm den Arm zür brechen[v] ».

La réalité des blessures possiblement engendrées par les techniques de Meyer

Bien que toutes les parties du corps constituent une cible dans le traité de Joachim Meyer, celui-ci porte un intérêt tout particulier aux coups visant la tête puisqu’il définit quatre zones où la frapper. Les travaux d’Isabelle Paresys sur les lettres de rémissions en Picardie témoignent de cette prédisposition à viser la tête lors d’un combat (37,5% des blessures des victimes ont lieu à cet endroit), un phénomène qui se vérifie également en terre d’Empire, dans la région de l’Artois. Ces lettres de rémission montrent que les frappes à la tête tuent rarement sur le coup (2% des victimes) et ce sont souvent les suites de la blessure, l’infection et l’absence de soins efficaces qui ont raison de la personne. Les chiffres avancés par l’historienne tendent à montrer que les blessures céphaliques ne sont pas les plus mortelles mais qu’en est-il du point de vue de ceux qui s’occupent de leur soin ?

Le Wundenmann constitue une première approche intéressante pour tenter de retranscrire la réalité des blessures causées par les armes blanches. Cette gravure constitue une typologie des plaies par arme que le chirurgien considère comme possiblement soignables et rencontre aussi bien à la ville qu’en campagne[vi]. Avant Hans von Gersdorff, on retrouve ce type de représentation en 1491 dans le Fasciculus de Medicinae du médecin allemand Johann von Ketham et en 1497 dans la Cirurgia de Hieronymus Brunschwig. Le Wundenmann est blessé de plusieurs coups d’épée ce qui semble indiquer que les chirurgiens expérimentés maîtrisent ce type de blessure.

Dans ses Voyages, Ambroise Paré raconte son expédition en 1543 à Marolle et en Basse-Bretagne où il a pu constater l’habitude des soldats de s’affronter à l’épée quand ils sont dans leur camp et non sur le champ de bataille. Cet entraînement ne se fait pas sans dégâts et Paré écrit qu’il y a toujours « quelque chinfreneau » (un terme qui désigne une blessure à la tête) ce qui lui permet de s’exercer mais il n’est pas question de mort qui surviendrait lors de ces duels[vii]. On a ici une pratique ludique de l’escrime qui engendre des blessures à la tête mais Ambroise Paré ne semble pas les considérer comme trop sérieuses et il ne leur laisse pas le temps d’empirer en les traitant rapidement.

Sur les plaies à la gorge, le discours des chirurgiens est sujet à caution car ces derniers peuvent se vanter d’avoir réussi à soigner une partie du corps où un coup d’épée est souvent synonyme d’hémorragie importante et de mort. La ligature constitue ici le seul moyen de stopper efficacement le saignement or il s’agit d’une technique opératoire qui requiert une bonne connaissance anatomique et une grande dextérité. Le procédé hémostatique communément employé, la cautérisation, est évidemment difficilement employable sur la gorge où il risque davantage de causer la mort du patient que sa guérison en raison de la finesse des tissus. Sur le Wundenmann, Hans von Gersdorff ne fait pas représenter les plaies à la gorge, peut-être en raison du caractère trop hasardeux de leur guérison.

Ainsi, que ce soit dans un contexte ludique ou de sang, l’ombre de la blessure plane dans la pratique de l’escrime au XVIe siècle. Le regard du chirurgien nous permet ici de donner une certaine perspective aux techniques enseignées par Joachim Meyer quand celles-ci impliquent l’usage de l’épée. Le maître d’armes privilégie la tête comme cible de ses techniques mais les sources juridiques et médicales nous indiquent qu’il ne s’agit pas des coups les plus mortels. Cela semble constituer un paradoxe si l’on continue de considérer l’enseignement de l’escrime comme l’apprentissage d’un art de tuer. Toutefois, si l’on replace cette pratique dans un cadre ludique et sportif il devient possible de considérer les techniques visant la tête comme un compromis entre la violence et le sport, voire comme ce que l’historien Rachel E. Kellet appelle « un risque acceptable[viii] ». La violence des coups à la tête ne serait donc pas jugée comme excessive et les blessures qui en résultent sont tacitement acceptées par Joachim Meyer dans le cadre sportif voir spectaculaire de la salle d’armes. 

Sources primaires :

Hans von Gersdorff, Feldtbuch der Wundartzney, Strasbourg, Joannem Schott, 1528.

Joachim Meyer, Gründtliche Beschreibung / der freyen Ritterlichen vnnd Adelichen kunst des Fechtens, in allerley gebreuchlichen Wehren / mit vil schoenen vnd nuetzlichen Figuren gezieret vnd fuergestellet, Strasbourg, Thiebold Berger, 1570.

Ambroise Paré, Des Monstres, Des Prodiges, Des Voyages. Texte établi et présenté par Jean Broussel, Paris, Livre Club du Libraire, 1964.

Ambroise Paré, La Méthode de traicter les playes faictes par hacquebutes et aultres bastons à feu et de celles qui sont faictes par flèches, dardz et semblables, aussy des combustions spécialement faictes par la pouldre à canon, composée par Ambroyse Paré, Paris, Vivant Gaulterot, 1545.

Jakob Sutor, Neu Künstliches Fechtbuch, Stuttgart, J. Scheible, 1849 (réed.).

Sources secondaires :

Rachel E. Kellett, « “…Vnnd schüß im vnder dem schwert den ort lang ein zů der brust”: The Placement and Consequences of Sword-blows in Sigmund Ringeck’s Fifteenth-Century Fencing Manual», dans Wounds and Wound Repair in Medieval Culture, Brill, Leyde, 2015.

Melanie Panse, Hans von Gersdorffs “Feldbuch der Wundarznei”. Produktion, Präsentation und Rezeption von Wissen, Reichert Verlag, Wiesbaden, 2012.

Isabelle Paresys, Aux marges du royaume. Violence, justice et société en Picardie sous François Ier. Paris, Éditions de la Sorbonne, 1998, en ligne : <>.

Marie-Claude Weslinger, Le « Feldtbuch der Wundartzney » de Hans von Gersdorff (1517) et les débuts de la chirurgie de guerre et traumatologique moderne : Commentaires : première traduction française : confrontation aux conceptions de Hieronymus Brunschwig et d’Ambroise Paré, Thèse de médecine, Université Strasbourg 1, 2 vol., 1983.

[i] Pour plus d’informations sur Ambroise Paré, voir la biographie de Jean-Pierre Poirier, Ambroise Paré : Un urgentiste au XVIe siècle, Pygmalion, Paris, 2005. Concernant Hans von Gersdorff, les grandes lignes de sa vie peuvent être résumées ici : ses origines sont floues mais il est probablement le fils d’un barbier-chirurgien, il participe aux batailles de Grandson, Morat en Nancy en 1476 et 1477 ; il ne semble plus quitter Strasbourg ensuite où il exerce à l’hôpital Saint-Antoine, un bâtiment aujourd’hui disparu mais qui se situait dans l’actuelle rue de l’Arc-en-ciel. Hormis les blessures dues à des armes blanches ou des projectiles en tout genre, le chirurgien strasbourgeois s’intéresse tout particulièrement au traitement de l’ergotisme et de la lèpre.

[ii] Joachim Meyer, Gründtliche Beschreibung/der freyen Ritterlichen vnnd Adelichen kunst des Fechtens, in allerley gebreuchlichen Wehren/mit vil schoenen vnd nuetzlichen Figuren gezieret vnd fuergestellet, Strasbourg, Thiebold Berger, 1570, f° a2v.

[iii] Ibid., f° b.

[iv] Jakob Sutor, Neu Künstliches Fechtbuch, Stuttgart, J. Scheible, 1849 (réed.), f° 35r.

[v] « Si tu désires te venger plus / Alors brise son bras. » – Joachim Meyer, op. cit., f° LXVIIIv. 

[vi] Hans von Gersdorff, Feldtbuch der Wundartzney, Strasbourg, Joannem Schott, 1528.

[vii] Ambroise Paré, Des Monstres, Des Prodiges, Des Voyages. Texte établi et présenté par Jean Broussel, Paris, Livre Club du Libraire, 1964

[viii] Rachel E. Kellett, « “…Vnnd schüß im vnder dem schwert den ort lang ein zů der brust”: The Placement and Consequences of Sword-blows in Sigmund Ringeck’s Fifteenth-Century Fencing Manual», dans Wounds and Wound Repair in Medieval Culture, Brill, Leyde, 2015, p. 128-150.

La place de l’escrime à Strasbourg (XVe-XVIIe siècles)

English abstract: This essay sheds light to the cultural, economical and institutional contexts of fencing practices in Strasbourg during Joachim Meyer’s time of activity as a fencing master (1561-1570).

Part of the proceedings of the Joachim Meyer 2020 conference. For more information see:

L’objet de cette communication vise à présenter la place que l’escrime à pu prendre dans la ville de Strasbourg de la fin du Moyen Âge au XVIIe siècle, période qui englobe la présence de Joachim Meyer à Strasbourg (1560 environ à 1571). Il sera ainsi possible, je l’espère, d’éclairer le contexte culturel, économique et institutionnel de cette pratique.

Je vais restreindre le sens d’escrime à celui de pratique en duel de combat ritualisé à armes égales. Cette pratique s’apparente en grande partie à une activité physique de loisir et bénéficie d’un accueil favorable dans la culture allemande des XVe et XVIe siècles. Ceci tient probablement au fait que cette pratique fait partie des activités physiques considérées idéales pour la construction du corps, en ce qu’elle est associée à la chevalerie, symbole d’élévation social, et répond au souci de défense personnel, ou de défense de la communauté[1]. On en retrouve peu de traces à Strasbourg même au Moyen Âge, dont quelques rares sculptures sur des édifices religieux ou des décors de poêle (ill. 1).  Lors du dernier tiers du XVe siècle, Strasbourg organise des tournois de lutte et d’escrime en marge de concours de tir ou de course de chevaux et, surtout vers 1471, fait exceptionnel dans le Saint-Empire, un tournoi d’escrime ouvert aux escrimeurs locaux et étranger hors de tout autre contexte connu[2].

Frise d’une église romane de Strasbourg (disparue), Musée de l’Oeuvre Notre Dame, photo de l’auteur

Escrime et préparation militaire

Machiavel écrit au début XVIe siècle que les villes allemandes disposent d’immense quantité d’argent dans leur caisse car elles n’en gaspillent pas à faire appel à des mercenaires pour assurer leur défense. Il cite directement Strasbourg comme disposant d’un trésor important, dont l’estimation à un million de florins semble exagéré[3]. Selon lui ces villes feraient appel à leurs bourgeois, entraînés à cela, bien disciplinés et armés, et ayant un goût pour cela puisqu’ils jouent à manier les armes les jours de fête.

L’obligation pour les bourgeois de Strasbourg de participer à l’effet de défense de la ville a clairement contribué à la présence d’armes blanches dans l’environnement quotidien des habitants de Strasbourg. Mais on ne retrouve pas de traces de programmes ou d’injonctions à la formation militaire individuelle ou même collective.

Selon Francis Rapp, au contraire des affirmations de Machiavel, les villes d’Empire ont progressivement renoncé à faire briller leur infanterie sur la scène militaire à partir de la fin du XVe siècle, faute de pouvoir aligner un nombre suffisant d’hommes en armes. Dans le cas particulier de Strasbourg, la participation aux guerres de Bourgogne a été ruineuse, sans que la ville puisse faire autre chose que mettre sur pied une force d’appoint. Selon Rapp toujours, la médiocre réputation des fantassins strasbourgeois durant ce conflit fait douter de l’existence d’une réelle formation militaire. De fait, à partir de 1500, dans un contexte de fort développement du mercenariat dans le sud de l’Empire, la ville de Strasbourg concentra sa stratégie de défense sur l’amélioration de ses murailles, l’entretien d’un important arsenal d’armes à feu et l’engagement de mercenaire pour les expéditions[4]. Il paraît donc difficile de voir dans l’escrime une réelle préparation à la guerre, ou alors à l’efficacité douteuse, ce qui questionne l’indication dans le prologue du livre de Meyer où il vante l’intérêt de la pratique de l’escrime pour la défense de la patrie.

À l’inverse il est possible de trouver des influences de la sphère militaire sur la pratique de l’escrime en important dans la culture matérielle des bourgeois les armes employées à la guerre comme la hallebarde ou la grande pique que l’on retrouve chez Joachim Meyer. Ce dernier mentionne d’ailleurs pour ces deux armes une garde spécifique pour le champ de bataille, ou « Feldhut ».[5]

Discrète escrime

La pratique de l’escrime à Strasbourg aux XVIe et XVIIe siècles n’a guère laissée de traces. Elle est par exemple absente des réglementations sur les jeux ou activités de loisirs. D’un côté ceci est positif puisque la plupart de ces réglementations consistent essentiellement en des restrictions, mais d’un autre, cela donne l’impression que l’escrime n’est pas une matière ayant un intérêt suffisant pour être réglementée.

L’escrime est aussi absente de la politique de rayonnement de la ville : contrairement au XVe siècle, il n’y a plus d’organisation par la ville de démonstrations ou de concours d’escrime, y compris lors du grand concours de tir de 1576.

Il est possible d’en trouver quelques traces dans la littérature et les chroniques. Johann Fischart, ancien Strasbourgeois, adapte en 1575 le Gargantua de Rabelais en y introduisant un vaste vocabulaire propre à la culture de l’escrime des XVe et XVIe siècles qui n’a pas d’équivalence dans le roman français. Une poignée d’autres chroniques mentionnent les spectacles d’escrime, ou « Fechtschulen », de la fin du XVIe à la fin du XVIIe siècle, donnant l’impression d’une certaine permanence dans les pratiques. Finalement, seul Daniel Martin détonne dans son dictionnaire français publié en 1637 où il décrit une salle d’arme à la mode française qui devait être une autre face de l’escrime pratiquée à Strasbourg, assez éloignée semble-t-il de celle de Meyer, en tout cas n’en partageant en rien le vocabulaire.

« Fechtschulen »

Les rares chroniques ne mentionnent guère l’escrime autrement qu’à travers la principale activité connue : les « Fechtschulen ». À Strasbourg, la première mention de ce type d’événement remonte à 1511 mais les lacunes dans la conservation des archives de la ville ne permettent pas d’avoir un aperçu plus précis que depuis 1540. Il apparaît que ces événements, mélanges de compétition publique, gala et spectacle d’escrime, organisés par des maîtres d’arme locaux ou étrangers, deviennent dans la deuxième moitié du siècle un véritable phénomène de mode à Strasbourg. Leur déroulement intégrait une demande officielle faite au Magistrat, une procession avec tambours et fifres avant le déroulement des assauts sur une place publique ou dans la cour d’un des poêles de tribus. Ces assauts publics se déroulent essentiellement les lundis ou lors des foires de la Saint-Jean ou de Noël. Pendant 40 ans, de 1580 à 1620 environ, les demandes faites au Magistrat étaient en tel nombre que celui-ci a ponctuellement imposé de n’en recevoir qu’une par quinzaine hors temps de foires[6].

Au final la pratique réelle de l’escrime peine à être mesurée. Le grand nombre de « Fechtschulen » recensés traduit plus sûrement la popularité du spectacle que sa pratique régulière qui pouvait rester cantonnée à un public réduit (nobles ou praticiens peut-être) ce qui ne devait pas offrir de gros débouchés financiers pour les maîtres d’armes s’ils voulaient pouvoir s’y consacrer à temps plein. De fait, avant l’annexion française, Strasbourg n’a jamais reconnu au maître d’arme le statut de métier officiel.

La production de livres de commandes comme les manuscrits de Meyer et surtout son imposante œuvre imprimée en 1570 à Strasbourg survient à une époque où ce type d’ouvrage est rare en langue allemande, mais où l’escrime est très présente dans l’espace public et la culture populaire. Ces ouvrages devaient être, selon toute probabilité, destinés à une clientèle riche ou prestigieuse probablement assez éloignée des participants aux « Fechtschulen ».

L’escrime à Strasbourg reste donc dans un statut équivoque, entre spectacle reconnu et apprécié, une activité physique que le Magistrat n’a jamais vraiment incitée mais qui devait participer de la culture martiale de l’époque, sans non plus jamais devenir un jeu et donc soumis à des restrictions régulières. Cette situation explique en partie la grande discrétion des pratiques qui lui sont associées malgré le grand nombre de spectacles et de combats publics qui se sont déroulés et surtout la parution d’un livre remarquable à tous égards.


Baumann Reinhard, Die Landsknechte. Ihre Geschichte und Kultur vom späten Mittelalter bis zum Dreissigjährigen Krieg, München, 1994.

Dupuis Olivier, « A fifteenth-century fencing tournament in Strasburg », dans Acta Periodica Duellatorum, vol. 1, 2013, p. 67-79. <, consulté le 10/05/2021>

Dupuis Olivier « Fencing contests in Strasbourg during the Renaissance and Modern times (1543-1673) », actes du colloque Urban Cultures of Contest in Renaissance Europe (Institut für vergleichende Städtegeschichte, Münster, 20-–2 October 2016), en cours de publication.

Dupuis Olivier, « When Fencers and Wrestlers were the Children of the Sun », dans Martial Culture in Medieval Town, 26 février 2020, en ligne : <, consulté le 10/05/2021>

Füssli Johann Heinrich, Johann Waldmann, Ritter, Bürgermeister der Stadt Zürich, Zurich, Orell, Gessner, Füssli et al., 1780, p. 2-3.

Machiavel Nicolas, « Rapport sur les affaires d’Allemagne fait le 17 juin 1508 », dans Idem, Oeuvres complètes, éd. J.A.C. Buchon, vol. 1, Paris, Auguste Desrez, 1837.p. 302-303.

Meyer Joachim, Gründtliche Beschreibung der freyen Ritterlichen unnd Adelichen kunst des Fechtens in allerley gebreuchlichen Wehren mit vil schoenen und nuetzlichen Figuren gezieret und fuergestellet, Strasbourg, Thiebolt Berger, 1570.

Rapp Francis, « Les villes du saint Empire et le problème militaire : l’exemple de Strasbourg », dans Journal des savants, 1996, p. 377-417

Tlusty B. Ann, The Martial Ethic in Early Modern Germany, Basingstoke, Palgrave MacMillian, 2011.

[1] Sur la vision favorable de l’escrime, voir Olivier Dupuis, « When Fencers and Wrestlers were the Children of the Sun », Martial Culture in Medieval Town, 26 février 2020. Pour la culture de l’arme et de la défense corporelle, lire en particulier B. Ann Tlusty, The Martial Ethic in Early Modern Germany, Basingstoke, Palgrave MacMillian, 2011.

[2] Un tournoi de lutte vers 1460 est mentionné dans la biographique d’un bourgmestre de Zürich, Füssli, Johann Waldmann, Ritter, Bürgermeister der Stadt Zürich. Pour les tournois d’escrime voir Olivier Dupuis, « A fifteenth-century fencing tournament in Strasburg », Acta Periodica Duellatorum, vol. 1, 2013, p. 67-79.

[3] Nicolas Machiavel, « Rapport sur les affaires d’Allemagne fait le 17 juin 1508 », dans Idem, Oeuvres complètes, éd. J.A.C. Buchon, vol. 1, Paris, Auguste Desrez, 1837.p. 302-303..

[4] Francis Rapp, « Les villes du saint Empire et le problème militaire : l’exemple de Strasbourg », Journal des savants, 1996, p. 377-417

[5] Joachim Meyer, Gründtliche Beschreibung der freyen Ritterlichen unnd Adelichen kunst des Fechtens in allerley gebreuchlichen Wehren mit vil schoenen und nuetzlichen Figuren gezieret und fuergestellet, Strasbourg, Thiebolt Berger, 1570.

[6] Olivier Dupuis, « Fencing contests in Strasbourg during the Renaissance and Modern times (1543-1673) », actes du colloque Urban Cultures of Contest in Renaissance Europe (Institut für vergleichende Städtegeschichte, Münster, 20-–2 October 2016), en cours de publication.

La modernité dans l’escrime de Joachim Meyer ?

English abstract: The sixteenth century master-at-arms; Joachim Meyer wrote undoubtedly a modern treatise in 1570. His work explains and illustrates the handling of different edged weapons already discussed in works of previous masters such as the two-handed sword. However, it is one of the earliest works dedicated to the detailed treatment of other weapons associated to different contexts such as the rapier with duels, or the pikes and halberds with war. This short article attempts to investigate the audience targeted by this modern content, from the study of the technical content.

Part of the proceedings of the Joachim Meyer 2020 conference. For more information on the event and a plan of publications from it visit:

Joachim Meyer est incontestablement un des maîtres d’armes germaniques les plus importants du XVIe siècle. Cette qualité est à la fois le fruit de différentes conjonctures intellectuelles, technologiques et sociales, associées à une ambition personnelle : s’élever socialement en offrant ses services de spécialiste des armes à un prince. Son traité publié pour la première fois à Strasbourg en 1570, intitulé Gründtliche Beschreibung der Kunst des Fechten, soit la description approfondie de l’art de l’escrime, reste en tout point pour l’époque une œuvre remarquable. Il est le témoin d’une société en pleine mutation, laquelle permet à ce simple coutelier d’éditer un ouvrage technique imprimé et réservé à un cercle limité de connaisseurs. Néanmoins, explorer ici l’ensemble des éléments modernes dans ce traité serait difficile. Pour ce faire, nous devrions revenir point par point sur la biographie de Joachim Meyer[i], sur son expérience en tant qu’organisateur de compétitions d’escrime : les Fechtschülen. Nous devrions détailler les livres de combat en sa possession et ceux qui ont pu inspirer son œuvre, sans oublier de présenter l’intégralité des manuscrits d’escrimes rédigés depuis le XVe siècle et leur développement sous forme d’imprimés au cours du XVIe siècle. Un travail impossible à résumer ici en quelques lignes, mais qui indubitablement pourrait s’avérer nécessaire à une réflexion plus approfondie. Dépassant cette difficulté, nous pouvons nous appuyer sur quelques éléments notables afin de nous questionner sur le cadre d’application contemporain à l’édition de Meyer. La problématique étant de savoir, outre le contenu textuel et iconographique très novateur de l’œuvre finale de Joachim Meyer[ii], en quoi le matériel existant dans le traité de 1570 s’adresse-t-il bien à un public moderne ? Nous pouvons nous interroger sur le potentiel public ciblé par l’auteur, en nous intéressant principalement aux armes présentes dans son œuvre et au contenu technique qui leur est associé.

Les identités des destinataires exacts de cet ouvrage, du moins du matériel technique qui y est présent, ne sont pas connues. Entraîner les soldats à la guerre, savoir se défendre dans la rue, vaincre ses adversaires lors de compétitions d’escrime et de jeux de prix, ou Preizfechten, sont autant de contextes et d’objectifs indirectement concernés par le traité du célèbre Strasbourgeois. En introduction, Meyer précise bien que les hommes de guerre savent que, parfois, les armes à feu peuvent être d’aucune utilité et qu’il est nécessaire d’user des armes blanches. C’est pourquoi il faut quotidiennement apprendre à les manier habilement[iii]. S’il ne traite pas du combat en harnois ou à cheval, une partie de son ouvrage est consacrée aux armes d’hast à travers l’exercice de la pique et de la hallebarde. Deux armes de guerre par excellence, qui n’apparaissent que très rarement dans les livres de combat antérieurs[iv]. Néanmoins, leur maniement se fait de manière individuelle et non collective. L’objectif est ainsi peut-être de savoir utiliser tout un panel d’armes blanches, de différents types d’épées, de dagues et d’armes d’hast, dans le cadre de la « petite guerre », autrement dit celui de l’escarmouche. Si au contraire son traité était voué exclusivement au duel et au combat « pour la vie », avec des armes aiguisées, l’auteur en ferait sans doute clairement référence comme il le fait plus facilement dans la troisième partie de son ouvrage dédié à la rapière, une épée utilisée à une main pour la taille et l’estoc. Car à l’inverse, dans la première partie consacrée à l’épée longue, les estocs sont rares et servent souvent à menacer l’adversaire d’une blessure « accidentelle » au visage[v]. Il s’agit donc d’une arme pratiquement jamais choisie pour le duel réel à l’époque, mais bien davantage d’une arme de jeu et d’affrontement proto-sportif, héritière du siècle précédent. D’ailleurs Meyer explique, comme en témoignent les illustrations de son ouvrage (fig. 1), que les épées longues utilisées sont des épées d’escrime ou Fechtschwerten dénuées de pointe et de lame aiguisée : 

« Mais je vais ici rappeler à l’aimable lecteur qu’il y a une grande différence entre le combat à l’épée de maintenant et comment il était pratiqué par nos prédécesseurs et les maîtres de l’escrime de jadis. Cette présentation des frappes couvrira seulement ce qui est actuellement en usage et pertinent à l’épée. Et quant à la pratique des jours anciens, lorsque l’on combattait avec des tailles et des estocs aiguisés, j’en traiterai spécifiquement et indépendamment[vi]».

Fig. 1. Techniques à l’épée longue avec différentes tenues de l’arme, Meyer Joachim, Gründtliche Beschreibung der kunst des Fechten, Strasbourg, 1570, planche N de la première partie, p. LII (source : Bayerische Staatsbibliothek

Enfin, les illustrations de salles d’armes imaginaires décorées à l’antique et l’emploi d’armes neutralisées, de dague en bois, d’arme d’hast sans pointe, et surtout de dussack, ce proto-sabre en bois très présent lors des Fechtschülen et exposé en seconde partie, laisse bien penser à une escrime orientée pour le jeu et le duel amical. L’escrime de Meyer repose en partie sur des coups de taille visant principalement le crâne, la nuque ou les tempes, tandis que des coups sciés ou entailles ciblent souvent les bras et les poignets avec comme intention de permettre de frapper ensuite à la tête ou de faire barrière aux attaques de l’adversaire. Cependant, les objectifs tactiques des jeux à l’épée et les conséquences techniques de certains gestes mériteraient d’être plus clairement définis, notamment à travers l’explication précise des règles de l’assaut. À l’exemple des compétitions à l’épée longue et au dussack qui se gagnent « au premier sang », une déduction faite à partir du terme « blütrur » ou « blutruhr »[vii], soit une effusion de sang ou une touche sanglante[viii]. Or si la tête est bien la cible privilégiée chez Meyer à l’épée, aucune blessure ouverte n’est illustrée ou mentionnée dans son ouvrage. De plus, on remarque que certaines techniques pourtant interdites, comme les entrées en lutte ou les coups de pommeau, sont présents[ix].

Ainsi, à défaut d’un cadre d’application clairement défini par l’auteur, l’art chevaleresque de l’escrime de Joachim Meyer apparaît comme une pratique polymorphe, athlétique, esthétique, adaptée à la jeunesse qui aime la pratiquer avant tout pour elle-même, afin de se confronter, mais sans aspirer indubitablement à une fonction utilitariste : Joachim Meyer indique d’ailleurs que cette jeunesse strasbourgeoise affectionne en particulier l’exercice du dussack :

« Si j’ai autant parlé de cette arme, c’est parce que notre jeunesse désire fortement la pratiquer. Et si cela ne leur est pas enseigné correctement, il leur sera difficile de comprendre tout cela, tout comme de nombreux principes qui ne peuvent être enseignés que par la répétition des techniques et de leur combinaison[x] ».

À l’instar de la danse ou de l’équitation académique, l’escrime peut dans certains cas s’éloigner « de son dessein originel pour se muer en un art en soi [xi]». Par cette idée, Joachim Meyer ne s’éloigne pas tant des écrits antérieurs du XVe siècle, notamment de Johannes Liechtenauer qu’il cite à plusieurs reprises[xii] et de la tradition qui peut lui être rattachée. C’est celle d’un système de combat universel, avec ses règles et ses conventions, adaptables à différents contextes et plusieurs armes. En résumé, Meyer tente de respecter sa vision de l’escrime comme un langage non verbal. Les escrimeurs doivent connaître, à l’instar des mots, le sens des coups et les insérer dans une grammaire et une syntaxe pertinente afin de former des phrases qui ne sont pas dénuées de sens. L’objectif est de formuler des mots et des phrases par automatisme sans chercher quelle lettre écrire[xiii].

Ces quelques exemples montrent à quel point Joachim Meyer reste un auteur majeur de la renaissance de l’escrime médiévale germanique. À travers le travail de déconstruction et de reconstruction qu’il opère, il apparaît comme l’héritier d’un matériel technique médiéval qui entreprendrait une restauration moderne adaptée à ses contemporains. Preuve en est de l’incorporation très détaillée du maniement de la rapière, arme nouvelle et étrangère mal connue des Allemands. En ce qui concerne l’épée longue et les armes plus connues, le fait de souvent se détacher des méthodes antérieures, en matière de didactique et de pédagogie, lui permet d’aborder la question du combat sous une forme universelle avec beaucoup de pertinence, dans le but de véritablement former des élèves à différents types de combat grâce au jeu et l’affrontement normalisé. Par conséquent, son traité est certainement l’un des ouvrages les plus importants pour l’école médiévale et moderne germanique afin d’illustrer comme il se doit toutes les subtilités qu’il peut exister entre les théories et les pratiques martiales.

[i] Olivier Dupuis, « Joachim Meyer, escrimeur libre, bourgeois de Strasbourg (1537? – 1571) », dans Fabrice Cognot (dir.), Maîtres et techniques de combat, Paris, AEDEH, 2006, p. 107-120.

[ii]Pierre-Henry Bas, « L’art du combat germanique : images didactiques et gestes martiaux, (XVe-XVIe siècles) », dans Figuration du conflit, Bruxelles, t. 2, 2015, p. 45-63.

[iii] Joachim Meyer, Gründtliche Beschreibung der kunst des Fechten, Strasbourg, Thiebolt Berger, 1570, f° a2v.

[iv] Cf. les œuvres du milieu du XVIe siècle de Paul-Hector Mair, par exemple :Hans-Peter Hils, Meister Johann Liechtenauers Kunst des langen Schwerts, Frankfurt am Main/New-York, Lang, 1985 et Rainer Leng, Katalog der deutschsprachigen illustrierten Handschriften des Mittelalters Band 4/2, Lfg. 1/2 : 38 : 38. Fecht- und Ringbücher, München, C.H. Beck, 2009.

[v] Cf. les chapitres sur l’épée longue : J. Meyer, Gründtliche Beschreibung…, op. cit., f° XXIIr, XXXVr-XXXVIv, XXXVIIIv et XLr. Une exception notable f° LXIv.

[vi] Cf. Ibid., livre 1, ch. 4, f° Xv.

[vii] Olivier Dupuis , « A fifteenth-century fencing tournament in Strasbourg », Periodica Historicae Claudendi, 2013, p. 74-75.

[viii] Karl Wassmannsdorff, Sechs Fechtschulen (d.i. Schau- und Preisfechten) der Marxbrüder und Federfechter aus den jahren 1573 bis 1614, Heidelberg, Heidelberg Groos, 1870.

[ix] Cf. fig. 1.

[x] Cf. la partie 2 sur le dussack : J. Meyer, Gründtliche Beschreibung…, op. cit., f° XLIXv (traduit de l’original par Pierre-Alexandre Chaize).

[xi] Barry Jean-Claude, « Les airs relevés et leur histoire », dans Patrice Franchet d’Espèrey (dir.), Les arts de l’équitation dans l’Europe de la Renaissance, Arles, Actes Sud, 2009, p. 183-196.

[xii] Notamment dans sa partie sur l’épée longue : Meyer J., Gründtliche Beschreibung…, op. cit., ch. V, f° XVv, XXIv, XXIIIv, XXVr et LVv.

[xiii] Cf. Ibid., partie 1, ch. IX, f° XXVv.

Proceedings of the Joachim Meyer conference (University of Strasbourg 2020) – an introduction

On the occasion of the 450th anniversary of the death of Joachim Meyer, a conference was organised by O. Dupuis, G. Porte and D. Jaquet at the University of Strasbourg (20-21 February 2020).

Joachim Meyer came from Basel and was a cutler by trade, a burgher of Strasbourg. He authored a famous fencing treatise in 1570, as well as less known manuscripts dedicated to the aristocracy. Researchers, archivists and martial arts experts gathered to share their latest research on the author and his work. A one-day workshop followed the lectures.

Supported by the Martial Culture in Medieval Towns research project, this conference will be published in a special issue of the journal Source(s) (ISSN 2261-8562), forthcoming 2022. Meanwhile, some of the contributors offered their contribution in a blog article version. The posts are in French, with an English abstract. You can read these following the links below:

Olivier Dupuis, “La place de l’escrime à Strasbourg (XVe-XVIIe siècle)”:

Pierre Kintz, “Tobias Stimmer, illustrateur du Fechtbuch de Joachim Meyer”:

Pierre-Henry Bas, “La modernité dans l’escrime de Joachim Meyer”:

Laurent Naas, “L’exemplaire sélestadien de la Gründtliche Beschreibung / der freyen Ritterlichen unnd Adelichen Kunst des Fechtens de Joachim Meyer (BHS., K.161)”

Alexandre Legros, “Dans l’oeil du bretteur et du chirurgien”

Tobias Stimmer, illustrateur du Fechtbuch de Joachim Meyer

English abstract: This essay presents the life and works of Tobias Stimmer, the artist involved in the production of the wooden engravings illustrating the fight book of Joachim Meyer.

Part of the proceedings of the Joachim Meyer 2020 conference. For more information on the event and a plan of publications from it visit:

Tobias Stimmer est connu à Strasbourg pour le décor qu’il a réalisé, en 1572, pour l’horloge astronomique de la cathédrale. Pour cet artiste originaire de Suisse, la notoriété reste limitée, en France, à cette œuvre et à quelques gravures. Max Bendel[1], historien de l’art allemand, relève le quasi-oubli dans lequel était tombé peu à peu l’artiste jusqu’au milieu du XIXe siècle. Sandrart[2] consacre à Stimmer un long article dans sa Teutsche Academie et y loue ses gravures sur bois. Caspar Füessli[3] cite Stimmer en 1769. Dans le Deutsche Peintre-Graveur, Andresen[4] présente les « Bibel oder Biblische Figuren ». Grâce aux publications d’August Stolberg[5], la notoriété de Tobias Stimmer ressurgit par son ouvrage sur l’horloge astronomique de Strasbourg, en 1896, puis son livre intitulé Tobias Stimmer, sein Leben und seine Werke. Jusqu’en 1940, paraissent plusieurs articles dans la revue allemande Oberreihnische Kunst, ainsi qu’une Dissertation consacrée aux « Biblische Figuren[6] ».

En revanche, peu de publications ont paru en langue française. Quelques gravures des Figures Bibliques illustrent les écrits de Max Engammare[7] et Elsa Kammerer[8], ainsi qu’un ouvrage de François Boespflug[9].

Deux expositions ont été présentées à Schaffhouse, en 1926 et en 1939, et l’exposition au Kunstmuseum de Bâle en 1984 a donné lieu à la publication d’un important catalogue.

Vie, œuvres, collaborations.

Né à Schaffhouse, dans le nord de la Suisse, le 17 avril 1539, Tobias est le fils aîné d’une fratrie de onze enfants. Le père, Christoph Stimmer, dit der Ältere, fut le premier maître d’école allemand de Schaffhouse, où il acquiert le droit de bourgeoisie en 1535.

Plusieurs collaborations de Tobias avec ses frères sont connues : Hans Christoffel a gravé sur bois, Josias a participé au chantier des peintures de l’horloge astronomique de Strasbourg, Abel fut son collaborateur pour les peintures de la salle des fêtes du Neues Schloss de Baden-Baden, succédant à Tobias, à la mort de celui-ci, comme peintre de la cour du margrave de Baden.

La formation de Tobias n’est pas connue. La littérature existante émet différentes hypothèses : apprentissage dès l’âge de 14 ans, à Schaffhouse, Zürich ou Constance, possible formation chez Hans Asper à Zürich, ou auprès de Félix Lindtmayer à Schaffhouse même.

En mai 1562, il achète une maison à Schaffhouse avec son père et ses frères Abel et Loth. Après un passage à Bâle, il se rend à Strasbourg, et noue ses premières relations avec l’imprimeur Bernhart Jobin. De retour en Suisse en 1564, devenant avec Hans Asper le plus important portraitiste suisse, Tobias Stimmer exécute plusieurs portraits, dont celui de Conrad Gessner[10], ou le dyptique des portraits des époux Schwytzer et Lochmann[11]. D’autres commandes suivent, portraits de la famille Peyer à Schaffhouse, portraits de familles de Zürich et St-Gallen.

Durant cette période, Stimmer produit des séries de dessins et de nombreuses maquettes de vitraux. À partir de 1568, il consacre une part importante de son activité à l’imprimerie et à l’édition, tissant des liens étroits avec les imprimeurs Théodosius Rihel et Bernhart Jobin à Strasbourg, Hieronimus Freyerabend à Francfort, Thomas Gwarin à Bâle.

Il réalise également, entre 1567 et 1569, les peintures de la façade de la maison Zum Ritter à Schaffhouse, selon la commande de l’orfèvre Conrad von Waldkirch.

Durant l’hiver 1569-1570, Tobias Stimmer se rend à Côme, dans le nord de l’Italie, à la demande de l’éditeur bâlois Pietro Perna, pour y relever en dessins les portraits de la galerie de Paolo Giovio. Ces dessins illustreront la publication de l’ouvrage Elogia virorum illustrium. Tobias Stimmer revient à Strasbourg, au printemps 1570, à l’invitation de Bernhart Jobin, et devient le parrain du fils aîné de celui-ci. Jobin est le beau-frère de l’écrivain protestant Johann Fischart, et ainsi naît la collaboration entre Jobin, Fischart et Stimmer.

En 1571, le mathématicien Conrad Dasypodius, originaire de Schaffhouse, est chargé par la ville de Strasbourg de construire la nouvelle horloge astronomique de la cathédrale, qui sera réalisée par les frères Habrecht, fils de l’horloger de Schaffhouse. Dasypodius confie à Stimmer le soin de décorer l’armoire de cette horloge. Ce décor a été réalisé par Tobias, assisté de son frère Josias. L’auteur des sculptures, dont les dessins sont de la main de Tobias Stimmer, n’est pas connu.

Sur fond de ces travaux, Stimmer débute dessins et croquis pour l’impression, en relation avec des savants et érudits strasbourgeois, en particulier avec Johann Fischart, développant avec celui-ci une intense collaboration sur le plan intellectuel et artistique.

En 1570, il produit les dessins pour l’ouvrage consacré à l’escrime, le Fechtbuch de Joachim Meyer, maître d’armes à Strasbourg. Il y représente, en gravures pleines de réalisme et de vivacité, les principaux mouvements des escrimeurs.

En 1576, l’éditeur bâlois Thomas Gwarin publie les Neue künstliche Figuren Biblischer Historien, petit recueil d’images bibliques, avec les versets en allemand de Fischart.Cet ouvrage sera repris à Strasbourg par Jobin, en 1589, en version allemand-latin.

Il exécute également de nombreuses gravures, des portraits, des illustrations d’événements comme le Freischiessen en 1576 [image en titre], des gravures religieuses ou anticatholiques, ainsi que des maquettes de vitraux (Scheibenrisse) pour des particuliers ou des bâtiments publics.

Devenu peintre officiel de la cour du Margrave Philippe II de Bade, il est chargé de la réalisation de la décoration en peintures de la salle des fêtes du Neues Schloss de Baden-Baden, entre 1577 et 1578.

Stimmer avait acquis le droit de bourgeoisie à Strasbourg en 1584, après plus de douze années de séjour dans la ville. Après un bref séjour à Schaffhouse en 1583, il décède subitement à Strasbourg le 14 janvier 1584, à l’âge de 45 ans.

« Die Stimmer’s Bibel »

Les thèmes religieux, portant essentiellement sur la Bible, ont constitué une source d’inspiration fondamentale dans l’œuvre de Stimmer. Les premières éditions de la Bible, de Luther notamment, sont peu illustrées. Peu à peu, afin de s’adresser à un public plus diversifié, soit ne pratiquant pas la lecture, soit recherchant des images susceptibles d’émouvoir sa piété, soit aussi pour satisfaire les demandes esthétiques des acheteurs, les éditeurs des textes de la Bible se sont tournés vers une forme réduisant les textes bibliques en y insérant de plus en plus d’images. Cette évolution s’est faite de façon quasi-parallèle en France et dans l’empire germanique, portée par les courants de la Réforme. Progressivement, la gravure valant texte, les bibles incluent de plus en plus d’images, jusqu’à présenter des versions dans lesquelles les images « racontent » le texte sacré, le remplaçant, la figura s’offrant comme représentation exacte des verba bibliques.

Stimmer avait fourni les gravures d’une première suite d’illustrations de l’Ancien Testament, à travers l’édition de l’histoire du peuple juif, de Flavius-Josèphe. Très prisé, à la Renaissance, des savants et des intellectuels, cette version illustrée parut pour la première fois à Strasbourg en 1574, et fut suivie de nombreuses réimpressions[12].

Stimmer reprend plusieurs caractéristiques des gravures du Flavius-Josèphe pour l’édition de la « Stimmer’s Bibel ».  L’édition de 1576 des Neue künstliche Figuren comporte 170 pages illustrées, dont les gravures sont incluses dans 8 cadres différents. Les dimensions des gravures sont de 6 cm x 8,3 cm. Un fac-similé de la version de 1576 a été imprimé à Munich en 1881, puis en 1923, sous le titre de Tobias Stimmer’s Bibel. Ouvrage pour esthètes plus que livre de piété, le recueil des Neue künstliche Figuren a été apprécié dès sa parution, renforçant la notoriété de Stimmer[13].

Tobias Stimmer, illustrateur du Fechtbuch.

Les raisons de la collaboration de Tobias Stimmer dans la publication du Fechtbuch ne sont pas connues. Stimmer et Meyer sont tous deux suisses d’origine, ils sont de la même génération. Stimmer est un habitué du milieu des imprimeurs à Strasbourg, et a pu connaître auparavant Thiebolt Beyer, l’imprimeur du Fechtbuch.

Stimmer a réalisé les gravures xylographiques pour illustrer les leçons de Meyer. Les gravures s’insèrent dans le texte, en suivant le déroulement des cinq parties fixées par Meyer, portant sur l’usage des différentes armes.

Toutes ces gravures présentent des assauts entre combattants, deux par deux, face à face, parfois lutte à plusieurs combattants entre eux. Ils sont représentés dans un décor antiquisant, selon la mode en usage, utilisant des formes architecturales variées. Stimmer use habilement de l’art de la perspective dont il démontre sa maîtrise, tout en s’accordant quelques entorses très maniéristes dans certaines représentations architectoniques. Il compose le décor avec des colonnes aux chapiteaux ouvragés, des plafonds à caissons, des obélisques marquant le point de fuite, des escaliers s’imbriquant en arrière de colonnades, des constructions à coupoles ou des tours crénelées. Des galeries surgissent et entraînent le regard vers le fond de l’espace, agrémenté par des fontaines ou des bustes sculptés. Certaines images n’ont pas de décor en arrière-plan, tel un non finito, donnant le sentiment d’une image incomplète pourtant pourvue d’autres détails soignés.

Quelques scènes comportent, en second plan derrière un muret ou une balustrade décorée, un groupe de spectateurs, assis à table ou festoyant. L’artiste se sert de la géométrie et de la perspective pour mettre en évidence la leçon correspondant au texte. Telle gravure présente ainsi tous les éléments du maître dans sa démonstration au tableau, face à l’élève. D’autres gravures représentent au sol les indications de placement des combattants. Le maître d’armes apparaît en homme plus âgé, plus mûr, barbu, à la forte carrure, généralement placé à l’avant-plan, le plus souvent à droite de l’image. Les combattants sont vêtus de façon contemporaine, dans des vêtements « à l’allemande », portant des pourpoints à crevés et des culottes bouffantes, dont les plis retombants sont retenus par de larges rubans. Les vêtements paraissent luxueux, parés de revers, de broderies et ornés de nœuds gonflants. L’exagération voulue par l’artiste dans la composition vestimentaire reflète bien la volonté de marquer sa connaissance des courants artistiques de l’époque en Europe, l’inscrivant dans l’expansion du maniérisme à travers les cours princières.

Quant aux positions des corps, Stimmer leur confère des attitudes correspondant en tous points aux mouvements des exercices d’escrime, leur apportant, par sa connaissance de l’anatomie, les gestes, la souplesse, les équilibres et déséquilibres, créant ainsi l’illusion du mouvement décris par le dessin. Elisabeth Barnass relève l’importance du mouvement :

« Stimmer connaît la structure et l’anatomie du corps humain, de même que les fonctions des articulations. Il lui était donc possible, dans un tout autre sens que Solis et Amann, de représenter et d’approfondir les mouvements ».

Le mouvement apparaît de façon flagrante lorsque l’artiste confère aux combattants des postures presque incohérentes. Les combattants sont saisis en pleine action, en déséquilibre, presqu’en chute. La gestuelle des bras tenant l’arme accompagne le geste exécuté par les jambes et les pieds du combattant.

Artiste maniériste, Stimmer meuble le décor par des représentations issues de la nature, intégrant des éléments de flore, laissant apparaître également des animaux, qui constituent un apport décoratif vivant mais surprenant au sein d’une composition de combat d’escrime.

L’utilisation des hachures, droites et parallèles, mais surtout des hachures entrecroisées, intervient pour définir les zones d’ombre et de lumière, et donc l’origine de la source lumineuse en référence aux ombres portées.

« La juxtaposition du clair et du foncé apparaît volontaire et ne constitue pas un seul acte. Chez Stimmer, le “clair” a une signification de lumière, et le “sombre” de l’ombre. Ses compositions sont orientées d’après une source lumineuse invisible, qui constitue un jeu pictural entre lumière et ombre[14]. »


Tobias Stimmer apparaît, dans cet espace du Rhin Supérieur, comme un représentant des formes nouvelles issues de la Renaissance italienne. Il ne se contente pas de reproduire, il participe activement à l’élaboration d’un style, qui lui est propre, mais qui reflète également les attentes de son époque. Il a intégré, certainement au cours de son séjour italien, ou par la découverte des gravures reproduisant les grands maîtres de la Renaissance italienne, les principes développés par le Cinquecento florentin et vénitien. Le Maniérisme est devenu sa culture, sa façon de penser, sa façon d’exprimer son art. Il s’inscrit dans la lignée de ce courant spécifique que certains appelleront maniérisme rhénan, ou maniérisme du nord.

[1] Max Bendel, Tobias Stimmer. Leben und Werke, Zurich, Atlantis, 1940.

[2] Joachim Sandrat, Teutsche Academie des Bau-Bild-und Malerei Künste…, Nuremberg, Endter, 1774, p. 242.

[3] Johann Caspar Füssli, Geschichte der besten Künstler in der Schweiz, Zurich, Orell/Geßner, 1769-1779, vol. 1.

[4] Andreas Andresen, Der deutsche Peintre-Graveur oder die deutschen Maler als Kupferstecher, Leipzig, Weigel, 1864-1866, vol. 3, p. 105-132.

[5] August Stolberg, Tobias Stimmer -Sein Leben und seine Werke, Strasbourg, J.H.E. Heitz, 1901.

[6] Margarete Barnass, Die Bibelillustration Tobias Stimmer. Ein Beitrag zur Bibelillustration des XVI. Jahrhunderts, Heidelberg, 1932.

[7] Max Engammare, « Les représentations de l’Ecriture dans les bibles illustrées du XVIe siècle », Revue française d’histoire du livre, 1995, n° 86-87, p. 119-189.

[8] Elsa Kammerer, Entre recréation de l’âme et récréation des yeux : les « Figures de la Bible » au XVIe siècle, 2012, en ligne : <>.

[9] François Boespflug, Dieu et ses images, Montrouge, Bayard, 2011.

[10] Conservé au musée Allerheiligen de Schaffhouse.

[11] Conservé au Kunstmuseum de Bâle.

[12] Rembrandt possédait un exemplaire du « Flavius-Josèphe » illustré par Stimmer, comme l’indique le relevé de sa succession.

[13] Parlant des « Neue Figuren » de Stimmer, Sandrart écrit (version de 1675) : Alsa bekandte mir Anno 1637, der berûhmte Peter Paulio Rubens, als ich ihm auf seiner Reiss durch Holland aufgewartet, in dem Amsterdamer Fahrschiff nach Utrecht, (da ich über disem Büchlein spekulierte) dass er in seiner Jugend dasselbe meisstens nachgezeichnet habe, und möge in Wahrheit wohl für ein besonders Kleinod unserer Kunst gehalten werde.

[14] M. Barnass, Die Bibelillustration…, op. cit.

Crédit de l’image en titre: Stimmer, Tobias: [Das Schützenfest von Strassburg 1576]. [Strassburg], [1576]. Zentralbibliothek Zürich, Tobias Stimmer ZEI 3.1576.001, / Public Domain Mark

Known and unknown Swiss martial figures. Who’s the bastard who pushed me?

This joke is reminiscent of the legend of Winkelried, a Swiss hero who impaled himself on enemy pikes to enable his compatriots to break through the lines. Christophe Vuilleumier and Frédéric Rossi chose this image for their collective book, shedding new light on 100 Swiss historical figures from the pen of thirty historians. Selected entries from the book published in 2016 are now available on the blog of the Swiss National Museum (in French and German), with delightful additional images.

Discover the martial figures by browsing this selection of entries:

Hans Waldmann (1435-1489), the Zurich Tyrant, by Christophe Vuilleumier

How the young peasant Hans Waldmann (1435-1489) rose from war hero to the hated mayor of Zurich.

Wilhelm Tell (14th c.), the brainless hero, by Laurent Flutsch

How a former 14th century mercenary needlessly endangers the life of his son and becomes an icon anyway.

Otho of Grandson (1340?-1397), the last knight poet, by Alain Corbellari

How Othon de Grandson, an important medieval poet, died in a duel.

Niklaus Manuel Deutsch (1484-1530), the macabre mercenary, by Christophe Vuilleumier

How Niklaus Manuel Deutsch lived through the most warlike periods of the Confederation and became a pioneer of the Reformation.

Joachim Meyer (1537-1571), knife maker, free fencer and master at arms, by Daniel Jaquet

How the craftmen Joachim Meyer from Basel published a fight book and held fencing schools in Strasbourg.

Stay tuned for more martial figures. This post will be updated as soon as they appear on the blog of the Swiss National Museum (status as at 14.11.2020).

Forthcoming are:

Arnold Winkelried (14th c.), from war hero to dragon slayer, by Daniel Jaquet
Ulrich von Hohensax (1462-1538), a captain of fury and blood, by Christophe Vuilleumiers
Joachim Meyer (1537-1571), knife maker, free fencer and master at arms, by Daniel Jaquet
Adrien de Bubenberg (1434-1479), Morat above all, by Frédéric Rossi

Book review – Miriam Vogelaar, The Mokken Collection: Books and manuscripts on fencing before 1800

(MMIT Publishing, 2020) 208 pp. Price: € 75
ISBN: 978-94-93166-19-6

The book is a laborious and significant contribution to the history of fencing, martial arts and European martial culture. The focus of the book is the fight book collection of Wiebe Mokken, honorary member and former chairman of the Royal Dutch Fencing Association (KNAS). The collection, as presented in this publication, is undoubtedly one of the most important of its kind. Previous catalogues and bibliographical works on fencing, namely by Jacopo Gelli (1895) and Carl Thimm (1896) were published more than a century ago; therefore, Vogelaar’s contribution to this field of study is a welcomed modern scientific update. The author makes one of the largest collections of its kind accessible to the public in the form of a comprehensive lavish catalogue. The book allows a glimpse into a unique treasure that highlights the wealth and depth of material regarding martial culture. By exploring fight books, tangible records of intangible martial traditions, the reader is immersed in the information that these unique objects provide regarding martial cultures, particularly in social-civic environments and not from the usually discussed military perspective.

The structure of the book is straightforward. Wiebe Mokken has provided an emotional preface in English and French, which allows some insight to the psyche of a passionate collector and fencing aficionado. Remarks on the catalogue entries by the author act as a key, an explanation and a de facto clarification on the systematic cataloguing and presentation that follows. The entries, that construct the vast majority of the publication, are arranged alphabetically by the last name of the author. Each entry includes exhaustive technical details on the discussed publication, followed by analytical comments deriving from research on the author or the publication. Finally, bibliographical notes and references to the works used for the bulk of the text are displayed on the end of each entry. One of the most invaluable and unique characteristics of this publication are Vogelaar’s comments in each entry regarding technical observations on the discussed entry as an object such as restoration, watermarks, stains. These additions separate this publication from every else of its kind and highlights the importance of considering the insights of a book expert. After the entries, a supplementary timeline of the books discussed helps contextualize them by placing them in chronological order with a visual snippet of each entry. Besides the aforementioned contextualization, this assists in the instantaneous observation of the changing and fluctuating visual trends of the genre. The publication is completed with a bibliography and with an index of authors, editors and compilers. 

The book comes in a large format (27×21), which certainly benefits a publication that relies on the reader observing detailed images. The hardback format and the linen bound spine facilitate reading the book in full spread without the fear of damaging it. All images are presented in full colour and excellent quality. Two reading ribbons further add to the premium presentation. The technical characteristics of the book complement the content and overall make for an impressive publication.

Perhaps the most notable drawback of the book is its bibliography, which is primarily focused on publications regarding other catalogues and bibliographies. Some modern scholarship on the literary genre of fight books is also included. Whereas the first type of publication is exhaustively included in this part, research on fight books is only fragmentarily represented. This is largely due to the lack of the contextual discussion of the presented publications and because each entry focuses solely on a very strict discussion on each object. An expanded recommended bibliography for further research would benefit readers and would link this catalogue to the current scholarship on the subject of fight books. The publication would also benefit from supporting essays on fight books and their evolving social contexts that created the necessity for their production. Of course, each bibliographical entry is accompanied by the aforementioned dedicated description and discussion, but besides the beautiful and sentimental preface by Wiebe Mokken, there is not body of text that discusses the overall cultural or historical context of the genre. This context is also absent in the book timeline, which presents in chronological order only the material from the collection. However, this is more of a wish from a scholarly perspective rather than a criticism regarding quality, and the exclusion of such essays does not diminish the value of the work as a catalogue. Both of the aforementioned issues stem from the nature of the book as a specialized publication focusing on a single specific and incredibly rich trove of books and manuscripts.

These minor critiques aside, Vogelaar’s book on the Mokken Collection is arguably the best reference work on the subject of the history of fight books. It is a great tool for the book and martial arts scholar, providing quick access to precise bibliographical information and concentrated key details for each entry. Furthermore, it can be a remarkable stimulus for professionals from adjacent disciplines and subjects, as well as for fencing enthusiasts in order to understand better the history of European martial arts and the bibliographical context and wealth of source material available. Vogelaar’s book can ignite interest on the subject for students in an academic context as well as for those practicing in the fencing hall, and it will most certainly assist future librarians and professionals working in the art industry. It is a comprehensive and informative catalogue of the highest quality in both content and production, and it elucidates the cultural production of recorded European martial arts for over three centuries.

Review of the “Joachim Meyer 450 Years: Strasbourg Symposium” (21-22 February 2020)

For the celebration of the 450-year anniversary of the publication of Joachim Meyer’s fight book, Olivier Dupuis organised a multidimensional event around the fight book, its author and martial culture in sixteenth century Strasbourg. It consisted of a two-day conference at the University of Strasbourg and at the archives of the city, as well as a gathering of martial arts practitioners and researchers over the weekend with workshops and practical exchanges. Finally, a competition was held following rulesets from the sixteenth century. Similar events focused on fight book authors have previously demonstrated the benefits of such gatherings and collaborations of scholars and martial arts practitioners.[1]

Joachim Meyer used a new medium in a new way for the description of the art of fighting, with elaborated didactic features. Based on the so-called Liechtenauer tradition,[2] the art of combat under Meyer’s pen uses the noble character of chivalric symbolism, but displays martial disciplines which are more commonly associated to urban context and foot soldiers (the halberd, the pike, and the rapier). Embedded in what Ann Tlusty coined as “martial ethics”[3] in German towns relying on a militia organisation for its defence, the fight book is connected with practices followed by fencing guilds and with fencing competitions.

Regardless the frequent mention of Joachim Meyer’s work by specialists, and the existence of a translation published by a scholarly publishing house, there is little research published to date on the author and his books (2 manuscripts and 1 printed fight book with two editions). Establishing a state of research on the matter and exploring new avenues for research was very much needed, and this event successfully achieved these goals. This review will focus on the conferences’ part of the event.

With the support of the Laboratoire Art Civilisation et Histoire de l’Europe (ARCHE) Olivier Dupuis and Guillaume Porte brought together historians, art historians and archivists together to discuss different aspects of the topic.

Laurent Naas (Bibliothèque Humaniste de Sélestat) presented the Selestat copy of Joachim Meyer fight book (L’exemplaire sélestadien de la Gründtliche Beschreibung). He presented on the potential identification of the original binder, based on a new study of the remains of the closing devices (now missing) of the cover. He also analysed the dedication of the fight book.

Pierre Kintz (ARCHE, Université de Strasbourg) gave a presentation on the assumption about the attribution of the illustration of the fight book to Tobias Stimmer (Tobias Stimmer, l’illustrateur du Fechtbuch). He outlined the travels of Stimmer to Cômo and its relation to Paolo Giovio, which justifies the elements of Italian architecture found in the fight book.  

David Bourgeois (CRESAT, Université de Haute-Alsace) presented the connection of the towns of Mulhouse and Strasbourg with Basel and the Old Swiss confederation, in the context of warfare and martial culture (Si vis pacem, para bellum. Bâle, la Confédération et la guerre à la fin du Moyen Âge et au XVIe siècle). He reviewed historiographical trends regarding the martial renown of Swiss warriors and developed hypothesis of the a “Swiss” signature in the fight book of Joachim Meyer.

Fanny Kieffer (EA ARCHE, Université de Strasbourg) contributed with her perspective as an art historian, specialised in the visual representation of technical knowledge in Early Modern Period (Sous le regard de l’historien de l’art: les débuts de l’escrime à la Renaissance, entre chevalerie et humanisme). She outlined the general context of “new” weapons: portable guns, rapier and daggers. Several martial sciences (ballistics, military engineering, etc.) benefited from the resurgence of science and scientific methodologies (mathematics, Aristotelian principles) through the new medium of printing. She proposed an investigation on the inclusion of these new scientific methodologies in the corpus of fight books.

Olivier Dupuis (independent researcher), main organiser of the event, presented on the fencing activities in Strasbourg based on archival documentation (La place de l’escrime à Strasbourg du XVe au XVIIe siècle). If fencing practices are discrete in narrative sources, other types of documents attest fencing competition (Fechtschulen). Dupuis found 1500 petitions for the organisation of such events in Strasbourg between 1540 and 1670 (1338 being approved by the city council).

Alexandre Legros (CESR, Université de Tours) analysed questions related to wounds in fencing practices as described by Joachim Meyer (Dans l’œil du bretteur et du chirurgien). He analysed both the discourse and images of fight books related to wounds, and he queried contemporary chirurgical treatises, including one coming from Strasbourg.

Pierre-Henry Bas (IRHIS, Université de Lille) presented his thoughts about the didactic and pedagogic dimension of the fight book (Modernité de l’escrime décrite dans le livre de Meyer). He analysed the construction and conception of the treatise while explaining how “modern” ideas were implemented in the book, in comparison with earlier fight books.

Daniel Jaquet (Université de Berne) discussed the reception of the fight book during the national socialism regime of Adolf Hitler, through the re-use of the content in the Handbook for Hitler Youth (La réception du livre de Joachim Meyer entre 1920 et 1936). The main focus was the institutionalisation of martial arts practice for propaganda and ideology. Questions of re-interpretation and revival of martial arts traditions were also briefly addressed.

On the second day, the lecturers joined by martial arts researchers gathered at the archive of Strasbourg for a morning of discussion and a round table. The first half of the morning was dedicated in establishing a state of research regarding the author and its book. Desiderata for further research were also formalised and discussed. The second half of the morning was spent in a round table discussion on potential contexts of application of the martial art knowledge described in the book. Interesting arguments were put together while reviewing contexts such as: duels of honour, warfare, self defence and fencing for leisure. Material culture and modern-day fencing practice deriving from the book were also briefly addressed.

[1] See “The Art of Combat of Pietro del Monte”, University of Tours, 20-21 April 2018. A short review is to be found on the blog of Daniel Jaquet [insert link:], and its proceedings are published in the volume 7.1 (2019) of the journal Acta Periodica Duellatorum

[2] Bauer, Matthias Johannes, ‘Einen Zedel Fechter ich mich ruem/Im Schwerd vnd Messer vngestuem. Fechtmeister als Protagonisten und als (Fach-)Literarisches Motiv in den deutschsprachigen Fechtlehren des Mittelalters und der Frühen Neuzeit’, Das Mittelalter, 19.2 (2014), 302–325 <>.

[3] Tlusty, B. Ann, The Martial Ethic in Early Modern Germany: Civic Duty and the Right of Arms (Basingstoke: Palgrave, 2011)

Crossbow, terror and beauty: an exhibition in Berlin and its catalogue (20.09.19-08.03.20)

Before most of the early art collections, the first ‘civic’ or territorial museums were the arsenals, specialised storage buildings designed to keep, maintain and display arms and armour, as well as other objects that were seen fit to be stored there. It is no surprise to see that many arsenals eventually lost their military functions and became museums. The German Historical Museum (Deutsches Historisches Museum) is located in the former Zeughaus (arsenal) of the Brandenburg/Prussian army in Berlin, not far away from the brand new Humboldt-Forum – the museum designed to reflect the former castle of Berlin. But it is in an adjacent contemporary building, designed by the architect I.M. Pei, that the temporary exhibition “Die Armbrust – Schrecken und Schönheit / The Crossbow: Terror and Beauty” is displayed from September 20, 2019 until March 8, 2020.

The exhibition was initiated by Sven Lüken, who leads the department for military collections of the German Historical Museum. The motivation was the scientific description of objects from the museum that can be connected to the crossbow. Whereas the catalogue contains objects exclusively from the collections of the museum, the exhibition has on display, besides items of the German Historical Museum, dozens of objects from other museums or libraries (Heidelberg, Regensburg, Berlin). A visit to the exhibition is recommended particularly because of this pluralism of its displayed material culture.

Insight into the arms and armour collection of the DHM by Sven Lüken, presenting crossbows, windlasses and bolts. Youtube channel of the Deutsches Historisches Museum, September 2019.

The catalogue’s introduction by Raphael Gross and the first essay by Fritz Backhaus, respectively the director and the collection’s department director of the museum, address the paradox of the museum’s ambition – to confront Germany’s past with a critical and enlightened mind and avoid chauvinistic and nationalistic expressions – and the museum’s belongings, since at its core were arms and armour from the former Prussian Arsenal and the German Democratic Republic’s national Historical Museum. Dealing with the crossbow is nonetheless seen as a convenient way to address an exhibition of deadly weapons, and altogether question the point of these collections in a society that rejects traditional martial and violence-glorifying values attributed to them. Sven Lüken addresses the question of the collection’s provenance and history. Whereas most objects are most likely the remnants of the collections of Brandenburg castle storehouses, especially from Berlin, others found their way to the museum during the 19th century, especially with the ‘Blücher’ plunder (objects seized in Paris in 1815 that had been themselves taken by French troops in Germany or Austria) or the acquisitions of the Prussian prince Carl during the 1820’s. During the Second World War, the collections were displaced and partially seized and transferred to the USSR as war compensations: the lost (but often not destroyed) objects and artisan marks are included in the catalogue (p. 314-318 and 319-321). It is striking, though, that (unlike the windlasses) the attribution of crossbow to specific artisans or even to production centres is still uncertain, although most of them are believed to have been made in Southern Germany (Augsburg or Nuremberg). The crossbow selected for the cover of the exhibition catalogue, which may be a gift from the Southern German counts of Zollern, was however identified as the work of a member of the Kadus family which was active in different cities around Lake of Constance (one of them settled in Basel during the 1580s).

The exhibition displays several crossbows from the fifteenth to the nineteenth century, although the majority of them are early modern objects. Besides the crossbows, which were carefully restored, we can see paveses, bolts (some of them are archaeological founds from the site of a failed Hussite attack on Bernau in 1432), bolt boxes and quivers, windlasses, and a very rare spanning bank. The detailed and state-of-the-art catalogue (93 objects, p. 113-311) made by Jens Sensfelder, a technical expert, addresses also the question of the technical evolution of the crossbow and compares the objects with other collections. Jens Sensfelder is also the editor of a crossbow-related review, the Jahrblatt der Interessengemeinschaft Historische Armbrust.

Many videos and figures explaining the delicate mechanisms or the crossbows are also on display in the exhibition, as well as shooting videos (one of them re-enacting the William Tell apple shooting).
Since most of the crossbows of the museum had no direct military function, the curators saw fit to put the focus on the symbolic and martial dimensions of the crossbow, which could be seen as an erotic symbol (cf. Jacob de Gheyn) or as a memento mori. The iconographic details (hunting, classical, or Biblical scenes) are wonderfully depicted and compared in Brigitte Reineke’s contribution to the catalogue.

The crossbow remained during the early modern period a weapon for hunting and, especially, a tool for target practice, which explains the focus on shooting contests [1] , deploying not only beautiful festival books by Lienhart Flexel or Ulrich Ertel from the Stuttgart festival of 1560, but also the series of engravings of the festival of Regensburg (1586) by Peter Opel, which was himself a firearm stock-maker. It also features some objects related to shooting competitions, such as letters of invitation (Landshut, 1549 and Regensburg, 1586), the crown given after the Nuremberg contest of 1579 to the Regensburg marksmen, and the stick of the target indicator. The last part of the exhibition addresses the famous William Tell myth, especially during the 18th and 19th centuries with pocket-theatre figures, photographs and postcards.

The temporary exhibition, which could have also emphasised the revival of the crossbow in popular culture, is a satisfying achievement. It certainly raises the question of whether the collection of early modern firearms from the German Historical Museum will benefit from the same exposure one day, showing that a contextualised exhibition about martial cultures is possible.

[1] The author of this review has researched the dynamics of shooting festivals in (mostly Southern) Germany and Switzerland as a tool for civic and aristocratic diplomacy: Jean-Dominique Delle Luche, Sportliches Engagement und städtischer Wettbewerb : Schützenfeste als Ausdruck der Konkurrenz im Heiligen Römischen Reich, in Matthias Schnettger, Julia Schmidt-Funke (dir.), Neue Stadtgeschichte(n). Die Reichsstadt Frankfurt im Vergleich, Bielefeld, transcript, 2018, p. 369-398; Une association d’intérêt public : les sociétés d’arbalétriers et arquebusiers dans les villes du Saint-Empire (XVe-XVIe siècles), in Olivier Richard, Gabriel Zeilinger (dir.), La participation politique dans les villes du Rhin supérieur à la fin du Moyen Âge/Politische Partizipation in spätmittelalterlichen Städten am Oberrhein, Berlin, Schmidt (Studien des Frankreich-Zentrums der Albert-Ludwigs-Universität Freiburg, 26), 2017, p. 241-277 ; Die Schießregister und die Entwicklung der regionalen sportlichen Netzwerke der Stadt Nördlingen (1464–1585), in Jahrbuch des Historischen Vereins für Nördlingen und das Ries, vol. 35, 2017, p. 131-170.

Acknowledgment: the author of this review has collaborated with the exhibition organisers and presented his research during a public conference in October 2019. His PhD dissertation, which was written in 2015 at the EHESS (Paris), addressed the topic of shooting ‘guilds’ and festivals in the Holy Roman Empire during the fifteenth and sixteenth centuries.

Review of the exhibition The Last Knight (October 7, 2019 – January 5, 2020, Metropolitan Museum of Art, New York)

This exhibition is not only a major international exhibition about arms and armour, it is also the fruit of years of scientific research spearheaded by Pierre Terjanian (head of the Arms and Armor Department of the Metropolitan Museum of Art). This can be appreciated through the vast array of objects presented in connection to original documents, paintings and sculptures on display, through the well written exhibition texts, but also through the exhibition catalogue that includes an essay presenting arms and armour as “the currency of power”.[1] This essay puts forward the art of the armourers as a central concern of the life achievements of Maximilian I and emphasizes his use of printed media for self-promotion tool and political propaganda. This aspect is of particular interest to our research project and will be the main focus of this review.

Fig.1: Promotional videoclip for the exhibition © Metropolitan Museum, NY.

Specialised suits of armour
The armour proto-industry blossomed in the second half of the fifteenth century in Europe. By this time, major centres such as Milan or Innsbruck delivered and exported not only large amounts of either mass-produced defensive equipment (later called “munition armour”), but also highly specialised – and for that time still experimental – custom-made designs for princely armours. Over time, by adapting armour to new needs, new kinds of full suits of armour with specific characteristics were developed. At the basis of this developmend was field armour for military campaign, but specific assemblages were also produced for highly codified chivalric games, each with their own codified and particular set of rules. New techniques were also explored regarding aesthetic features and decoration, turning these exo-skeletons into anthropomorphic sculptures. These armours came with additional interchangeable pieces, that the owner could swap depending on the use. This is later called “garniture”, that is a series of defensive equipment from which the owner could form different suits of armour to fight on foot or on horseback for different types of chivalric games, as well as for field needs.

Fig.2: Foot combat armour of Maximilian I, before 1508. KHM, Vienna. © Metropolitan Museum, NY.

Fig. 2 shows an armour made for single combat on foot in the context of a tournament. It was made by Francesco da Merate for Maximilian I. The armour is decorated with inlaid gold pigment. It consists of fully enclosed leg and arm defences, and a tonlet, a specific protective item for fighting on foot with weapons such as pollaxes and two-handed swords, protecting the lower part of the body above the knees and below the waist. This armour does not allow riding a horse and is not suited for campaigning in the field.

Fig. 3: The Weisskunig (Maximilian) devising with the armourers in the workshop. Engraving from The Weisskunig (compiled by Marx Treitzsaurwein), 1514-16. Museum of Fine Arts, Boston, Katherine E. Bullard Fund. © Metropolitan Museum, NY. The original woodblock is also on display

On the hunt for armourers

In his essay, Pierre Terjanian demonstrates that the art of armour-making and designing was instrumental for the construction of Maximilian I’s identity and political image (fig.3). Maximilian made sure to choose the best experts to make the best armours, but also to secure access to key raw materials and places of production ideally located in order to allow optimal conditions for production.

Fig. 4: Letter from Maximilian I to Philip I Regarding the Brussels Armorer Pieter Wambaix, April 1496. Haus-, Hof- und Staatsarchiv, Vienna.
© Metropolitan Museum, NY.

A whole section of the exhibition is dedicated to Maximilian’s armourers. The spotlight is on technical innovations, masterpieces, production, and promotion. An eye-catching section is based on archival research. As armour-making was a very lucrative business, the towns’ authorities or princes were not keen on letting the masters go. The exhibition documents these and related topics very well by displaying a number of documents such as letters from Maximilian to town councils or princes (fig. 4 and 5).

Fig. 5: Letter from Emperor Maximilian I to the Magistrate of Strasbourg May 20, 1512. Archives de la Ville et de l’Eurométropole, Strasbourg, France.
© Metropolitan Museum, NY.
Fig. 6: Map of Maximilian’s Armourers. Exhibition map, Pierre Terjanian © Metropolitan Museum, NY.

Many armourers worked for Maximilian, both near the court armoury (Innsbruck), but also in other locations set up by the Emperor. A helpful map showing these locations and the names of the armourers known to have worked for Maximilian will support further research (fig. 6). Another interesting list presents noblemen that had received armour as a gift from the Emperor.

A focus on Seusenhofer family, ennobled master armourers
Different armourers’ paths can be grasped in the exhibition with interesting objects on display, including commemorative medals. Most fascinating is the presentation of some of the most beautiful suits of armour conserved to date (including masterpieces from the Metropolitan Museum’s collection, but also from most of the major collections of arms and armour in Europe).

The Seusenhofer family of armourers is well represented in the exhibition. They managed to receive the favour of the Emperor, something that was not always the case for other armourer workshops and families. Different objects and documents regarding the Seusenhofer family are on display:

  • To put a price on their production, an invoice from Konrad Seusenhofer († 1517)
  • To demonstrate the personal relationship the Emperor had with his armorer, a personal correspondance of Maximilian to Konrad Seusenhofer.
  • To show the favour of Maximilian and the recognition for a lifetime work, the ennobling certificate of Hans Seusenhofer († 1555).
  • And to outline the legacy of such masters, the epitaph of Hans Seusenhofer (fig. 7).
Fig. 7: Epitaph of Hans Seusenhofer and Apollonia Forcheimer, designed by Veit Arnberger, 1555. Tiroler Landesmuseum Ferdinandeum, Innsbruck, Austria, Ältere Kunstgeschichtliche Sammlungen.
© Metropolitan Museum, NY.

This major exhibition is a must-see, and its catalogue is a must-have. Among other topics, our research project is interested in how martial expertise (as a relevant part of martial culture) is developed, especially in urban contexts and from the perspective of town authorities. In this regard, design, use, production and market of (offensive and defensive) weapons’ are central concerns. The exhibition “The Last Knight” manages not only to put up a splendid show, it also transports the fruit of impressive scientific research based on archival documents and iconography. The exhibition is on display until January 5, 2020.

[1] Pierre Terjanian, “The Currency of Power: The central Place of Armor in the Ambitions and Life of Maximilian I”, in The Last Knight: The Art, Armor and Ambition of Maximilian I, ed. by Pierre Terjanian (New-York: Metropolitan Museum, 2019), pp. 17-37.

Acknowledgement: We thank the Metropolitan Museum for the permission to use the pictures, especially Pierre Terjanian and Chassica Kirchhoff.

Bernese connection to “new military history” @Forschungstag 2019, University of Bern

Our team presented the project with our posters at the annual Science Day of the Humanities Faculty of the University of Bern. We were glad to be neighbours with the team of Philippe Rogger (Prof. Dr. André Holenstein), who are also busy with military history matters and martial culture with their project focused on military entrepreneurs in Switzerland (16-17th c.).

It was a nice occasion to showcase the connection between our two projects. The University of Bern is indeed hosting two four years research projects financed by the Swiss Science Foundation with a focus on new ways to do military history. In fact, this would make us not far of being a competence centre on the matter. Maybe for the Future… Our performance at the Science Day put aside, we are also working to communicate about this connection with a forthcoming Institute podcast. Stay tuned!

We had the opportunity to present the specificities of our projects to the colleagues of the Faculty, but also to the Dean and the Director of the Science-City program. We explained how far we stand from the common ideas and representation about what is military history. We showed how our research questions intersect with urban history and cultural history matters (but also methods!). Of course, we are convinced of our plans and first achievements, the idea is to convince others! We are working to reach not only scientific communities, but also broader audience with our project of our travelling exhibition in 2021-2022. You will read about this project soon on our website and our blog

Learn more about the project Holenstein: Militärunternehmertum & Verflechtung

And note the call for paper for their upcoming 2020 international conference:

and learn more about our own project by visiting our website:

Martial Culture in Medieval Towns:

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